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L'ancien joueur de la NFL David Vobora entraîne les vétérans de la guerre de retour du gouffre

En l'honneur de la Journée des anciens combattants, nous revisitons cette histoire sur les guerriers blessés qui ont trouvé espoir dans le gymnase avec l'ancien joueur de la NFL David Vobora comme entraîneur et inspiration. Cette histoire a été publiée pour la première fois le 11 novembre 2016.

Ils forment un cercle lâche, certains assis dans des fauteuils roulants, d'autres dans des chaises pliantes, avec leurs jambes ou bras prothétiques allongés devant. Quelques-uns, avec leurs prothèses retirées, reposent sur leurs moignons sur le sol. D'autres se tiennent debout, tenant des béquilles ou s'appuyant sur un équipement de gym. Un quadruple amputé est assis à côté d'un triple amputé. Un survivant d'un accident de voiture sans jambes est assis à côté d'un vétéran avec un bras et une jambe. Deux tétraplégiques s'entretiennent avec une seule jambe amputée.

Ils sont tous ici, au gymnase OakFit dans une rue délabrée à l'extérieur du centre-ville de Dallas, pour travailler avec l'homme au centre du cercle. David Vobora se tient sur un bloc de bois, rebondissant au rythme de son énergie constante, et s'adresse au groupe. C'est le début de la semaine 3 pour la classe 7 de l'Adaptive Training Foundation (ATF), une organisation à but non lucratif Vobora fondée en septembre 2014 qui travaille avec des athlètes adaptatifs – amputés, paraplégiques, tétraplégiques, handicapés physiques. C'est un programme d'entraînement de neuf semaines conçu pour responsabiliser chaque athlète, restaurer la confiance et redéfinir les capacités de son corps.

«Dites-moi ce que vous voulez faire, quelle est la seule chose que vous voulez viser à la fin de ces neuf semaines, et nous allons la mettre sur le mur», dit Vobora. "Nous trouverons un moyen."

Il s'adresse au groupe avec la confiance d'un homme qui a survécu à quatre saisons épuisantes de la NFL – et une dépendance aux opiacés qui l'a presque détruit. Il a vu le fond et s'est frayé un chemin, une expérience que de nombreux membres du groupe ATF racontent d'une manière profondément personnelle.

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David Vobora, M. Irrelevant du repêchage de la NFL 2008, donne aux anciens combattants handicapés un programme de «sueur et de psychologie» qui les pousse à surmonter leurs limitations physiques.

L'ancien "Mr. Irrelevant" – repêché par les Rams avec le 252e et dernier choix du repêchage de la NFL 2008 – était un débutant débutant au secondeur à St. Louis avant d'atterrir à Seattle. Pour faire face à une série de blessures dévastatrices à l'épaule et de traumatismes crâniens, il s'est tourné vers des analgésiques.

Son histoire est bien trop courante: les drogues l'ont transformé d'une personne généralement pondérée en quelqu'un qui s'est cassé contre une serveuse pour avoir oublié de livrer un verre qu'il n'avait pas commandé. Ils l'ont laissé impuissant, debout sur le balcon d'un hôtel hawaïen pendant ses vacances, menaçant de sauter sous les yeux de sa petite amie d'alors, désormais épouse, Sarah. Et ils l'ont finalement conduit en cure de désintoxication, où Vobora vomissait, faisait des chiennes au lit et souffrait de convulsions. Le troisième soir, il a prié, demandant à Dieu d'envoyer un ange. Plus tard dans la soirée, une infirmière nommée Tina est entrée et a prié avec lui, calmant ses nerfs.

Vobora a quitté l'établissement trois semaines plus tard. Il a pensé retourner dans la NFL, mais il savait qu'il était prêt à trouver une nouvelle passion. Il a officiellement pris sa retraite après la saison 2012; en août 2013, lui et Sarah ont déménagé à Dallas, où David a finalement ouvert un gymnase à but lucratif pour les athlètes d'élite, Performance Vault. Il a commencé à entraîner des joueurs de la NFL hors saison, des espoirs de la NFL et des olympiens.

En janvier 2014, Vobora a rencontré le sergent de l'armée américaine. Travis Mills, l'un des cinq quadruple amputés survivants des guerres en Irak et en Afghanistan. Dès qu'il a vu Mills, Vobora s'est approché de lui et a demandé: "Quand avez-vous travaillé pour la dernière fois?" Il a défié Mills de venir au gymnase avec lui. Bientôt, Vobora passait des heures à rechercher des moyens de renforcer le corps de Mills et de lui donner confiance. Vobora savait que Mills, sans membres, devait se concentrer sur le transfert de poids, la force du tronc et la stabilité, tout en surmontant sa peur de tomber, une peur commune aux amputés.

Mills a invité un collègue vétéran blessé au gymnase, et le groupe est rapidement devenu plus d'une douzaine d'athlètes adaptatifs, ce qui n'a laissé que peu de temps à Vobora pour former ses clients professionnels. David et Sarah, parents de deux petites filles, habitaient à 45 minutes du gymnase. Parfois, Vobora dormait au gymnase sur un tapis de yoga, se couchait à 1 heure du matin et se réveillait quatre heures plus tard pour recommencer à s'entraîner.

Sarah a demandé à Vobora de trouver un moyen de transformer sa passion en profession. En septembre 2014, il avait fondé l'Adaptive Training Foundation, qui dispose désormais d'une longue liste d'attente et sélectionne 10 athlètes pour chaque classe via un processus de candidature. Pendant neuf semaines, le groupe s'entraîne gratuitement; chaque athlète se voit attribuer un entraîneur bénévole qui aide à concevoir des entraînements spécifiques au corps de cet athlète.

"Je pensais qu'ils devraient littéralement m'entraîner hors d'un terrain de football lorsque mon corps avait failli", dit Vobora, "mais il s'est avéré que j'ai trouvé quelque chose qui a eu un impact si profond sur ma vie que je ne pouvais pas arrêter de donner . "

À l'intérieur et à l'extérieur de la salle de gym, l'énergie de Vobora est palpable: il s'agite et son cerveau bouge si vite que parfois ses mots ne peuvent pas suivre. Il est en partie formateur, en partie prédicateur, en partie conseiller, en partie motivateur. Quand il dit: «Nous trouverons un moyen», il le pense.

«Vous lui faites immédiatement confiance parce que vous pouvez voir comment son esprit fonctionne», déclare Vanessa Cantu, une femme de 33 ans qui a subi une blessure à la moelle épinière dans un accident de voiture à l'adolescence. "Il vous emmène d'abord à l'endroit le plus inconfortable et renforce votre confiance à partir de là. Il est tellement engagé dans l'entraînement. Il m'appellera à 4 heures du matin pour me dire: 'Je viens de penser à cette méthode d'entraînement que nous pouvons essayer.'"

S'il n'avait pas joué au football, Vobora dit qu'il aurait été un Marine. Son arrière-grand-père, son grand-père et son oncle étaient tous des Marines; son grand-père a servi 31 ans dans le Corps des Marines et a combattu dans trois guerres. Vobora a toujours respecté les liens tissés par les militaires, et maintenant il aide les civils et les anciens combattants blessés à recréer ce lien dans un environnement auquel ils se sentent appartenir.

«Ce qui rend cet endroit si différent, c'est la mentalité de la tribu», déclare Blake Watson, ancien fantassin du Marine Corps et amputé à une jambe. "C'est quelque chose qui m'a rappelé le Corps des Marines – la partie camaraderie. Vous êtes tous des gens différents qui se sont réunis pour une mission similaire."

Interrogé sur l'impact d'ATF, Vobora a fait une pause. "Je pense que la meilleure chose que j'ai donnée à ces groupes est l'espoir. L'espoir est une monnaie inestimable. C'est comme l'eau. Vous mourrez sans espoir."

Ce sont les histoires de quatre vétérans qui disent que l'ATF ne leur a pas seulement donné de l'espoir – il leur a donné la vie.


Blake Watson: caporal, USMC, retraité

Avec le recul, Blake Watson se demanda à quoi aurait ressemblé la vie s'il avait obtenu la bourse. Au cours de sa première année de lycée, un collège de division II de l'Oklahoma a offert au natif de Dallas une bourse de basketball. Il avait toujours été un athlète, participant à la formation typique du Texas: football, basket-ball, baseball. Mais le gars de 5 pieds 10 pouces avec des cheveux blonds, un large sourire et une silhouette maigre et musclée a refusé la bourse et a plutôt travaillé de petits boulots. Il a également arrêté de s'entraîner et est passé de «155 trempés humides» à plus de 200 livres.

Après avoir quitté son emploi de directeur de magasin Sprint, Watson a réfléchi à sa prochaine étape de carrière. Il revenait sans cesse au moment où, jeune garçon, il se tenait devant la télévision de sa famille, regardant une publicité: Un Marine se tenait au-dessus d'une fosse de feu, tuant une bête avec son épée.

«Je me souviens avoir pensé que c'était la chose la plus cool de tous les temps, et je voulais être comme ça», dit Watson.

En 2009, Watson, 21 ans, s'est enrôlé. Il a choisi l'infanterie parce qu'il aimait tirer des armes à feu et tirer des missiles, suivant la philosophie de sa vie «aller grand ou rentrer à la maison».

Il a assumé le rôle de point man pour le 3e Bataillon, 5e Régiment de Marines, 1re Division de Marines. Son bataillon «Dark Horse» a enregistré plus de 100 combats au cours de ses 21 premiers jours en Afghanistan. Il a perdu 25 soldats au cours des sept premiers mois; en l'espace de quatre jours, neuf des hommes sont morts. Le 10 novembre, anniversaire du Marine Corps, l'ami proche de Watson, lance le Cpl. James Stack, est mort après avoir été abattu au visage par un tireur d'élite. Les initiales de Stack sont tatouées à l'intérieur du bras droit de Watson, incrustées dans un tatouage plus grand d'une croix de champ de bataille.

À la fin de novembre 2009, le bataillon de Watson a effectué une patrouille à pied dans une ville où des activités des talibans avaient été signalées la veille. Alors que Watson s'apprêtait à attacher C-4 à une porte, il s'est agenouillé. Presque immédiatement, il entendit un fort boom.

Quand il a ouvert les yeux quelques secondes plus tard, il était couché sur le côté gauche.

La jambe gauche de Watson avait disparu et sa jambe droite était déchirée de chair en os. Son coude gauche a été détruit, avec des morceaux de tissu, de fibre musculaire et de peau flottant au niveau de la cavité articulaire. À un moment donné, les médecins ont posé la civière de Watson sur ce qui restait de son bras pour la maintenir stable.

Watson a été transporté par avion à l'hôpital militaire Walter Reed de Bethesda, Maryland. Là, il avait un journal pour écrire ses pensées, ses émotions et, espérons-le, ses progrès. Il a enregistré plusieurs objectifs idéalistes, déterminé à guérir rapidement. Mais trois semaines plus tard, au milieu d'une atrophie, d'une perte de poids et d'une forte consommation de stupéfiants, la réalité s'est installée.

«Je suis passé de la meilleure forme de ma vie à un endroit où je ne peux même pas me déplacer jusqu'au bord de mon lit», dit Watson. "J'ai dû faire essuyer mon cul par des hommes adultes et les femmes m'aident à m'asseoir. C'est là que la dépression a commencé. Tous les médicaments contre l'anxiété avec des médicaments contre la dépression avec des narcotiques jouent avec vos émotions. Vous ne pouvez pas dormir la nuit, vous dormez toute la journée. , et vous ne pouvez pas empêcher votre esprit de courir. "

Après plus de 30 chirurgies, il a été libéré en thérapie ambulatoire. Sa jambe gauche avait été amputée au-dessus du genou; sa jambe droite, bien que fortement cicatrisée, était intacte. Il avait perdu toutes les terminaisons nerveuses et les muscles de son bras gauche, qui est fusionné en permanence à un angle de 45 degrés.

Pendant près de trois ans, il était en thérapie ambulatoire. Watson a pris des pilules pour dormir, des pilules à son réveil, des pilules pour engourdir sa douleur, des pilules pour calmer la conviction de son esprit qu'il était un échec. Il les a mangés, les a reniflés, a maximisé sa prescription et a supplié les médecins d'en avoir plus.

Dilaudid est l'hydromorphone, un analgésique opioïde intensif qui peut être mortel lorsqu'il est pris à fortes doses. Souvent, Watson avale 25 Dilaudid par jour. Il a essayé de se suicider avec les pilules deux ou trois fois. Fêtant Noël avec sa famille, il s'est évanoui au milieu du dîner. Si sa femme d'alors essayait de ralentir sa pilule, il lui criait dessus.

À 5 h 30, il se couchait. Vers 2 h 30 ou 3 heures de l'après-midi, il se réveillait, allongé sur un matelas pneumatique par terre. Il prenait quatre pilules, puis avale plus jusqu'à ce qu'il soit si haut qu'il a failli s'évanouir. Un pistolet était assis sur le matelas à côté de lui. Il restait allongé là pendant des heures, regardant le plafond et se demandant si aujourd'hui était le jour où il se suiciderait.

Quand il était sur le point d'appuyer sur la détente, il se souvenait d'une voix qu'il jure avoir entendue dans les secondes qui ont suivi l'explosion de l'IED: quelqu'un lui disant de rester. Il savait qu'il avait un but – il ne savait tout simplement pas comment le trouver.

Le 20 décembre 2013, Watson a pris sa retraite médicale du Corps des Marines. Il s'est séparé de sa femme un mois plus tard. Sévèrement hors de forme, lui et un ami, Brian, également ancien Marine, ont rejoint une salle de sport privée à Frisco, au Texas.

Presque immédiatement, Watson était mal à l'aise. Les gens marchaient souvent vers lui, lui posaient des questions sur sa blessure et le remerciaient pour son service. Il ne savait pas trop comment s'entraîner avec son nouveau corps et ne savait pas à qui demander de l'aide.

«Je ne voulais pas me pousser au cas où je me casserais le cul», dit Watson. "Et je ne pouvais pas me forcer parce que j'étais toujours accro."

Les deux anciens Marines ont travaillé au gymnase par intermittence pendant plusieurs mois avant que Brian ne rencontre Vobora. Brian s'est entraîné avec Vobora à quelques reprises et a continué à inciter Watson à les rejoindre. Au départ, Watson a dit non. Il ne faisait pas confiance à un entraîneur qui orientait ses entraînements vers les athlètes adaptatifs. Mais après des semaines de harcèlement de Brian, Watson a accepté d'essayer.

Après trois séances d'entraînement avec Vobora, Watson était devenu accro. Il a rejoint la classe 2 d'ATF à la fin de l'été 2014. Il est rentré chez lui un jeudi après-midi et a chassé tous ses Dilaudid sauf 15 ou 20 dans les toilettes. Il a passé les trois jours suivants au lit, rationnant les pilules, tremblant violemment, vomissant, craquant le lit et essayant d'éviter une ambulance à l'hôpital. Il s'est évanoui plusieurs fois et a pensé qu'il pourrait mourir, mais le lundi matin, il était toujours en vie – et, pour la première fois depuis des années, il était sobre. Il s'est levé et s'est rendu au gymnase.

"Cet inconnu qui ne me connaît même pas voulait que je sois à sa salle de sport, où il s'est présenté tôt, est rentré tard et est resté debout encore plus tard pour trouver d'autres moyens de nous entraîner", explique Watson. «Cela m'a vraiment motivé. Pour la première fois depuis longtemps, quelqu'un voulait vraiment que je sois quelque part, quelqu'un comptait sur moi. Cela comptait.

Maintenant, pendant les séances d'entraînement du mardi et du jeudi, Watson traverse la salle de sport dans son fauteuil roulant, avec un chapeau à l'envers retenant ses cheveux blonds et une caméra vidéo à la main. En 2015, Watson est devenu le premier directeur média officiel d'ATF, enregistrant numériquement les progrès de chaque classe.

«Il ne s'agit pas de votre blessure – c'est le catalyseur qui vous a amené ici», dit Watson. "C'est ce que vous faites à ce stade qui définira votre héritage."


Kevin Trimble: spécialiste, armée américaine, retraité

En septembre 2011, la CPS de l'armée américaine, âgée de 19 ans. Kevin Trimble a marché sur le gravier d'une route non goudronnée traversant un petit village afghan. Quelques minutes après que son escouade ait commencé à bouger, un soldat a annoncé par radio qu'il avait trouvé un engin piégé. Immédiatement, le groupe s'est retiré et a mis en place un périmètre de sécurité alors que la bombe était démontée. Trimble se tenait à 11 pieds de la CPS de l'armée. Ryan Cook, en attente. Quelques secondes plus tard, il tomba, abasourdi par une force qui lui donnait l'impression d'avoir été renversé par un train en mouvement.

Un engin piégé à distance avait explosé sur le mur au-dessus de Cook, le tuant instantanément. Trimble était allongé sur le sol de son côté. Sous le choc, il se concentra sur la séquence d'actions qu'il avait apprises à l'entraînement. Étape 1: Trouvez votre arme. Il regarda autour de lui, mais ne put voir son arme. Étape 2: médecine immédiate. Il attrapa un garrot dans sa poche d'épaule droite, l'ouvrit et le glissa sur ce qui restait de son bras gauche. Il tira aussi fort que possible, coupant la circulation. Le garrot atteignit son épaule, le seul morceau restant de son bras gauche. Il essaya de s'asseoir, mais il ne put s'équilibrer. Il baissa les yeux – ses jambes avaient disparu.

Ne t'endors pas, se dit Trimble. Vous ne voulez pas mourir ici.

Trimble s'est réveillé deux jours plus tard dans un hôpital de l'armée en Allemagne, où des chirurgiens ont travaillé pour lui sauver la vie. Cette vie est devenue des mois de chirurgie, une rotation des hôpitaux, des visites d'amis et de famille et des tentatives de distraire son esprit.

«La mentalité qui s'installe», dit-il, «(est) un certain croisement entre l'ennui et la tristesse. C'était un moment.

Trimble a tenté de se suicider à plusieurs reprises. Il a pris autant de médicaments contre la douleur qu'il a pu trouver, mais il lui manquait la solitude nécessaire pour réussir. Ses systèmes corporels s'écraseraient, puis les infirmières se précipitaient et le stabilisaient.

Il avait rejoint l'armée après avoir regardé le film «Black Hawk Down» à l'âge de 10 ans et avoir décidé que l'armée «avait l'air cool». Une de ses sœurs aînées, Deborah, s'était enrôlée dans l'armée de l'air, et son frère aîné, Ben, s'était enrôlé à 18 ans. Trimble a signé ses papiers peu de temps après ses 18 ans.

Deux ans et 47 chirurgies plus tard, il a été fait.

En octobre 2015, Trimble a traversé l'aéroport de Dallas / Fort Worth en direction d'un vol à destination de Las Vegas. Lui et un groupe d'amis partaient pour trois jours de vacances quand un inconnu s'est précipité vers lui. Trimble a-t-il fonctionné, a-t-il demandé? Quand avait-il été blessé? Comment? Voulait-il venir s'entraîner avec un groupe d'athlètes adaptatifs?

"Honnêtement, je pensais qu'il était juste bizarre", dit Trimble en riant à propos de la rencontre initiale.

Un mois plus tard, alors qu'il était à Dallas pour un voyage de travail, Trimble a rendu visite à un bon ami qui connaissait cet inconnu, David Vobora. Encore une fois, Vobora a donné son argumentaire à Trimble: Venez travailler avec nous.

«Je ne pensais pas que je serais bon dans le gymnase», dit Trimble. "Je ne pensais tout simplement pas que je serais capable de le faire."

Mais il a décidé que cela valait la peine d'essayer. Au début de 2016, il l'a fait et il est officiellement devenu membre de la classe 6 d'ATF.

En règle générale, le premier jour, les participants passent des tests d'amplitude de mouvement pour que les entraîneurs comprennent et analysent la mobilité et la force de leur corps. Mais Trimble, qui avait pris une grande dose de suppléments pré-entraînement, voulait bouger. Vobora a reconnu les secousses induites par l'adrénaline de Trimble et s'est lancé dans une séance d'entraînement improvisée de deux heures pour les deux. Trimble a essayé des flips de pneus; le pneu est tombé sur lui plusieurs fois. Il a échangé les exercices de base avec Vobora, avec les deux hommes allongés sur le sol l'un à côté de l'autre et tournant de haut en bas, côte à côte.

Le lendemain, Trimble était très, très endolori. Et il avait hâte d'y retourner.

«Chez ATF, tout le monde est motivé par les gens qui l'entourent, et l'armée est exactement comme ça», dit Trimble.

Trimble, 24 ans, est étudiant à temps partiel à SMU et prépare un diplôme en nanotechnologie. Il travaille en tant qu'employé contractuel pour Rackspace, un fournisseur de stockage de données dans l'espace cloud qu'il a trouvé lors d'un stage avec le projet Wounded Warrior. Il espère participer aux Jeux paralympiques dans plusieurs épreuves d'athlétisme et il fait fréquemment de l'escalade avec un groupe d'amis de l'ATF. Il fait courir sa Land Rover sur la piste chaque fois qu'il en a l'occasion, même en participant à un circuit de course automobile local.

"Je ne sais pas où ATF me mettra parce que je n'en ai pas encore fini", déclare Trimble. "Mais cela m'a donné une nouvelle vision de la vie."


Chris Wolff: Sergent technique, Force aérienne, retraité

Chris Wolff s'est enrôlé dans l'armée à 18 ans, tenant une promesse qu'il avait faite à son grand-père, qui a servi dans la Marine et le Corps des Marines. Wolff a été dans l'armée de l'air pendant 11 ans et a effectué trois tournées en Irak et trois en Afghanistan. Il a travaillé comme mécanicien aéronautique, et bien qu'il fixe des avions, il a également transporté des cercueils. Pendant une période de 100 jours alors qu'il était déployé en Afghanistan, Wolff a aidé à ramener 172 corps à la maison.

Lors d'un voyage au Moyen-Orient, il a rencontré un soldat qui voulait ramener le corps de son frère chez lui. Selon le protocole officiel, le soldat n'était pas autorisé à monter dans l'avion de transport, alors Wolff a changé d'uniforme et de carte d'identité et a attendu à la base pendant que le soldat prenait un dernier vol avec son frère.

«Je voulais que leur mère puisse revoir ses deux fils ensemble une fois de plus», dit Wolff.

Parfois, Wolff – alors un coureur robuste de 5 pieds 6 pouces avec une coupe bourdonnante de cheveux noirs – portait les cercueils. À d'autres moments, il faisait partie de la brigade qui montait la garde pendant la cérémonie. Un jour, il a ramené à la maison le corps d'un ami de lycée. Sur les vols, il pensait parfois à la façon dont il aurait dû être l'un des corps. Au cours d'une de ses missions en Afghanistan, une grenade propulsée par roquette a heurté le moteur de bord de son avion. En règle générale, lorsqu'une grenade frappe, un avion explose à l'impact. Cette grenade n'a pas explosé.

Wolff est rentré chez lui à Tacoma, Washington, pour une pause après sa sixième tournée et, le 30 octobre 2008, il s'est rendu à l'hôpital local de l'armée pour se faire vacciner contre la grippe. Il s'est senti bien jusqu'à 19 jours plus tard, quand il s'est réveillé avec une sensation de douleur et de fièvre. Il s'est rendu à l'hôpital de l'armée, où les médecins lui ont diagnostiqué des nausées et l'ont renvoyé chez lui. Le lendemain matin, lorsque Wolff a essayé de sortir du lit, ses jambes se sont effondrées. L'armée a rampé dans le salon, où sa femme d'alors l'a trouvé sur le sol. Elle a composé le 911 et une ambulance est arrivée pour les emmener à Tacoma General.

Les médecins ont placé Wolff dans un coma médicalement induit alors qu'ils essayaient de comprendre ce qui s'était passé. Ils l'ont testé pour la peste bubonique et le syndrome de Guillain-Barré alors que le virus attaquait sa moelle épinière, son système nerveux et son cerveau. Enfin, ils ont atteint un diagnostic: l'encéphalomyélite aiguë disséminée.

Les médecins ont dit à sa famille que Wolff était paralysé du cou vers le bas, un tétraplégique C4. Il aurait besoin de soins 24 heures sur 24 pour le reste de sa vie et serait incapable de manger, de respirer ou de bouger de manière autonome. Il avait 25 ans.

«L'après-midi avant d'être paralysé, j'ai couru 2,5 milles», raconte Wolff. "Tous les jours, je courais. Je me suis réveillé (le lendemain) matin, ne pouvant bouger aucune partie de mon corps. Je ne savais pas quoi faire, qui je serais ou à quoi ressemblerait l'avenir."

Une fois qu'il s'est réveillé de son coma, la veille de Noël 2008, les jours se sont brouillés. Toutes les deux heures, des thérapeutes venaient dans sa chambre d'hôpital pour l'étirer. Ils l'ont soulevé hors du lit, l'ont attaché dans un support et ont fait courir son corps à travers une série de mouvements. Les infirmières l'ont nourri. Trois semaines après son séjour à l'hôpital, il a retrouvé sa capacité de parler. Sa moelle épinière était toujours intacte, donc, contrairement aux autres tétraplégiques C4, il y avait une petite chance que Wolff retrouve le mouvement. Pourtant, il était allongé au lit chaque jour, essayant de trouver un moyen de retirer la ligne PIC de son cou et de se suicider. Si seulement je pouvais l'atteindre, pensa-t-il.

Sept mois après son séjour à l'hôpital, Wolff était allongé sur une table d'électrolyse. Alors que le courant tirait les muscles de sa main, il a ressenti un éclair de douleur, «comme un couteau frappant aussi fort que possible dans la chair», dit Wolff. Il a presque perdu connaissance; tandis que l'électrolyse continuait, la douleur aussi. Les médecins lui ont prescrit de la méthadone pour l'aider à faire face.

«Cela durait des heures, se déplaçant sur mes mains, ma poitrine, mes autres bras, le long de mon corps», dit Wolff. "Le médecin me dit que c'est bien, que je me sens. Et je me dis: 'Non, ce n'est pas bon. Ce n'est pas le côté positif de la vie.'"

Il resta allongé au lit toute la journée, à regarder Netflix en frénésie. Son père lui rendait visite tous les deux jours et son commandant passait au moins une fois par semaine. Il est allé à la thérapie, une séance de counseling de groupe enseignée par un camarade tétraplégique C4. Son poids est tombé à 120 livres. Son expression ressemblait à celle d'un ventriloque: pas d'émotion, pas de sourire, les lèvres posées à plat en ligne droite.

«J'avais toujours été très extraverti, quelqu'un qui faisait rire les gens si la journée était mauvaise», dit Wolff. «Même si nous ne passions pas une bonne journée parce que nous ramenions des corps à la maison, je trouverais un moyen de trouver le positif. Mais à l'hôpital, honnêtement, je ne savais plus où c'était.

Pendant la thérapie physique, les bras de Wolff étaient souvent attachés à une presse à mouche. Deux ans après son séjour à l'hôpital, après être revenu de la thérapie un après-midi, Wolff a levé la main à un quart de pouce de son lit. Il regarda sa main avec incrédulité. À la presse à mouche le lendemain matin, il a poussé la machine d'un centimètre, puis deux. Bientôt, il poussait plusieurs centimètres par jour, retrouvant sa mobilité dans ses mains.

En 2011, Wolff a été libéré de l'hôpital, mais il ne pouvait toujours pas bouger ses jambes ni se nourrir. Au fil du temps, il est devenu accro aux opiacés, à la méthadone et aux dépresseurs. Il prenait au moins une douzaine de comprimés par jour.

Wolff s'est séparé de sa femme en 2012 et s'est appuyé sur le soutien de sa famille, en particulier de son père. L'année suivante, il a commencé à s'entraîner pour participer aux Jeux nationaux des vétérans en fauteuil roulant. Lors d'une compétition en juin 2015 à Dallas, un ami du Wounded Warrior Project a déclaré à Wolff qu'il voulait qu'il rencontre un ancien joueur de la NFL qui dirigeait un programme d'entraînement adaptatif.

"Vous regardez (David) et vous vous dites: 'OK, je ne serai jamais là où vous en êtes parce que j'ai cette fonction avec laquelle je dois vivre'", dit Wolff. "Mais il ne te regarde pas comme ça. Quand je suis entré dans ce gymnase, c'était différent. Personne n'est 'différent' ici."

Le passage de Wolff à ATF a débuté le 18 janvier 2016 dans le cadre de la classe 5. Deux mois plus tard, il était indépendant.

«Le rythme de ce gymnase vous oblige à vous pousser», dit Wolff. "Pour récupérer quelque chose dans notre vie qui nous manque – la capacité de marcher, la capacité de lever le bras au-dessus de votre tête, de mettre une chemise – nous essayons tous d'atteindre un objectif."

Chaque classe ATF est récompensée par un cadeau de fin d'études. Vobora a déclaré à la classe 5 que son objectif était d'aller skier au lac Tahoe. Il a adapté chaque entraînement à ce concept et s'est concentré sur le fait de permettre à chaque athlète adaptatif de skier.

«Je suis entré dans la salle de gym avec la capacité de me lever pendant peut-être quelques secondes», dit Wolff. "Alors l'idée de faire du ski? Je ne t'aurais pas dit."

Le groupe est arrivé à Tahoe le 27 mars 2016, pour un voyage parrainé en partie par l'organisation High Five. Pendant quatre jours, Wolff a dévalé les pentes à quatre reprises pendant des heures.

Aujourd'hui, Wolff vit avec sa femme et leurs deux filles dans une maison adaptative construite pour lui par une autre organisation à but non lucratif. Il a réduit le nombre de médicaments qu'il prend de 12 à deux. Il y a trois mois – près de huit ans après sa paralysie – Wolff a pris 15 mesures indépendantes. Pas de béquilles, pas de fauteuil roulant. Son père était arrivé la semaine précédente pour une visite. Alors qu'il regardait son fils marcher, les larmes coulaient.

"Ce que j'ai vu sur le visage de mon père, lui sachant qu'on lui a dit une fois que je ne vivrais jamais et puis de voir ça … Je vois ce visage tous les jours maintenant", dit Wolff. "Mon objectif est de marcher – et nous sommes un pas de plus."


Ryan Zimmerer: caporal suppléant, USMC, retraité

En février 2009, Ryan Zimmerer, caporal suppléant du Corps des Marines, était au milieu du Pacifique lorsqu'il est tombé à 50 pieds d'un hélicoptère. Au cours d'un exercice de cordage rapide dans le cadre d'un exercice de prise de contrôle d'un navire hostile, Zimmerer est sorti d'une porte ouverte d'hélicoptère, mais le manque de place à sa gauche l'a forcé à tourner à droite. En tournant, son pied gauche s'est coincé dans le cadre de l'hélicoptère et il a perdu la prise de la corde avec ses pieds.

Alors qu'il réalisait ce qui se passait, ses bras se levèrent pour saisir la corde au-dessus de sa tête. Mais ses bras ne pouvaient pas le retenir, et sans ses pieds autour de la corde, il se précipita vers le bas, seulement légèrement ralenti par ses mains, sa chair se déchirant sous l'emprise de la corde. Zimmerer a prononcé une prière rapide, demandant à Dieu de le protéger, puis a préparé son corps pour l'impact. Il a claqué sur le pont du porte-avions ci-dessous, les pieds en avant dans une position semi-accroupie. Il s'est brisé les deux chevilles, s'est cassé le coccyx et a comprimé le bas du dos. Son corps s'est froissé et sa tête a heurté le pont. Il s'est levé par réflexe et a essayé de courir, mais la douleur dans son pied droit était si atroce qu'il s'est évanoui. Il retomba, se cogna la tête sur le pont et sombra dans l'inconscience.

Il a fallu quatre jours à Zimmerer pour atteindre un hôpital sur terre, où les médecins lui ont dit qu'il ne marcherait probablement plus jamais de manière autonome; à tout le moins, il aurait besoin d'une canne. Lors de son premier jour avec Wounded Warriors, un camarade Marine l'a accueilli.

«Tu as mal? demanda le Marine.

"Oui, je le suis," répondit Zimmerer.

«Suivez-moi», dit le Marine. Ils sont entrés dans sa chambre, où le Marine a écrasé 500 mg de Vicodin et 10 mg d'OxyContin. Zimmerer renifla tout cela et ressentit instantanément un soulagement.

Il a reniflé des analgésiques quotidiennement pendant six mois après son accident; parfois, il les buvait sous forme liquide. Il se réveillait, reniflait ses médicaments, allait en physiothérapie, s'entraînait pendant quelques heures et dormait l'après-midi. Il se réveillait et commençait à boire: Bud Light et whisky.

Le 28 février 2010, 12 mois après son accident, Zimmerer a pris sa retraite médicale. Il a acheté une maison à Valley View, au Texas, à 5 km de la maison de ses parents. Pendant quatre ans, il a équilibré le travail agricole et les cours dans un collège communautaire local. Toutes les six semaines, il se rendait à l'hôpital VA, demandant un sursis face à la douleur et à la perte de fonctionnalité. Les médecins ont recommandé un appareil orthopédique ou une enveloppe ou ont augmenté ses médicaments contre la douleur. Il leur a demandé à plusieurs reprises d'amputer sa jambe gauche sous le genou. Ils ont toujours dit non.

En mars 2014, Zimmerer a rencontré Vobora par l'intermédiaire d'un ami commun. À ce moment-là, bien qu'il ait cessé d'abuser des analgésiques, l'ancien Marine avait cessé de s'entraîner et sa consommation d'alcool – un paquet de 24 à peu près tous les soirs – avait poussé son poids à 315 livres. Zimmerer voulait recommencer à faire de l'exercice, pour essayer d'alléger une partie de la pression sur sa cheville en perdant du poids, et son ami a suggéré de parler à Vobora.

«J'ai appelé David et j'ai pensé que c'était une blague», dit Zimmerer. «J'étais comme, 'Il n'y a aucun moyen que ce mec qui n'a aucune formation médicale puisse m'aider.' Mais ensuite j'ai pensé, qu'est-ce que ça fait de mal d'essayer? "

Zimmerer a travaillé avec Vobora une fois par semaine pendant six mois, perdant du poids et gagnant en confiance. Mais une opération chirurgicale d'octobre 2014 pour fusionner son articulation sous-talienne l'a mis à l'écart pendant des mois. Il n'a jamais complètement guéri et la douleur a empiré. Il ne pouvait pas du tout supporter le poids de son pied, alors il était assis dans son fauteuil à la maison toute la journée, tous les jours. En janvier 2015, il a commencé à envisager le suicide. Il avait 27 ans.

«J'étais au-delà de la dépression», dit Zimmerer. "J'étais perdu et je souffrais sans arrêt. Je ne pouvais pas être un gars normal dans la vingtaine. Je ne savais vraiment pas quoi faire de ma vie."

Pendant cinq mois, il s'est réveillé chaque jour en pensant à se suicider. Mais ensuite, il s'est souvenu de ses six neveux et de ses deux nièces, dont la plupart vivaient dans un rayon de 8 km. Il adorait être avec eux et il ne voulait pas qu'ils grandissent en sachant que leur oncle s'était suicidé.

Un tournant s'est produit en mai 2015, lorsque Zimmerer a reçu le Appareil IDEO, ce qui lui a permis de marcher avec un minimum de douleur pour la première fois depuis son accident. Bientôt, il faisait du jogging.

En octobre 2015, Zimmerer s'est inscrit en tant que membre de classe 5 de l'Adaptive Training Foundation (il a également participé à la classe 4).

«Les mots ne peuvent pas vraiment décrire à quel point (ATF) m'a aidé», dit Zimmerer. «Nous avons tous un handicap, et peut-être le mien est-il différent de celui du prochain, mais nous comprenons tous comment nous adapter et surmonter, continuer à pousser. Mentalement, c'était énorme. Cela m'a aidé à commencer à monter. Maintenant aujourd'hui, presque un an plus tard, je peux te regarder et te dire que je suis vraiment content de ma vie. "

Zimmerer a perdu plus de 60 livres lors de son inscription à l'ATF et a décidé qu'il voulait devenir un entraîneur personnel spécialisé dans l'entraînement d'athlètes adaptatifs. Il prévoit de s'inscrire à la Texas Woman's University l'automne prochain pour obtenir un baccalauréat en kinésiologie adaptative.

La douleur persistant, Zimmerer a également finalement remporté son appel à l'amputation de la jambe gauche. Le 28 octobre, juste avant ce qui a fini par être une opération réussie, Zimmerer a griffonné un message au stylo noir sur son bras gauche: "Tu peux prendre mon pied, mais tu ne prendras jamais ma liberté."

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