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Bielefeld existe-t-il? La ville et son équipe de Bundesliga sont réelles et prêtes à choquer Dortmund

Le budget annuel de Bielefeld équivaut à peu près au salaire annuel de Robert Lewandowski au Bayern, mais ils sont de retour en Bundesliga. Collection Lukas Schulze / Bundesliga / Bundesliga via Getty Images

BIELEFELD, Allemagne – Le directeur général d'Arminia Bielefeld, Markus Rejek, souligne les sièges usés dans les gradins ouest de la Schuco Arena, le Bielefelder Alm, l'un des célèbres anciens terrains de football allemands et l'un des rares du pays à être situé au cœur d'une ville où, les jours de match, les habitants vendent de la bière aux fans dans leurs jardins. Construit en 1926, les terrasses descendent jusqu'au terrain, le temps lavant lentement la peinture bleue des sièges.

"Nous devrons les remplacer à un moment donné", a déclaré Rejek, 52 ans, avant de faire signe aux terrasses de l'extrémité sud derrière le but où les supporters purs et durs arborent leurs drapeaux.

"C'est comme marcher jusqu'à l'ancien (stade Arsenal) Highbury", déclare Andreas Kramer, un supporter de Bielefeld qui a suivi le club à travers tous les hauts et les bas de son histoire. "C'est unique ici en Allemagne. Vous pouvez peut-être l'avoir à Fribourg. Vous obtenez une Bratwurst et une bière, puis marchez sur le sol." C'est dans cette partie de l'Allemagne que les Britanniques avaient leur plus grande base aérienne pendant la guerre froide, beaucoup d'entre eux devenant des partisans de Bielefeld. Ils retournent toujours à l'Alm chaque fois que c'est possible.

Il y a une blague courante en Allemagne selon laquelle la ville de Bielefeld, nichée en Rhénanie du Nord-Westphalie à une heure au nord-est de Dortmund – leurs adversaires samedi, 10 h 30 HE, diffusez en direct sur ESPN + – est une simple illusion.

En 1994, l'étudiant Achim Held a fait la blague sur un premier forum Internet, se souvenant d'une histoire que son ami lui avait racontée quand ils avaient rencontré quelqu'un de Bielefeld lors d'une fête et qu'on lui avait dit que l'endroit "n'existe pas" ("Das gibt's doch gar nichtIl a gagné en popularité et est devenu une partie de la satire allemande. Il existe d'autres mythes urbains dans le même esprit; par exemple, les trains ne s'arrêtent jamais à Wolfsburg, une autre ville de Bundesliga sur la ligne ferroviaire clé entre Cologne à l'ouest et Berlin à l'est. .

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La blague fonctionne comme ça. Lorsque l'on parle de Bielefeld, trois questions vous sont posées: connaissez-vous quelqu'un qui est né ou a vécu à Bielefeld? Êtes-vous allé vous-même à Bielefeld? Connaissez-vous quelqu'un qui est déjà allé à Bielefeld? On s'attend à ce que tout le monde réponde «non» aux trois, en répondant «Bielefeld? Il n'y a pas un tel endroit! Selon à qui vous parlez, c'est comme la version allemande de la zone 51, un endroit où les vaisseaux spatiaux sont logés ou où Elvis vit encore à ce jour.

La théorie du complot de Bielefeld a même été référencé dans un discours de la chancelière allemande Angela Merkel, quand elle s'est souvenue d'une visite à la ville «si elle existait du tout». Cela a fait l'objet de un film réalisé par l'université locale, et a même incité le conseil en 2019 à offrir une prime de 1 M € à quiconque pourrait prouver la ville était le fruit de l'imagination de DIE (une entité fictive omnipotente appelée «Ils»).

Hommage à la ville elle-même: la blague a été ajoutée à la brochure touristique de Bielefeld aux côtés de "Max and Jule" (les deux ours bruns vivant dans la forêt voisine de Teutoburg) et du château de Sparrenburg, une forteresse restaurée datant du 13ème siècle qui domine la ville centre.

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"Cette conspiration est une chose cool", a déclaré à ESPN Artur Wichniarek, un ancien international polonais qui a joué pour Arminia Bielefeld et Hertha Berlin. "Vous devez être capable de rire de vous-même, et ici, les gens peuvent le faire."

"Jouer à Bielefeld signifiait toujours lutter contre la relégation", déclare Wichniarek. "Et à l'époque, nous avons pu bouleverser pas mal d'équipes." Tout comme le 30 mars 2007, quand ils ont battu le Borussia Dortmund pour la dernière fois. La renaissance de Dortmund au fil des ans a été remarquable, mais le retour de Bielefeld en Bundesliga est tout aussi étonnant. Arminia est de retour, et est vraiment très réel.

La Bundesliga revient à huis clos

La ville se vante que sa population de 330 000 habitants "applaudisse et célèbre, espère et souffre avec l'équipe de football d'Arminia". Accent peut-être sur la "souffrance" – dans le football allemand, Arminia Bielefeld est appelée la "Fahrstuhlmannschaft"ou" l'équipe d'ascenseurs ", effectivement un club qui danse éternellement entre la promotion et la relégation. Cet été, ils ont été promus en Bundesliga pour la huitième fois.

Ceux qui dirigent le club sont l'entraîneur-chef Uwe Neuhaus, le directeur général Samir Arabi et Rejek, qui ont appris son métier de responsable marketing au Borussia Dortmund pendant les années réussies de Jurgen Klopp jusqu'au début de 2014. Ensemble, ils supervisent l'un des projets les plus intrigants en allemand. football: ramener un club traditionnel du bord du gouffre.


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Les choses étaient sombres à Bielefeld lorsque Rejek est arrivé il y a trois ans. Grâce à l'expertise acquise à Dortmund puis au TSV 1860 Munich, Rejek a pris en charge les finances en difficulté d'Arminia – ils étaient endettés et avaient besoin de 4,6 millions d'euros pour terminer la saison.

"Bielefeld est l'un des grands clubs traditionnels", déclare Rejek. "Là où Bielefeld était en 2017, le club n'avait pas sa place là-bas. Et j'adore les défis. Je ne pouvais pas imaginer où je pourrais être utile pour un club comme le Bayern Munich. Je ne saurais pas comment je pourrais leur donner ce qu'ils pas déjà.

"Nous avions besoin d'un nouveau départ à Bielefeld, et cela aurait pu être dû à quelqu'un de complètement différent", déclare Rejek. «J'avais des expériences et des façons de penser différentes de mes emplois précédents. Quand j'étais à Dortmund, j'avais cette attitude de penser plus grand, d'être courageux. Ici, dans cette région, les gens aiment parfois se rabaisser. Nous devions changer cela. "

Avec l'aide de le Bundnis Ostwestfalen – essentiellement un groupe d'entreprises régionales soutenant le club et accordant une ligne de crédit à la nouvelle direction – le club est revenu à ses racines. Avec de nombreuses grandes entreprises allemandes, dont Dr. Oetker, la brasserie Krombacher et société de café Melitta basée dans la région, le club s'est tourné vers elles, leur offrant une vision d'espoir pour l'avenir. Certains ont soutenu les clubs, tandis que d'autres ont renoncé à leurs réclamations pour les sommes dues.

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Le club a également été contraint de vendre son stade endetté, où il jouait depuis 1926 et qui avait failli le mettre en faillite à la suite d'une expansion et de quelques améliorations en 2008. À Schüco et d'autres investisseurs locaux, ils ont trouvé une société régionale qui leur a octroyé. une option de rachat dans 15 ans. Le plan a également convaincu les membres du club de donner le feu vert à la vente.

"Si vous devez gravir une montagne aussi haute, vous ne pouvez y parvenir qu'avec l'aide de beaucoup, avec la bonne volonté des entreprises, qui se sentaient toutes profondément responsables de leur club, mais qui avaient toutes besoin de regagner la confiance, d'avoir un nouveau récit », ajoute Rejek.

Les dettes de Bielefeld, d'un montant de près de 30 millions d'euros, ont été pratiquement apurées fin 2018.

«Il était crucial de sortir de ce cercle vicieux», dit Rejek. "Le football a créé un système dans lequel le succès sportif est honoré. Si vous réussissez sur le terrain, vous gagnez plus d'argent pour la télévision. Une fois que vous êtes dans ce système, vous devez investir vos revenus futurs dans le présent. Vous vendez votre avenir, mais (si l'avenir ne se déroule pas comme prévu) une boule de neige se transforme en une avalanche imparable de dettes et de dettes. "

Le manager de Bielefeld, Uwe Neuhaus, a ramené le club en Bundesliga depuis son arrivée en 2018. Sascha Steinbach – Piscine / Getty Images

Une fois qu'ils ont réussi à mettre la tête hors de l'eau, Rejek a déclaré qu'Arminia avait la capacité de nourrir le potentiel inexploité du club. Alors que le personnel appréciait le «luxe» occasionnel comme une chaise de travail ou un nouvel ordinateur, l'équipe sur le terrain était occupée à devenir l'équipe la plus courue de la deuxième division.

En décembre 2018, Bielefeld a nommé Neuhaus, 59 ans, comme nouvel entraîneur-chef. Ayant remporté le titre de Bundesliga avec le Borussia Dortmund en tant qu'assistant de Matthias Sammer en 2002, Neuhaus avait longtemps poursuivi le rêve d'être le meilleur chien d'un club de Bundesliga. Bien qu'il ait presque réalisé cela à l'Union Berlin et au Dynamo Dresden, il est resté entraîneur de deuxième division et, à l'approche de 60 ans, il semblait qu'un emploi en Bundesliga lui aurait échappé. Jusqu'à ce qu'Arminia vienne frapper.

«C'était un ajustement», dit Rejek, en revenant sur 2018. «C'était comme si Arminia Bielefeld attendait Neuhaus et Neuhaus pour Arminia Bielefeld. Il est très bien ici dans la région, et quand nous l'avons rencontré en En 2018, Uwe nous a clairement indiqué qu'il souhaitait réaliser son rêve de remporter une promotion en Bundesliga dans un club traditionnel comme Bielefeld. "

En 2014, ils ont été relégués au troisième niveau du football allemand dans la dernière minute de prolongation des séries éliminatoires contre Darmstadt, mais le noyau de l'équipe est resté ensemble pendant plusieurs saisons. Le capitaine du club Fabian Klos, un attaquant de Gifhorn, en Basse-Saxe, a incarné l'agitation du club lorsque Neuhaus a pris le relais. Klos était resté avec Arminia pendant ces périodes sombres et, comme Neuhaus, avait rêvé de jouer en Bundesliga avec le club qu'il avait rejoint depuis les réserves de Wolfsburg en 2009.

"Vous pouvez voir ce que Klos peut faire (sur la base de) la saison dernière", a déclaré Rejek à propos du meilleur buteur de Bundesliga 2 en 2019-2020. Ses 21 buts, ainsi que 11 autres passes décisives, ont été déterminants lorsque Bielefeld a remporté la deuxième ligue malgré le budget d'une équipe de milieu de table. Klos est le meilleur buteur du club avec 152 buts en compétition dans toutes les ligues et compétitions, mais cette saison, il n'a pas encore trouvé le fond des filets.

"J'espère vraiment qu'il commence à rouler et qu'il montre qu'il peut marquer des buts en Bundesliga. C'est important pour le club", déclare Wichniarek, l'ancien international polonais dont les 45 buts dans l'élite sont un record d'Arminia. "C'est un vrai numéro neuf, et il a besoin d'être nourri par son équipe."

Sur le terrain, tout est question de buts et de victoires, et Wichniarek le sait. Cependant, Rejek pense que réussir signifie plus. "C'est un sport d'équipe et pour réussir ici, il faut que tout le monde adhère à l'éthique, du type qui marque les buts à celui qui publie le courrier au bureau."


Au cours de l'été, Bielefeld a fait des signatures intelligentes, comme le prêt du capitaine allemand des moins de 21 ans Arne Maier de Hertha Berlin. Mais ils n'ont pas dépensé d'argent pour les transferts; au lieu de cela, ils ont amené des joueurs sur des transferts gratuits ou payé de petits frais de prêt, vivant selon leurs moyens avec un budget de 22 millions d'euros. (Mis en perspective, c'est le salaire annuel de la star du Bayern Robert Lewandowski.) La saison précédente, ils n'avaient que le huitième budget le plus élevé de Bundesliga 2, fonctionnant avec un budget de 12 millions d'euros contre 28 millions d'euros pour le Hamburger SV.

Pour l'instant, le seul objectif de Bielefeld est de rester au niveau supérieur. "Nous nous sentons assez bien dans notre rôle d'outsider et nous attendrons une chance de créer un autre miracle", déclare Rejek. "Nous ne sommes pas l'un des cinq plus grands clubs d'Allemagne, mais où que nous soyons, il est important de continuer à se développer en tant que club et pas seulement de rester immobile."

Alors que la pandémie de coronavirus entre dans son premier hiver, on ne sait toujours pas quand Arminia Bielefeld, ou tout autre club, sera autorisé à jouer à nouveau dans un stade bondé. Alors que Rejek regarde les tribunes pendant que nous parlons, seul dans le stade de 27 300 places, il est difficile de ne pas ressentir une pointe de nostalgie.

"Le football et la musique, je crois, ont toujours le pouvoir d'unifier les gens", déclare Rejek. «Les gens veulent vivre des émotions ensemble», dit Rejek. "Ce que nous pouvons voir maintenant avec tous les terrains vides, c'est que le fan fait partie du football et que le football est joué pour le peuple. Ils font tous partie de tout. Nous devons faire ce que nous faisons maintenant, il est nécessaire de continuer. Mais le football sans supporters n'est pas du football. "

Le plan est maintenant de laisser sa marque sur le Borussia Dortmund, en leur donnant, ainsi qu'à la Bundesliga, un rappel opportun de ce qu'il faut pour qu'une équipe frappe au-dessus de son poids.

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