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¿Cómo darán forma a la carrera de la NFC Sur Michael Thomas de los Saints y Antonio Brown de los Bucs?

La NFC Sur recién se está calentando.

Los Tampa Bay Buccaneers (6-2) y los New Orleans Saints (5-2) ya estaban envueltos en una de las batallas divisionales más convincentes de la NFL de cara al crucial enfrentamiento del domingo por la noche en Tampa (8:20 p.m. ET, NBC). Ahora están a punto de agregar a dos de los mejores receptores de la última década para la segunda mitad de la temporada: Antonio Brown y Michael Thomas.

Brown hará su debut con los Bucs, apareciendo en su primer juego en 14 meses. Thomas, mientras tanto, parece probable que juegue por primera vez desde que sufrió un esguince de tobillo al final de la victoria de Nueva Orleans en la Semana 1 sobre los Buccaneers.

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Thomas figura oficialmente como cuestionable. Pero practicó toda la semana de forma limitada, y una fuente le dijo a Dianna Russini de ESPN que se espera que juegue.

El entrenador de Tampa Bay, Bruce Arians, dijo que Brown podría jugar entre 10 y 35 jugadas el domingo. El entrenador de los Saints, Sean Payton, quien respetó el talento de Brown lo suficiente como para llevarlo a una prueba en Nueva Orleans a fines de la temporada pasada, dijo que eso podría ser suficiente para que el cuatro veces primer equipo All-Pro tenga un impacto.

"Sabes, una gran jugada en el momento equivocado podría (cambiar las reglas del juego). Y no requiere 11 recepciones", dijo Payton. "Es explosivo e inteligente. Entiende el fútbol.

"El desafío de esta semana es no tener idea de '¿Sale y juega la Z o la X? ¿Cuánto?' Así que tienes que estar preparado para dónde podrían ponerlo en su plan ".

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Matthew Berry y Field Yates discuten la relevancia de la fantasía de Antonio Brown y por qué Tom Brady es la clave de su éxito en Tampa Bay.

Los Buccaneers deberían tener una mejor idea de qué esperar si New Orleans recupera su complemento completo de creadores de juego ofensivos. (El receptor Emmanuel Sanders también fue activado de la lista de reserva / COVID-19 esta semana después de perderse los últimos dos juegos). Pero eso no hará que los Saints sean más fáciles de defender.

Los Saints han comenzado a encontrar un ritmo en la ofensiva durante su reciente racha de cuatro victorias consecutivas, liderados por el comienzo histórico de Alvin Kamara como corredor y receptor.

"Sin ni siquiera darle la pelota, tienes que dar cuenta de Mike Thomas", dijo Kamara. "La defensa es un juego de anticipación. Deben anticipar lo que sucederá cuando Mike Thomas esté en el campo … Y obviamente, cuando pones el balón en sus manos y lo haces moverse y correr como está acostumbrado a correr. y haciendo las cosas a las que está acostumbrado, no son muchos jugadores, no muchas defensas las que pueden detenerlo ".

Aquí hay un vistazo a cuánto impacto podrían tener Brown y Thomas en la recta final, y qué más tienen que hacer los Buccaneers y los Saints para ganar el Sur.

Brown exige la atención de las defensas

A diferencia de Thomas, Brown no será el punto focal del juego aéreo de los Bucs. Pero su presencia quita parte de la atención de los jugadores que han estado haciendo el trabajo pesado, como Mike Evans, quien dijo que recién ahora comienza a sentirse cerca del 100 por ciento después de sufrir una lesión en el tobillo en la Semana 4. La lesión afectó a Evans. 'capacidad para cortar, pero también ha visto mucha más cobertura doble cuando Chris Godwin no ha estado en el campo, lo que ha impactado significativamente su producción. El estado de Godwin para el domingo no es seguro, y mucho de eso dependerá del dolor, pero Arians dijo el viernes después de que Godwin atrapó pases por primera vez desde su cirugía el 27 de octubre, "lo anticiparía probablemente jugando".

El nuevo receptor de los Bucs, Antonio Brown, no ha jugado en un juego de la NFL durante 14 meses. Cliff Welch / Icon Sportswire

Lo que Brown aporta a la ofensiva de los Bucs que puede ayudar al equipo a avanzar no solo a los playoffs sino también al Super Bowl es que puede hacerlo todo como corredor de ruta. Es tan peligroso en las rutas en movimiento como en las rutas profundas utilizadas con Scotty Miller ya que está en pases cortos a intermedios debajo y rutas de cruce utilizadas con Godwin. Tiene una versatilidad similar a la de Godwin, que Arians ha descrito como invaluable.

"Es un jugador dinámico. Lo que siempre supiste de él era que su capacidad de transición dentro y fuera de los cortes es definitivamente su fuerte", dijo Payton sobre Brown.

Objetivos en rutas postales desde 2017

Jugador Objetivos Clasificación de la NFL
Mike Evans 52 Primero
Chris Godwin 37 T-2nd
Antonio Brown 21 T-13
Rob Gronkowski 21 T-13

Los Bucs crearán algunos paquetes para Brown contra los Saints, pero Arians lo mantendrá cerca del chaleco. En el único juego de Brown y Brady juntos la temporada pasada – una victoria por 43-0 sobre los Dolphins en la Semana 2 – Brown se alineó en la ranura en 12 jugadas y afuera en otras 12.

Aunque no corrió para los Patriots, no se puede pasar por alto la habilidad de Brown en las rutas posteriores, que se ha convertido en una característica definitoria del movimiento de Brady a la ofensiva de Arians. Brown ha atrapado el 67% de sus rutas de correos desde 2017. Brady ya ha lanzado tantos intentos de ruta de correos esta temporada (14) como lo hizo toda la temporada pasada, con solo Matt Ryan y Patrick Mahomes lanzaron más, con 15 cada uno. Los Bucs ahora tienen cuatro de los 15 mejores jugadores en objetivos en rutas posteriores desde 2017.

Top 3 en YAC en rutas postales desde 2017

Jugador YAC
Chris Godwin 175
Antonio Brown 147
Mike Evans 119

Brown no necesita jugar un montón de instantáneas para hacer algún daño. En su único juego con los Patriots, Brown fue atacado ocho veces en 14 rutas (57.1%), y atrapó cuatro pases para 56 yardas en recepción y un touchdown. Según la investigación de ESPN Stats & Information, ha habido más de 2,300 casos de un WR corriendo más de 10 rutas en un juego desde el comienzo de la temporada pasada; solo uno fue atacado con más frecuencia que Brown en ese juego.

"Es eficiente en todo lo que hace … No hay mucho movimiento desperdiciado, así que un pequeño movimiento o un error, definitivamente te dejará en el polvo", dijo el esquinero de los Bucs. Dijo Carlton Davis. "Tienes que estar en tus P y Q con AB".

En cuanto a las esperanzas de título de los Bucs, mucho de eso depende del éxito de su defensa, que ha cometido algunos errores inusuales en las últimas dos semanas, fallando tacleadas contra los Raiders y cediendo 100 yardas terrestres por primera vez esta temporada contra los Gigantes. Terminaron rindiendo 347 y 357 yardas de golpeo contra los Raiders y Giants respectivamente, su total más alto de dos juegos en semanas consecutivas esta temporada.

"Algunos de ellos fueron simplemente, como si tuvieran la jugada perfecta para la situación en la que estábamos, y simplemente lo aprovecharon y simplemente hicieron una mejor jugada que nosotros", dijo el apoyador externo de Pro Bowl, Shaq Barrett. "Pero con solo mirar la película, sabemos que estamos en la posición correcta, tenemos que ser capaces de hacer las jugadas".

¿El regreso de Thomas traerá de vuelta el balón profundo?

Los Saints han mantenido su eficiencia en la ofensiva incluso sin Thomas y Sanders, gracias al sensacional juego de Kamara y la astucia de Payton y Drew Brees.

Pero al equipo seguramente le vendría bien una chispa en el juego aéreo en el campo. ¿Quién mejor para proporcionar eso que Thomas, quien rompió el récord de la NFL con 149 recepciones el año pasado?

Recuperar a Michael Thomas debería ayudar a Drew Brees donde ha luchado: el juego aéreo en el campo. Christopher Hanewinckel-USA TODAY Sports

Como dijo Kamara, incluso si Thomas no es el que recibe el balón, podría abrir las cosas para los demás.

"Impacta mucho el plan de juego", dijo el coordinador defensivo de los Bucs, Todd Bowles, sobre Thomas. "Kamara fue suficiente, pero recuperan todas sus armas en Thomas y (Emmanuel) Sanders, estarán completamente cargados, obviamente, y tú también tienes (el ala cerrada Jared) Cook …

"No podemos favorecer a uno ni al otro. Tenemos que ser sólidos en nuestra técnica, ser sólidos en todo lo que hacemos y solo tratar de frenarlo. Es peligroso, y probablemente uno de los mejores de la liga". "

Cuando se le preguntó qué hace que Thomas sea un desafío para defender, Bowles dijo: "Estoy seguro de que tiene una gran ética de trabajo. Puede atraparlo por debajo. Puede atraparlo por encima. Tiene manos fuertes. Bloquea para ellos. puede ejecutar el árbol de ruta para ellos. Puede hacer muchas cosas, lo que lo hace muy peligroso ".

Barrett agregó: "Simplemente tienen esa química. La tienen. (Brees) sabe exactamente dónde estará 13, y cuando le puso la pelota, obtuvo un gran radio de recepción. Es un gran jugador".

Los Bucs tenían a Davis, su mejor esquinero que está en medio de una temporada de ruptura, con cuatro intercepciones líderes en la liga, siguieron a Thomas en la Semana 1, y Davis limitó a Thomas a tres recepciones para 17 yardas.

Cuando se le preguntó por qué tuvo tanto éxito contra Thomas, a quien se espera que vuelva a seguir esta semana, Davis dijo: "Me gusta ponerme manos a la obra. Me gusta ser físico fuera de la línea y perder el tiempo. Algunas de sus rutas son como rutas de cronometraje. Ese es mi juego ".

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Brees lidera la NFL, como de costumbre, con un porcentaje de pases completos del 73,1%. Después de un comienzo lento en los primeros dos juegos, tiene el tercer mejor índice de pasador de la liga desde la Semana 3, con 111.2, solo detrás de Mahomes y Deshaun Watson.

Los Saints están entre los 10 primeros en la NFL en yardas por juego, puntos por juego, tasa de conversión en tercer intento y la menor cantidad de pérdidas de balón.

Pero como se ha analizado, Brees está lanzando el balón campo abajo incluso menos de lo habitual. Según la investigación de ESPN Stats & Information, solo el 3% de los pases de Brees han viajado al menos 20 yardas en el aire esta temporada, la segunda tasa más baja de cualquier jugador en ocho semanas desde que ESPN comenzó a registrar esa estadística en 2006.

Ahora Brees está lidiando con una lesión no especificada en su hombro derecho que lo limitó en la práctica a principios de esta semana.

Cuando se le preguntó a Payton si cree que la ofensiva de los Saints debería encontrar su ritmo una vez que tengan todos sus creadores de juego juntos, respondió con cautela: "Ya veremos".

"Hay algunas cosas que creo que estamos haciendo mejor. Y, sin embargo, creo que aún queda mucho trabajo por delante para ser tan eficientes como nos gustaría ser", dijo.

El problema más evidente para las esperanzas de título de New Orleans es probablemente encontrar consistencia en el otro lado de la pelota.

La defensiva rica en talento de los Saints se ha saboteado repetidamente al permitir jugadas de pases profundos contra fallas de cobertura. Nueva Orleans ha permitido siete sorprendentes pases de 48 yardas o más en los últimos cinco juegos.

La defensiva de los Saints ocupa el octavo lugar en la NFL en yardas permitidas por juego y el tercero contra la carrera. Pero han fallado en áreas como la defensa de la zona roja (última, con 83,33%) y la defensa en tercera oportunidad (22, con 47,92%).

A continuación, enfrentan una de sus pruebas más duras contra una ofensiva de Tampa Bay aún más profunda y diversa.

"Es solo una cuestión de concentración para nosotros. Tenemos el talento", dijo el esquinero de los Saints, Marshon Lattimore, quien ha jugado su mejor fútbol contra Evans, manteniéndolo en cero recepciones en 54 rutas las últimas dos temporadas. "Cada semana entramos como si fuéramos a dominar. Pero algunas cosas pequeñas se convierten en cosas grandes. Así que eso es lo que es. Solo tenemos que arreglar esas cosas, mantener la consistencia y estaremos bien. "

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