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Comment Najee Harris définit l'évolution du porteur de ballon de l'Alabama

C'est peut-être à cause de l'uniforme qu'il porte ou du fait qu'il s'enregistre à un imposant 6 pieds 2 pouces 230 livres que les gens semblent avoir une idée préconçue du type de porteur de ballon Najee Harris.

Le senior d'Antioche, en Californie, en est bien conscient. Il a couru 1 262 verges et capté 27 passes pour l'Alabama l'année dernière, et pourtant il a entendu les doutes.

Il ne pouvait pas attraper.

Il ne pouvait pas bloquer.

Il n'était pas assez insaisissable ou assez explosif ou assez d'une troisième menace.

Dans une récente interview avec SEC Network, Harris a raconté ces prétendus coups et a ensuite demandé incrédule: «Avez-vous vu le film?

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Hard Rock Stadium (Miami Gardens, Floride)
11 janvier: 20 heures ET sur ESPN et l'application ESPN

Demi-finale des séries éliminatoires de football universitaire au match du Rose Bowl
AT&T Stadium (Arlington, Texas)
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Demi-finale des séries éliminatoires de football universitaire à l'Allstate Sugar Bowl Mercedes-Benz Superdome (Nouvelle-Orléans)
1er janvier: 20 heures ET sur ESPN et l'application ESPN

Harris a souri en disant cela et a de nouveau souri après le match de championnat de la SEC le 19 décembre quand on lui a demandé si prouver qu'il pouvait attraper le ballon était l'une des raisons pour lesquelles il était revenu pour sa dernière année plutôt que de participer au repêchage de la NFL tôt. Il venait juste d'attraper trois touchés dans la victoire contre la Floride, faisant de lui le leader des touchés en carrière de l'Alabama avec 54, et il n'achetait pas la prémisse de la question.

«De quoi tu parles, mec? Dit Harris avec espièglerie. "C'est juste parce que je suis un porteur de ballon, donc les gens ne s'y attendent pas. … Le slogan est: 'Eh bien, peut-il attraper?' J'attrape le ballon depuis que j'étais en position foetale. "

A part les répliques intelligentes, Harris n'a pas attrapé de passes depuis sa naissance, comme il le prétend. Il n'a pas non plus été livré par cigogne en Alabama il y a quatre ans en tant que porteur de ballon le plus complet à avoir jamais joué sous l'entraîneur Nick Saban.

Cela a demandé du temps, de la patience et un travail acharné.

Mike Locksley était coordonnateur offensif pendant les deux premières saisons de Harris en Alabama, et il se souvient d'un jeune porteur de ballon qui comptait sur ses capacités naturelles. Bien sûr, Harris était grand, puissant et rapide, mais il n'était pas raffiné en termes de compréhension de la protection des passes ou de la course sur route.

Locksley a essayé de diffuser le ballon à tous ses meneurs de jeu, mais, "Bien sûr, il voulait toutes les touches."

Adam Hagy / USA TODAY Sports

Harris est devenu frustré de jouer le troisième violon Damien Harris et Josh Jacobs. Il avait 61 portées en tant que recrue et a déclaré au San Francisco Chronicle qu'il pensait être transféré. Ses portées sont passées à 117 en deuxième année, mais sa charge de travail a diminué au cours de la seconde moitié de la saison alors qu'il effectuait en moyenne moins de 5,6 rushes au cours des sept derniers matchs.

Au cours de ses deux premières saisons, Harris n'a capturé que 10 passes.

Locksley attribue à l'analyste de l'Alabama et ancien entraîneur-chef du Tennessee Butch Jones, un rôle central dans le mentorat d'Harris pendant cette période difficile. Harris, a déclaré Locksley, "avait un grand respect pour Butch", qui a joué le demi offensif à l'université et a entraîné le poste au début de sa carrière.

Jones a aidé Harris à rester concentré et à devenir un arrière polyvalent. En tant que junior, cela a payé, car il est devenu un coureur plus patient et s'est imposé comme un bloqueur et un pass-catcher.

Mais même cette soirée de sortie, qui comportait 304 verges et sept touchés dans les airs, n'a pas suffi à dissiper l'idée qu'il était un poney à un tour. Bien sûr, il ressemblait à un cheval de bataille dans le moule de son prédécesseur Derrick Henry, mais Harris était capable de bien plus.

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Peu de temps après la fin de la saison, Harris a envoyé un message privé sur Twitter à l'ancien porteur de ballon d'Auburn, Brad Lester. Les deux hommes s'étaient rencontrés brièvement sur le terrain après l'Iron Bowl des mois plus tôt, et Harris voulait voir ce que le porteur de ballon de la SEC devenu entraîneur pourrait faire pour l'aider à s'améliorer.

Lester, qui avait travaillé avec les arrières de la NFL Alvin Kamara et Chris Carson se sont rendus à Tuscaloosa pour cette première séance d'entraînement en se demandant dans quoi il s'engageait. Il a pensé: "Ce gars est un des 15 premiers choix. Combien de mieux puis-je l'avoir?"

Harris a déclaré à Lester qu'il avait deux objectifs principaux: aller plus vite et s'améliorer dans le jeu de passes.

"Son plus gros problème était le problème de beaucoup d'athlètes", a déclaré Lester. "Je lui ai dit: 'Arrêtez d'essayer si dur.'"

Après ce premier week-end de travail sur le terrain de pratique de la fanfare sur le campus, Harris a loué une maison à Atlanta où il s'est entraîné avec Lester pendant quelques semaines, ayant parfois jusqu'à trois entraînements en une seule journée.

En courant plus librement, sa mécanique s'est améliorée, ce qui a contribué à sa rapidité initiale. L'expert du repêchage d'ESPN NFL, Mel Kiper Jr., a déclaré qu'il avait remarqué que Harris avait progressé pour faire rater les gens cette saison. Kiper l'a comparé à Le'Veon Bell en ce sens qu'ils trompent tous les deux les défenses avec leur rapidité.

Les chiffres confirment cette évaluation, alors que Harris se classe premier au niveau national pour les plaqués évités avec 42, contre 29 la saison dernière.

Harris est devenu de loin le porteur de ballon le plus explosif à jouer sous Saban en Alabama, avec 128 courses en carrière de 10 verges ou plus – dont 40 cette saison. Les prochains plus proches sont Henry et T.J. Yeldon, qui ont chacun 99 pistes.

Mais l'amélioration la plus notable de Harris est venue dans le jeu de passes, un domaine sur lequel Lester a déclaré qu'ils travaillaient tous les jours, soit au début de leurs entraînements, soit à la fin. Un exercice particulièrement éprouvant a obligé Harris à se tenir sur une jambe sur un ballon d'équilibre pendant que Lester l'a encerclé, lançant des passes à des intervalles aléatoires.

Le résultat: en 11 matchs, Harris a accumulé 32 réceptions, ce qui est plus que tout autre porteur de ballon de l'Alabama depuis 2009, lorsque Mark Ingram II a capté 32 passes en 14 matchs. Harris n'a laissé tomber qu'un seul laissez-passer toute l'année.

Ses 69 réceptions en carrière sont les plus importantes au poste de Saban et représentent près du double du total de l'ancien arrière All-SEC Eddie Lacy.

Harris aurait peut-être été moulé dans un type de coureur plus droit devant, qui bouge les bâtons il y a cinq ans, a déclaré Lester. L'Alabama a eu beaucoup de ces gars au fil des ans.

"Mais le jeu a changé", a déclaré Lester. "Il est probablement le dos le plus diversifié qu'ils aient eu."

Locksley a déclaré que la NFL avait influencé le jeu collégial en jetant davantage aux extrémités serrées et aux demis de course. L'affrontement entre un porteur de ballon et un secondeur est un domaine que les coordinateurs adorent exploiter, et c'est un domaine dans lequel Harris excelle.

"Vous avez vu Najee évoluer du statut de simple coureur à celui de gars qui comprend désormais l'effet de levier et les itinéraires de course, ainsi que la configuration des itinéraires et la finition des prises", a-t-il déclaré. "J'ai été vraiment impressionné par la façon dont il a mûri dans cette phase du match."

En plus de tout cela, Harris s'est transformé en quelqu'un que Saban a qualifié de "très bon en protection contre les passes". C'est quelque chose que le futur entraîneur-chef du Temple de la renommée a déclaré passer inaperçu.

Ce qui soulève la question: que ne peut-il pas faire?

S'il a prouvé qu'il pouvait attraper, bloquer et faire rater les défenseurs, il ne restait plus rien à prouver.

Il est déjà le meilleur porteur de ballon de tous les temps de l'Alabama, et il est grand temps qu'il soit considéré comme le meilleur porteur de ballon de tous les temps de l'Alabama.

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