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'Mi primer paso de regreso a donde estaba'

Mike Brown tenía que tomar una decisión. A principios de noviembre, el gobierno japonés anunció que los no ciudadanos selectos podrían ingresar al país con fines comerciales si permanecían en cuarentena durante dos semanas antes de mezclarse con la población en general. Eso significaba que Brown, uno de los principales entrenadores de American Top Team, podría arrinconar a uno de sus mejores luchadores, Kyoji Horiguchi, en el evento principal de Rizin 26 el 31 de diciembre en Saitama Super Arena en las afueras de Tokio.

Pero el viaje a Japón y el tiempo pasado en cuarentena obligarían a Brown a hacer un sacrificio.

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Brown deseaba desesperadamente arrinconar a Horiguchi, quien regresa de una cirugía de rodilla para competir por el título de peso gallo de Rizin que alguna vez tuvo, en una pelea que tendrá lugar en las primeras horas de la mañana, hora de Estados Unidos. Pero un luchador ATT de perfil aún más alto, Dustin Poirier, también estaba en el campo de entrenamiento para su exitosa pelea del evento principal de UFC 257 con Conor McGregor el 23 de enero en Abu Dhabi, Emiratos Árabes Unidos.

"Ese fue el mayor problema, esa pelea se avecinaba", le dijo Brown a ESPN. "Obviamente, es realmente grande".

Al final, Brown decidió volar a Japón y ponerse en cuarentena durante 14 días, perdiéndose la Navidad en casa y en medio del campo de entrenamiento de Poirier. Horiguchi, dijo Brown, merece ese nivel de lealtad.

"Es una pelea importante", dijo Brown. "Es un tipo que pone todo. Es un trabajador loco y dedicado, tan concentrado como cualquiera que haya visto".

Kyoji Horiguchi llegó a una pelea por el título de UFC en 2015, pero logró un final de brazo en el quinto asalto del campeón de peso mosca Demetrious Johnson. Jeff Bottari / Zuffa LLC / Getty Images

ATT es uno de los mejores gimnasios de MMA del mundo y Brown cree que Horiguchi es su trabajador más duro. "De hecho, me sorprende que pueda hacer tanto como él", dijo el entrenador. "Constantemente pone más volumen que cualquier otra persona. Lo hace dos o tres veces al día, todos los días, durante semanas y semanas y semanas. Uno piensa: 'Esto no va a durar'". Pero lo hace ".

No es solo el trabajo duro lo que distingue a Horiguchi. Es uno de los mejores luchadores de peso ligero del planeta. Dejó la UFC, en la que una vez compitió por el campeonato de peso mosca, como agente libre en una racha ganadora de tres peleas en 2017 para luchar por Rizin en su país de origen. Horiguchi ganó rápidamente el gran premio de peso gallo de Rizin en 2017, luego el título de peso gallo en 2018. En 2019, Horiguchi ganó el título de peso gallo de Bellator, cortesía de una promoción cruzada entre Bellator y Rizin.

Horiguchi (28-3) estaba en una racha ganadora de 13 peleas antes de ser sorprendentemente noqueado en una pelea sin título por Kai Asakura en Rizin 18 en agosto de 2019.Los dos estaban listos para una revancha la víspera de Año Nuevo, pero Horiguchi se vio obligado a hacerlo. retirarse, y desocupar los cinturones de Rizin y Bellator, después de rasgarse el ligamento cruzado anterior. La segunda pelea con Asakura, por el cinturón de peso gallo de Rizin, finalmente ocurrirá el 31 de diciembre, con más de un año de preparación.

"Antes de la lesión, estaba en un punto en el que conseguí mis dos cinturones", dijo Horiguchi a través de un intérprete. "Estaba justo en el punto en el que estaba comenzando mi misión. Y ahí fue cuando me lesioné. Simplemente se estancó y detuvo todo. Esta pelea es mi primer paso para volver a donde estaba, que era la línea de salida".

Horiguchi, de 30 años, ha perdido ante solo dos hombres desde 2012: Asakura y Demetrious Johnson, el legendario ex campeón de peso mosca de UFC. La derrota de Asakura lo ha estado enconando durante 16 meses.

"Es como si se hiciera cargo de la división de peso gallo de Rizin mientras yo no estaba", dijo Horiguchi. "Estoy ansioso por asumir el control y ponerlo en su lugar".

Kyoji Horiguchi, a la derecha, fue el campeón de peso gallo de Rizin en 2019 cuando venció al poseedor del cinturón de Bellator, Darrion Caldwell, para convertirse en campeón de dos promociones. Bellator MMA

La peor parte de esa derrota de Asakura, para Brown, fue la percepción. Asakura, aunque es una estrella prometedora en Japón, no es un nombre familiar en las MMA. Brown cree que Horiguchi es el mejor peso gallo, o peso mosca, del mundo. Y fue difícil hacer ese argumento después de que lo noquearon.

"Eso es lo que me mata", dijo Brown. "Eso es lo que realmente me molesta. Y eso es lo que realmente me molesta por la derrota. Para el fanático casual, si pierdes fuera de UFC, piensan, 'Oh, no es tan bueno'. Hay buenos tipos en todas partes. Hay luchadores de élite por todas partes. Y Kyoji es súper bueno. Y puede hacer (peso mosca). Lo que me encantaría ver en el futuro es él peleando (Johnson) o Henry (Cejudo) ".

Horiguchi dijo que consideraría hacer otra carrera por el título de peso gallo de Bellator en 2021. Primero, sin embargo, su enfoque es vengar esa derrota ante Asakura y hacer que la cuarentena japonesa de Brown valga la pena.

"No estoy más que agradecido", dijo Horiguchi. "Y me siento obligado a cumplir con sus expectativas y devolverle el favor".

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