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La médaillée d'or olympique Laura Wilkinson tente de revenir après près d'une décennie

En regardant une chute intimidante de 33 pieds, une montée d'adrénaline, Wilkinson se jeta gracieusement dans l'eau en dessous. Les défis qu'elle a surmontés tout au long de sa carrière de plongeuse l'ont rendue forte – assez forte pour dominer le sport pendant une décennie.

Elle est la première femme à remporter les trois titres mondiaux majeurs du plongeon, dont une médaille d'or à ses premiers Jeux olympiques en 2000. Wilkinson a déclaré à CNN qu'elle avait faim de plus. Après neuf ans à la retraite et en convalescence après une blessure dangereuse, l'homme de 42 ans tente un retour face à une pandémie mondiale.

Lorsque Wilkinson a repris l'entraînement pour participer aux Jeux de Tokyo, initialement prévus pour juillet 2020, elle a ressenti une faiblesse lancinante et inconnue dans l'un de ses bras.

Une IRM a révélé des dommages majeurs aux disques de son cou, causés en grande partie par une carrière de frapper l'eau à plusieurs reprises à grande vitesse. Son médecin a averti qu'un accident de voiture ou une mauvaise chute pourrait la laisser quadriplégique.

Maintenant mariée et père de quatre enfants, Wilkinson a appris qu'elle aurait besoin d'une chirurgie de la colonne vertébrale non seulement pour plonger, mais aussi pour faire ses activités quotidiennes en toute sécurité avec ses enfants. Wilkinson a été opéré et s'est précipité pour se remettre à l'eau avant les essais olympiques de 2020.

Lorsque la pandémie de coronavirus a mis le monde à un arrêt brutal, le organisateurs annoncés en mars ils reporteraient les Jeux d'un an. Les procès, initialement prévus pour juin, ont également été suspendus.

Pour les athlètes qui entraînent toute leur carrière sportive à l'apogée au bon moment, peu de gens pourraient se féliciter du report des Jeux olympiques de 2020 – mais Wilkinson appelle cela un cadeau de temps pour récupérer et s'entraîner.

Son retour dépend de sa capacité à surmonter ses blessures, ce que Wilkinson a déjà fait. L'adaptation, sa carrière l'a démontré, est l'une de ses plus grandes forces.

Surnommé “ l'ange de la mort '' en compétition

Wilkinson a commencé à rêver des Jeux olympiques lorsqu'elle a vu les 10 sauts parfaits de la gymnaste Mary Lou Retton aux Jeux olympiques de 1984.

À 15 ans, elle a arrêté la gymnastique et a visité le puits de plongée pour la première fois. Wilkinson a embrassé le territoire inconnu, rêvant que ce sport pourrait un jour la conduire aux Jeux olympiques.

En 1999, elle a renoncé à sa bourse d'études à l'Université du Texas pour s'entraîner à plein temps pour les Jeux olympiques. Mais trois mois avant les essais olympiques de 2000, elle s'est fracturée plusieurs os du pied droit lors d'un exercice de plongée de routine.

À travers un brouillard de colère, de douleur et de chagrin, Wilkinson a déclaré que c'était la perspective d'un rêve non réalisé qui la poussait à continuer à s'entraîner et à concourir sans regarder en arrière.

"Je me souviens du poids qui m'a frappé et je me rends compte que c'est mon rêve depuis que je suis toute petite. C'est peut-être ma seule chance. Je dois trouver un moyen – si c'est sur un pied – d'arriver à ces essais et juste essayer parce que je ne veux pas regarder en arrière dans cinq ans et demander «et si» », a déclaré Wilkinson.

Le pied de Wilkinson n'était pas complètement guéri lorsqu'elle a concouru à Sydney, mais elle a persévéré, montant les escaliers vers la plate-forme de plongée aux Jeux olympiques en portant une chaussure de protection pour éviter la douleur de marcher pieds nus. Elle a été la seule Américaine à atteindre la finale de la plate-forme féminine de 10 mètres, commençant à la huitième place.

Lorsqu'elle a levé les bras avant la plongée qui nécessitait le même mouvement que la perceuse qui lui avait brisé le pied, Wilkinson a dit qu'elle avait oublié la douleur. "J'ai regardé la peur en face et elle a disparu." Tout ce que vous avez à donner, c'est tout ce que vous avez ", a-t-elle écrit sur Instagram.
Cette plongée a aidé le joueur de 22 ans à décrocher la médaille d'or dans une performance choquante qui Les commentateurs de NBC ont appelé "l'une des compétitions de plongeon les plus improbables de l'histoire olympique."

Cela faisait 36 ​​ans qu'une Américaine n'avait pas remporté la médaille d'or, et cela a perturbé la séquence de 12 victoires consécutives de la Chine dans l'événement.

"Elle est l'une des concurrentes les plus tenaces que j'aie jamais vues de ma vie", a déclaré l'entraîneur de longue date de Wilkinson, Kenny Armstrong, à CNN. Il a ajouté: "Quelqu'un l'a surnommée" l'ange de la mort ", parce qu'elle était vraiment gentille et vous a détruit et vous a ensuite dit à quel point vous avez fait du bien."

Alors que son pied était dans un plâtre, Wilkinson et Armstrong ont dû sortir des sentiers battus pour son entraînement. Ne pouvant entrer dans l'eau que trois semaines avant les essais, ils ont pratiqué des techniques de visualisation et étudié une quantité abondante de film à préparer.

«À certains égards, c'est un plus grand exploit pour moi que d'être championne olympique.… Faire partie de cette équipe a été un tel exploit après ce que nous avons vécu», a-t-elle déclaré. "Je pense que j'aurais pu faire partie de l'équipe olympique si je ne m'étais pas cassé le pied, mais je sais que je n'aurais pas été sur le podium."

Au cours de la décennie suivante, Wilkinson a participé à deux Jeux olympiques supplémentaires et est devenue la première femme de l'histoire à remporter les trois titres mondiaux de plongeon de plate-forme, remportant les Jeux olympiques de 2000, la Coupe du monde 2004 et les Championnats du monde 2005.

Une force “ imbattable '' dans le plongeon féminin

Wilkinson ne s'est pas classée aux deux prochains Jeux olympiques, mais elle avait changé le sport en augmentant le degré de difficulté, a déclaré Armstrong.

Le plongeon médaillé d'or de Wilkinson en 2000 consistait en deux sauts périlleux et demi et un demi-tour. En 2008, Wilkinson a ajouté deux rebondissements supplémentaires à cette plongée, réussissant d'une manière ou d'une autre à intégrer encore plus de compétences dans les secondes qu'elle a entre quitter la plate-forme et frapper l'eau à des vitesses proches de 35 miles à l'heure.

Deux plongées sur la liste que Wilkinson a exécutées ont nécessité trois rotations et demie en position de brochet, ou un repli inversé – ce que l'entraîneur de plongée américain Matt Scoggin a déclaré qu'aucune femme ne faisait peu de temps après les Jeux olympiques de Sydney.

Wilkinson a fait travailler le monde pour atteindre ses objectifs, a déclaré Scoggin à CNN. La barre qu'elle a établie en compétition était et est toujours la norme à battre, a-t-il déclaré.

Un état d'esprit libéré de l'adversité, en plus d'une volonté de toujours s'entraîner plus dur, est pourquoi Scoggin place Wilkinson dans une catégorie à part. Avec ces facteurs, lorsqu'on lui a demandé de décrire Wilkinson en un mot, Scoggin a choisi «imbattable».

La retraite ne pouvait pas garder Wilkinson de la piscine

Après ses troisièmes Jeux olympiques, à 30 ans, elle a décidé de se retirer de la plongée pour fonder sa famille. Wilkinson et son mari, Eriek Hulseman, ont quatre enfants, dont deux sont adoptés de Chine et d'Éthiopie. Elle a dit que retourner à la piscine était toujours dans son esprit.

"Il y a cette 'culpabilité de maman' et cette pensée que vous devez mettre de côté tous vos rêves et toutes vos ambitions parce que maintenant il est temps pour vos enfants, alors qu'en réalité j'ai appris que vos enfants peuvent vous rendre meilleur, ils vous rendent plus fort et (vous pouvez) les emmener avec vous pendant le voyage », a déclaré Wilkinson.

Laura Wilkinson et son mari, Eriek Hulseman, posent avec leurs quatre enfants (photo de Sara Jensen Photography).

En 2016, Armstrong a invité Wilkinson à revenir à la piscine pour s'entraîner. Elle a dit que c'était comme rentrer à la maison.

Alors que Wilkinson était à la retraite, elle n'a pas vu le sport progresser en difficulté, l'une des raisons pour lesquelles elle a demandé à Armstrong s'il serait fou de faire un retour olympique. Il a dit non.

En un an, elle avait remastérisé toute sa liste de plongées de 10 mètres.

Wilkinson a déclaré que ses enfants étaient maintenant sa motivation pour revenir sur le podium des gagnants. Elle espère être un exemple positif pour eux de l'établissement et de la réalisation de vos objectifs.

La sortie de la retraite a révélé une blessure potentiellement catastrophique

Des mois après le début de son retour, Wilkinson avait du mal à garder un de ses bras droit lorsqu'elle a frappé l'eau après avoir plongé depuis la plate-forme de 10 mètres. La faiblesse était préoccupante car Wilkinson avait du mal à exécuter ses entrées malgré le fait qu'elle se sentait physiquement forte et en bonne santé.

On lui a diagnostiqué une discopathie dégénérative et une protrusion discale dans plusieurs articulations cervicales. Cela a créé une instabilité dangereuse des disques dans son cou.

Elle a dit que le pronostic était terrifiant. Le neurochirurgien de Wilkinson lui a dit que sans chirurgie, un accident pouvait provoquer une quadriplégie.

Wilkinson a procédé à la chirurgie de fusion vertébrale, et moins de quatre mois plus tard, elle était de retour au puits de plongée pour pratiquer.

Elle a respecté son plan de récupération et après seulement six mois, son médecin l'a déclarée entièrement fusionné. Mais Wilkinson commençait à avoir l'impression de manquer de temps, avec un peu plus d'un an pour s'entraîner avant les essais olympiques de 2020.
Laura Wilkinson partage une partie de son rétablissement après une chirurgie de fusion vertébrale sur Instagram.

Maintenant que les Jeux ont été repoussés d'un an, Wilkinson a déclaré qu'elle prévoyait d'utiliser ce temps supplémentaire à son avantage, en profitant de chaque occasion pour devenir plus forte, physiquement et mentalement. Elle a pour objectif de gagner à Tokyo.

Aucune Américaine ne s'est classée aux Jeux olympiques en plongeon féminin de 10 mètres depuis qu'elle a brisé la séquence de victoires de la Chine en 2000. Bien qu'elle soit déjà entrée dans l'histoire, Wilkinson a hâte de recommencer.

"Vous n'êtes pas obligé d'avoir la tête si vous avez le cœur de venir de derrière", a récité Wilkinson comme l'une de ses citations préférées, un mantra qui a servi à plusieurs reprises d'inspiration lorsqu'elle fait face à des revers.

"Je ne suis peut-être pas le plus rapide, le plus fort ou le plus propre de l'eau, mais j'ai plus de cœur que quiconque ici", a ajouté Wilkinson.

Le cœur – une mesure qui ne peut être quantifiée dans le sport, mais illustrée par la façon dont un athlète gagne, perd et surmonte – est le fondement de l'histoire de Wilkinson.

Laura Wilkinson souffle des bisous après avoir remporté la médaille d'or dans la finale féminine de 10 mètres sur plateforme aux Championnats du monde 2005.

Nicole Chavez de CNN a contribué à ce rapport.



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