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'Es más grande que el fútbol' – Minnesota Golden Gophers regresa con una nueva perspectiva

Es la naturaleza y la profundidad de la conversación lo que ha marcado el cambio más grande para el receptor abierto de Minnesota Golden Gophers, Rashod Bateman, y sus compañeros de equipo.

Desde que el video viral de la muerte de George Floyd comenzó a circular el Día de los Caídos, encontrará jugadores de fútbol americano de Bateman y Minnesota de una variedad de orígenes sentados juntos regularmente solo para hablar.

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"Hemos estado haciendo un muy buen trabajo amándonos unos a otros", dijo Bateman. "Hemos estado compartiendo nuestras historias".

El entrenador en jefe P.J. Fleck ha animado a los jugadores negros del programa a hablar sobre sus miedos y preocupaciones. Bateman dijo que ha transmitido sus experiencias con el racismo mientras crecía como un joven negro en Tifton, Georgia, y expresó el terror de sentir que él y sus compañeros negros podrían sufrir un destino similar al de Floyd.

Seth Green, un veterano mariscal de campo salvaje en el equipo, dijo que habla con sus compañeros de equipo sobre sus preocupaciones de que hayan ocurrido incidentes similares pero que no hayan sido filmados.

Mientras tanto, el mariscal de campo Tanner Morgan dijo que él y otros jugadores blancos en la sala han escuchado y aprendido a medida que el equipo ha ido creciendo.

"Reunió a mucha gente", dijo Morgan. "Tienes que aprender más el uno del otro. Tienes que aprender más sobre tus hermanos. Hemos estado hablando más sobre cosas profundas".

El sábado por la noche, el No. 21 Minnesota se enfrentará al No. 17 Michigan (7:30 p.m. ET, ABC) en una batalla por el Little Brown Jug, el trofeo más antiguo del fútbol universitario, cuando regrese el Big Ten. Solo se permitirá la asistencia de 800 fanáticos compuestos por amigos y familiares de los equipos participantes, pero es un evento importante para los Gophers, anfitriones de ESPN College GameDay y un programa clasificado a nivel nacional en la cuarta temporada de Fleck. El juego se jugará en el TCF Bank Stadium, a solo 5 millas de donde Floyd murió en 38th y Chicago.

Posteriormente, las protestas pacíficas se prolongaron durante semanas. Algunas personas provocaron incendios y trajeron violencia. Los miembros de la Guardia Nacional con rifles se pararon frente a las tiendas de comestibles y las peluquerías en una escena surrealista para los residentes locales. Todo esto se desarrolló mientras los Gophers intentaban adaptarse a una realidad socialmente distanciada mientras el estado implementaba restricciones para frenar la propagación del coronavirus.

Fleck jugó fútbol americano profesional y colegiado en diversos vestuarios, pero admitió que no entendía el peso del momento para sus jugadores negros hasta que Green le hizo una pregunta que cambió su perspectiva.

"Él dijo, '¿Cuántos maestros negros tenías cuando eras pequeño?' Me di cuenta de todo ", dijo Fleck.

Green, un nativo de Twin Cities, agregó: "Esa pregunta fue importante porque pone en perspectiva cómo las experiencias de las personas son diferentes".

Fleck dijo que se comprometió a ofrecer a sus jugadores una plataforma para transmitir sus experiencias entre sí después de reunirse con ellos individualmente. Sus reuniones también se convirtieron en clases. Fleck regularmente trae educadores para hablar con sus jugadores sobre la historia de la injusticia social en Estados Unidos y su impacto en las comunidades marginadas, parte del programa H.E.R.E. del programa de Minnesota. (Ayudando a poner fin al racismo a través de la educación).

"Verás cómo este equipo se une cuando la mayor parte del mundo se está desmoronando", dijo Fleck. "Para ayudar a alguien, es mejor que sepa dónde ha estado. Será mejor que conozca su historia real".

La ex estrella de Minnesota, Ron Johnson, una selección de cuarta ronda en el draft de la NFL de 2002 y un analista de televisión local, dijo que la disposición de Fleck para admitir que todavía está aprendiendo sobre algunos de los desafíos que han afectado a sus jugadores a raíz de la muerte de Floyd lo ayudó a ganar más. respeto dentro del vestuario.

"Primero, creo que P.J. Fleck ha hecho un excelente trabajo, no solo con la comunicación sino con la comprensión", dijo Johnson. "Ha sido un campeón por muchas causas. En una llamada de Zoom, mencionó que hizo que los jugadores hablaran con otros jugadores sobre sus experiencias, incluso admitiendo que 'no sabía' sobre algunas de sus experiencias".

El sábado, el vínculo del equipo se pondrá a prueba con el primer juego de una temporada corta que está programada para presentar ocho juegos, más un enfrentamiento entre el Este y el Oeste según la clasificación durante la semana del juego del campeonato Big Ten.

Una vez empañadas por la decisión de Bateman de optar por no participar en agosto, las proyecciones para la próxima temporada de Minnesota recibieron un impulso cuando el prospecto de la NFL (figura como el segundo receptor abierto en la lista de Mel Kiper) anunció su regreso el mes pasado. Bateman es la pieza clave para una ofensiva de Minnesota que fue cuarta en el Big Ten con 432 yardas totales por juego en 2019.

Dijo que usará el número 0 para promover la tolerancia cero al racismo.

"Me hace sentir bien", dijo sobre el apoyo de la escuela. "Me demuestra que se preocupan por lo que ha pasado en mi vida. El número 0 significa mucho para mí. Para mí, demuestra que es más grande que yo, más grande que el fútbol, ​​más grande que muchas cosas".

Bateman, quien dio positivo por COVID-19 durante el verano y también lidia con el asma, dijo que su decisión inicial de optar por no participar se centró en las preocupaciones sobre los protocolos, que aún estaban en constante cambio cuando el Big Ten pospuso su temporada.

"Sabes, fue como, '¿Juego y arriesgo mi vida o voy a prepararme para la NFL?'", Dijo Bateman. "Haber experimentado COVID lo hizo más difícil".

Su regreso el mes pasado, sin embargo, elevó las expectativas de pretemporada, un ambiente poco común entre los fanáticos de los Gophers antes de la llegada de Fleck. Un viaje al juego del título Big Ten parece posible.

Pero Fleck es honesto sobre la situación que enfrenta la conferencia esta temporada.

En mayo, la Organización Mundial de la Salud recomendó que los estados no reabrieran a menos que mantengan una tasa de positividad (el porcentaje de pruebas de COVID-19 que dan positivo) por debajo del 5%. Según los últimos datos de la Universidad Johns Hopkins, solo cinco escuelas Big Ten (Michigan State, Michigan, Ohio State, Maryland y Rutgers) están en estados que alcanzaron el umbral según el informe del martes para el promedio móvil de siete días del país.

Los Gophers están probando a diario mientras adoptan nuevos protocolos, protocolos que los jugadores han llamado seguros y tranquilizadores, y tienen como objetivo evitar cualquier interrupción. Pero Fleck dijo que también ha preparado a su equipo para reconocer la incertidumbre que se avecina.

"Les dices que controlen lo que pueden controlar", dijo. "Quien lo haga por más tiempo tendrá éxito. Podrían trabajar muy duro y jugar sólo tres partidos".

Fleck dijo que ha buscado sus propios métodos de afrontamiento durante los últimos seis meses. Se sube a su bicicleta tres o cuatro días a la semana y viaja por todo Minneapolis. Es un escape y lo hace sentir libre, dijo.

En la ciudad donde reside, ha llegado la calma a medida que se acerca el invierno. Pero la memoria de Floyd permanece, comprobada por la cantidad de personas que todavía visitan 38th y Chicago para recordar el día en que la injusticia racial y la brutalidad policial fueron puestas en primer plano, y un período que también destrozó una ciudad que ha tenido que recomponerse de nuevo.

Fleck dijo que quería entrenar al programa más empático del país esta temporada, un equipo que hace su parte para ayudar a la ciudad a avanzar.

El sábado, Minnesota dará su siguiente paso.

"No nos prometieron una temporada", dijo Morgan. "No nos prometieron un juego, así que el sábado será un sentimiento de gratitud por poder jugar este juego y crear un cambio".



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