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Por que la estrella del Dortmund, Erling Haaland, podría convertirse en el mejor futbolista del mundo

Nota del editor: Erling Haaland y Borussia Dortmund se enfrentan al Bayern Munich, ocho veces campeón defensor de la Bundesliga, el sábado (12:30 p.m. ET, transmisión EN VIVO por ESPN +)

ERLING HAALAND ESTABA POR TODAS PARTES. Cada vez que Noruega jugó el balón hacia arriba contra Honduras en la Copa Mundial Sub-20 del año pasado, Haaland se alejó flotando de la defensa sin esfuerzo, el balón aterrizó en sus pies como si estuviera destinado a estar allí. Primero fue un buen gol lateral, luego un disparo raso y potente a través de las piernas del portero. Luego vino un suave penalti que envió al arquero en picada por el camino equivocado, y finalmente una media volea se estrelló antes de que el arquero pudiera reaccionar. Los defensores de Honduras parecían resignados; no podían hacer nada más que mirar.

Después de solo 45 minutos, Noruega tenía una marca de 5-0 y el joven de 18 años tenía cuatro goles. Fue una exhibición completa de potencia y ritmo, por lo que Eman Markovic, su compañero de equipo y amigo cercano, se sorprendió al descubrir que Haaland no se veía feliz en el vestuario en el entretiempo. De hecho, parecía enojado.

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"¿Qué pasa?" Preguntó Markovic.

"No anoté en una oportunidad que tuve", recuerda Markovic que dijo Haaland.

Eso es lo que pasa con Haaland. No importa cuántos goles marque, siempre quiere uno más. Eso era cierto cuando crecía en la pequeña ciudad de Bryne, cuando batió récords en el Red Bull Salzburg en Austria y ahora se ha convertido en el joven más brillante del Borussia Dortmund de Alemania, un club conocido por incubar a los jóvenes brillantes de Europa.

Si hay alguna duda de que es uno de los jugadores jóvenes más emocionantes del planeta, considere esto: ha marcado 14 goles en la Liga de Campeones en 11 partidos, hasta el 4 de noviembre. Le tomó a Lionel Messi y Cristiano Ronaldo 28 y 51 partidos, respectivamente, para hacer lo mismo. Su ascenso al estrellato ha sido vertiginoso, incluso desconcertante. Pero Haaland se ha estado preparando para esto toda su vida y, hasta ahora, el plan está funcionando.

Esa noche en la Copa del Mundo Sub-20, Noruega ganó 12-0. Haaland cumplió con su enfado y en la segunda mitad anotó cinco goles más, lo que elevó su total a nueve. Fue un récord del torneo, casi garantizando la Bota de Oro, el premio al máximo goleador.

"¿Eres feliz ahora?" Markovic le preguntó después.

"¡No!" respondió. "Si anoto uno más, tendría 10."

CUANDO HAALAND ERA Alrededor de los 9 años, él y sus amigos comenzaron a reunirse los fines de semana para practicar y jugar por su cuenta en un antiguo estadio de Bryne. Entrenaron juntos oficialmente un par de veces a la semana con sus entrenadores, pero eso no fue suficiente.

"Siempre estaba esperando los fines de semana para poder ir allí, jugar al fútbol, ​​luego ir a casa y ver fútbol en la televisión", dice Haaland en una lluviosa tarde de octubre en Dortmund, Alemania. Recién anotado un gol tardío en la Liga de Campeones el día anterior, Haaland, quien cumplió 20 años en julio, luce relajado pero serio en Zoom con una chaqueta de lana color canela, su cabello rubio blanco oscurecido por una gorra de béisbol al revés.

Haaland es a menudo comparado con el legendario delantero sueco Zlatan Ibrahimovic por su origen escandinavo compartido y su sed de goles. Y Haaland puede parecer Zlatan-esque en su humor: una vez le dijo a los reporteros que se acuesta con su bolas de hat trick y eso su alarma es el himno de la Champions. (Markovic, su ex compañero de habitación, confirma la segunda afirmación: "Cada vez que estábamos en la selección nacional, me despertaba con esa canción. Las primeras veces fue un poco estresante, pero te acostumbras").

Haaland puede ser seco y breve en entrevistas, lAlentando a los reporteros a forcejear en el incómodo silencio. Cuando le pregunto qué come en un día normal, según los informes, modela su ingesta según la dieta a base de pescado de Ronaldo, se burla y dice: "Sí, desayuno, almuerzo y cena".

Quienes lo conocen dicen que es diferente en privado, fácil de hablar y estar cerca. Parece popular entre sus compañeros de equipo, rápido para bromear o empezar a cantar. Jan Aage Fjortoft, un comentarista de ESPN que jugó en Austria, Inglaterra y Alemania, conoce a Haaland desde que la estrella del Dortmund era un niño y lo describe como un "tipo descarado para entrevistar porque le gusta encontrar errores con los periodistas". Haaland ha dicho anteriormente que sus respuestas dependen de lo que piensa de las preguntas: "Si me preguntan cómo está el clima, les respondo 'Bien'. Es así de simple."

Su entrenador de la infancia, Alf Ingve Berntsen, lo atribuye a una diferencia cultural: "En esta parte de Noruega, no hablamos tanto. La ética es trabajar duro. Es más importante lo que haces que lo que dices".

Haaland está a la altura de ese mantra. Su vida está diseñada para maximizar su desempeño. Entrena en casa con un entrenador físico a través de FaceTime ("para liberar manchas en mi cuerpo"). Medita ("cuando siento que lo necesito"). Duerme al menos nueve horas por noche ("dormir es muy importante"), usa anteojos de luz azul para proteger sus ojos de la pantalla ("Juego mucho FIFA") e incluso desconecta su Wi-Fi cuando se va a la cama ("para dormir lo mejor posible"). Su padre, Alfie, dice que tiene que cambiar a datos móviles de inmediato a las 10 p.m. cuando visita.

"Si cree en algo, se queda", dice su padre, exjugador de la Premier League. "No estoy seguro de que haya probado que podría ser malo si mantiene el Wi-Fi, pero si cree que lo ayuda, ¿por qué no?"

Ahora, en Dortmund, Erling Haaland recuerda aquellos primeros días jugando con sus amigos los fines de semana, cuando imitaban las celebraciones de gol de jugadores famosos. (Se niega a especificar quiénes, simplemente "buenos, diferentes jugadores"). Le pregunto cuántos años tenía cuando comenzó a organizar esas prácticas de fin de semana. Nueve o diez, dice.

"Cuando tenía 9 años, nunca estaba tan motivado para hacer nada", le digo.

Esboza una sonrisa: "Somos diferentes".

ALFIE HAALAND SOSTIENE su teléfono y lo inclina hacia abajo en la ventana de Bryne, una ciudad de unas 12.000 personas en la costa oeste de Noruega. "Tal vez puedas verlo, el blanco allí. Ese es el estadio viejo", dice por video chat. El cielo se vuelve gris a mediados de octubre cerca del Mar del Norte mientras el mayor Haaland habla de su hijo, que creció y comenzó su carrera aquí. Alfie habla despacio, y cuando dice ciertas palabras, el norte de Inglaterra se asoma de sus vocales, un recuerdo de la década que pasó allí como defensor.

El viejo estadio que muestra a través de la ventana fue donde se dio cuenta de que su hijo hablaba en serio sobre el fútbol. Erling fue naturalmente talentoso y competitivo desde una edad temprana, dice Alfie, lo cual no es ninguna sorpresa dado su pedigrí: su padre jugó para Nottingham Forest, Leeds y Manchester City en la década de 1990 y principios de la de 2000; su madre, Gry Marita Braut, fue campeona noruega de heptatlón. Los tres niños de Haaland esquiaban y practicaban una variedad de deportes, y el joven Erling siguió los pasos de su madre cuando, cuenta la historia, estableció un récord mundial para el salto de longitud parado entre niños de 5 años: 1,63 metros (5 pies, 4 pulgadas). "Lo vi saltar más que la mayoría de los demás", dice Alfie. "No sabía que era un récord".

Pero el fútbol era el foco, y cuando Erling y sus compañeros de equipo se encargaron de organizar prácticas informales, Alfie supo que su hijo podría llegar lejos. "Me di cuenta de que no necesitaba presionarlo cuando tenía 11 o 12 años y todo es más interesante que entrenar, y todavía estaba ansioso por mejorar", dice Alfie. "Trajeron unos bocadillos y estuvieron allí todo el fin de semana. Lo hicieron todo ellos mismos".

El entrenador de Haaland, Berntsen, puso al joven con niños un año mayores, lo que desafió a Haaland a ser inteligente con su movimiento y a superar a sus oponentes en lugar de tratar de superarlos. Cuando a Haaland le superaron la musculatura, Berntsen lo tranquilizó, diciéndole al niño que tuviera paciencia, que llegaría su crecimiento acelerado.

Berntsen tenía razón. Haaland se disparó a más de 6 pies y su músculo comenzó a crecer. Leo Ostigard, un ex compañero de equipo que juega en Coventry City, recuerda haber cocinado alrededor de 3 libras (1,5 kilos) de fajitas de pollo para los dos cuando Haaland tenía 16 años. "Yo estaba como, 'Guau, deja de comer'", dice. "Después de ese año, pesaba 10 kilos (22 libras) más, por lo que era un gran delantero".

Por impresionantes que sean los atributos físicos de Haaland (pesa 6 pies 4 pulgadas y pesa 192 libras), su fuerza mental es más alta. "Pensará, '¿Por qué no debería marcar tres goles en mi primer partido?' Luego marca tres goles ", dice Ostigard. "No muchos jugadores piensan eso".

Tener un padre profesional no le dolió, pero Alfie dice que su hijo desarrolló esa mentalidad ganadora de forma natural. "Probablemente sea la Noruega más estadounidense que socialista, donde todos deberían ser iguales", dice bromeando. Le dio un consejo a Erling, pero dejó que el chico descubriera cómo mejorar por sí mismo en lugar de señalar sus errores.

Berntsen cree que lo que hace especial a Haaland no es ni su físico ni su técnica. "Muchos jugadores que tienen todas estas cualidades tienen mucho miedo: '¿Qué pasa si no lo logro? ¿Qué pasa si no lo logro?' Erling no piensa así. No tiene miedo ".

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El delantero del Borussia Dortmund Erling Haaland habla de cómo puede prosperar bajo presión en uno de los clubes más grandes del mundo.

CUANDO HAALAND TENÍA 16 AÑOS, se despidió de su familia y dejó a Bryne. Tenía "un poco de miedo de estar solo", dice, pero este fue el primer paso en un camino que él y su padre habían ideado cuidadosamente. Iba al norte, a Molde, uno de los equipos más grandes de Noruega, lo que su padre describió como un "club seguro". Allí, el niño podría aprender cómodamente a vivir solo y prepararse para las etapas más grandes que creían que vendrían.

Inicialmente, Haaland extrañaba a sus padres y a su hermano y hermana. Pero sabía que esto era lo que requería la vida como profesional. Además, sus padres le habían enseñado a cocinar y lavar la ropa.

En su primer día en Molde, en 2017, Haaland almorzó con Tobias Svendsen. Tenían aproximadamente la misma edad, se reían de los chistes del otro y rápidamente se hicieron amigos. Svendsen le preguntó al novato cuántos años tenía en su contrato. "Dijo: 'Firmé por dos años, y creo que solo estaré aquí dos y tal vez me vendan'", recuerda Svendsen, centrocampista del Lillestrom.

Eso fue exactamente lo que sucedió. Haaland se abrió paso en Molde con Ole Gunnar Solskjaer, ahora entrenador del Manchester United, y en julio de 2018 anotó cuatro goles en 17 minutos para ayudar a su equipo a vencer al líder de la liga, Brann, 4-0. Como predijo Haaland, después de dos años, llegó el momento de hacer las maletas.

Pero cuando Los gigantes italianos, la Juventus, llegaron llamando, Haaland hizo lo que pocos adolescentes en su lugar harían. Él dijo no.

Clubes como la Juventus, el Barcelona y el Chelsea cuentan con jugadores jóvenes prometedores en autobús, la perspectiva de jugar para los mejores equipos de Europa es una propuesta demasiado tentadora para que los niños talentosos y sus padres la rechacen. Pero el camino hacia el éxito es peligroso. Jadon Sancho, compañero de Haaland en el Dortmund, fichó por el Manchester City a los 14 años y se marchó sin jugar nunca en el primer equipo. Martin Odegaard, otro chico noruego maravilloso, fichó por el Real Madrid en 2015 con mucha fanfarria cuando solo tenía 16 años. Comenzó su primer partido de liga con el Madrid este septiembre.

Un paso a la Juventus fue delicioso, pero Haaland y sus asesores fueron lo suficientemente inteligentes como para darse cuenta de que era demasiado pronto. Por muy bueno que fuera, no iba a sacar a Ronaldo del equipo. Entendió que a su edad, el estatus del club era menos significativo que su estatus en él. Lo más importante era jugar, y si seguía jugando bien, la Juventus, el Real Madrid y otros volverían a por él.

"Erling y su familia han sido muy inteligentes al elegir las opciones correctas", dice Berntsen.

En su lugar, eligió Red Bull Salzburg, un gran equipo en la pequeña liga austriaca que le daría tiempo para desarrollarse pero que también lo expondría a la Champions League. "Pensé que era demasiado pronto para ir allí (Juventus)", dijo en ese momento. "Era muy importante ver la importancia del papel que iba a desempeñar para el club al que me uní. Hay más posibilidades de jugar aquí".

Desde entonces, esa decisión ha demostrado ser prudente, incluso brillante.

Haaland tuvo mucho que celebrar con los fanáticos del Red Bull Salzburg en la victoria por 6-2 sobre Genk en septiembre de 2019: su debut en la Liga de Campeones, su primer hat trick en Europa y la primera victoria del equipo en la fase de grupos. Andreas Schaad / Bongarts / Getty Images

SI HAALAND FUE nervioso por su debut en la mayor competición europea, no lo demostró. Se quedó de pie con las manos a la espalda, sin sonreír, mientras su canción favorita, el himno de la Liga de Campeones, resonaba en todo el estadio de Salzburgo. Los aficionados celebraron la primera aparición de su equipo en la fase de grupos, contra el Genk belga, con una encantadora coreografía previa al partido con el hijo más famoso de la ciudad, Mozart.

Poco después de la patada inicial, Haaland envió el balón volando más allá del portero del Genk con su pie derecho y corrió casi a lo largo del campo con sus brazos delgados, gritando de alegría. Después de ser acosado por sus compañeros de equipo, instó a la multitud a hacer más ruido, agitando los brazos y ahuecando sus oídos.

"Esta era su etapa, donde tenía que estar", recuerda Christoph Freund, director deportivo de Salzburgo. "A veces, cuando la presión es alta, los jugadores dicen: 'Vaya, estoy muy nervioso'. Si el juego es cada vez más grande, Erling es cada vez más fuerte ".

El entonces joven de 19 años marcó un 'hat trick', anunciando su entrada en los escalones más altos del fútbol europeo de la manera más ruidosa posible y haciendo sonar los teléfonos en las oficinas de Salzburgo. Clubes de toda Europa empezaron a preguntar por él, y Haaland siguió anotando, como si los desafiara a venir a por él con cada gol. Ocho goles en cinco partidos consecutivos en la Champions League, un récord para un adolescente.

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Salzburgo sabía que era solo una cuestión de cuánto tiempo podrían retenerlo y adónde iría. Cada día traía un nuevo rumor, otro enlace a un club de marquesina. ¿Sería un reencuentro con Solskjaer en el Manchester United? ¿Estaba listo ahora para unirse a Ronaldo en la Juventus?

Alfie se reunió con diferentes clubes y creó una lista corta para su hijo. Menos de un año después de que Haaland hiciera su debut en Salzburgo, en diciembre de 2019, los Haaland llamaron a Freund para decirle que se iba. Una vez más, su decisión fue astuta: habían acordado términos no con el Manchester United o la Juventus, sino con el Borussia Dortmund, el club alemán famoso por convertir a jóvenes prometedores en estrellas. Ver: Sancho y American Christian Pulisic.

"Siempre necesita ser desafiado por la liga en la que está", dice Alfie. "Solo había estado (en Salzburgo) por un corto tiempo, pero se desarrolló tan rápido que fue difícil detenerlo".

Después de completar una jugada de Salzburgo, Haaland anotó tres goles en sus primeros tres tiros en la Bundesliga para ayudar al Borussia Dortmund a remontar contra Augsburgo en enero. Thomas Kienzle / AFP a través de Getty Images

DE VUELTA A DORTMUND EN OCTUBRE, Haaland está maravillado con uno de sus nuevos compañeros de equipo, el mediocampista inglés Jude Bellingham, que firmó en julio. "Es muy divertido pensar que solo tiene 17 años, tres años más joven que yo", dice. "Qué tranquilo está con el balón. Solo tiene 17 años y está muy relajado".

Aunque el propio Haaland tiene solo 20 años y se unió al Dortmund hace menos de un año, dice: "Tenemos que cuidar (de Bellingham)". Es una señal de la fluidez con la que Haaland ha entrado en el equipo, dentro y fuera del campo.

En su primer juego, en enero de 2020, Haaland entró en el minuto 56 cuando el Dortmund perdía 3-1 ante Augsburgo. Luciendo elegante con el uniforme de visitante completamente negro, con el cabello peinado, Haaland corrió al campo rugiendo a sus compañeros de equipo. En 23 minutos, había marcado un hat trick para asegurar una remontada épica.

"Cuando muchos jugadores alcanzan el siguiente nivel, dejan de producir o no hacen el desafío", dice Berntsen. "Pero Erling siempre se ha adaptado bien a los nuevos niveles".

Desde entonces, en un equipo joven de Dortmund a menudo criticado por carecer de un instinto asesino, Haaland ha sido clínico. Su doblete le valió al Dortmund una famosa victoria contra el Paris Saint-Germain en la Liga de Campeones de la temporada pasada. Lo celebró fingiendo meditar sobre el terreno de juego, lo que agravó tanto al PSG que hicieron Neymar y sus compañeros burlándose de imitaciones después de ganar el partido de vuelta. Esta temporada tiene 10 goles y tres asistencias en 10 juegos en todas las competiciones, a partir del 4 de noviembre. "Algunos goles dulces", dice entre risas.

Con un éxito tan sostenido, no es sorprendente que Haaland esté siendo vinculado con movimientos de Dortmund a equipos como el Real Madrid y Liverpool. Ya ha jugado más partidos para Dortmund que para Salzburgo, y parece que solo es cuestión de tiempo antes de que esté listo para subir de nivel nuevamente. Podría ser tan pronto como la próxima temporada.

Haaland supuestamente tiene un 75 millones de euros ($ 88 millones) cláusula de liberación en su contrato que se activa en 2022, dos años antes de que expire su acuerdo en junio de 2024 (los representantes de Haaland se negaron a comentar sobre esto). Eso significa que en dos años, cualquier club que pague esa cantidad puede ficharlo. siempre que acuerden términos personales con él, una auténtica ganga. Para el contexto: Barcelona pagó al Dortmund una tarifa récord del club de 105 millones de euros (122 millones de dólares) por el extremo Ousmane Dembélé en 2017, y el Manchester United se negó a cumplir con el precio de venta de 120 millones de euros (140 millones de dólares) por Sancho durante el verano. Para obtener una suma más alta para Haaland, Dortmund debe vender antes de que la cláusula entre en vigor. De cualquier manera, Haaland tiene el poder.

"(Haaland y su equipo) siempre fueron conscientes de que el jugador tiene que progresar, y así es como ha elegido sus clubes", dice Fjortoft. "La mayor parte es de su padre, pero hay muchos exfutbolistas que no son buenos para ver eso".

Le pregunto a Haaland si hay un jugador cuya carrera considere un modelo para sí mismo, alguien a quien pueda señalar como una imagen de éxito.

Él da una respuesta de marca registrada: "Quiero tener mi propia carrera, mi propia carrera Erling Haaland".



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