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Dentro de la última 'Historia de fondo': Manti Te'o y las preguntas persistentes sobre el bagre

Los periodistas, en particular los que trabajan en televisión, suelen hablar de "The Get", una entrevista importante, difícil de conseguir y exclusiva. El "Backstory" de ESPN se creó con la idea de que, a través de informes rigurosos, aún podríamos contar historias importantes con nuevos informes y conocimientos frescos cuando no siempre tenemos acceso a los temas principales.

La dinámica fue un poco diferente para nuestro último episodio, "The Tale of Te'o" (se estrena el domingo a las 8:30 p.m. ET en ESPN y la aplicación ESPN).

La historia involucra al ex apoyador de Notre Dame y finalista del Trofeo Heisman 2012 Manti Te'o, quien fue parte de un engaño de bagre durante su temporada senior con los Fighting Irish. Solo él podría responder algunas de las preguntas planteadas durante mi informe, por lo que tener a Te'o en la cámara o en el teléfono era una prioridad.

Un repaso rápido:

En septiembre de 2012, Te'o creyó que le habían dicho que su novia, Lennay Kekua, había muerto de leucemia. Dijo que su novia enferma le había dicho previamente que si moría, él debería seguir jugando en su memoria. Millones gravitaron hacia la historia de amor y pérdida, y Te'o apareció en la portada de Sports Illustrated y fue el tema de un perfil de College GameDay.

"The Tale of Te'o" se estrena el domingo 3 de enero a las 8:30 p.m. ET en ESPN y la aplicación ESPN, pero puede ver la serie completa "Backstory" del periodista de investigación de ESPN Don Van Natta Jr. en ESPN +. Reloj

Si tan solo la historia hubiera sido cierta.

Kekua fue en realidad la creación de un joven californiano llamado Ronaiah Touiasosopo, que disfrazó su voz y fingió ser "Lennay" en una larga relación con Te'o únicamente en línea. El mariscal de campo de Notre Dame había sido víctima de un "pez gato", el término para una persona que se hace pasar por otra persona en línea para cometer un fraude.

Aunque Te'o habló sobre su vergüenza de hacerse el tonto con sus padres durante la Navidad de 2012 y el entrenador en jefe de Notre Dame, Brian Kelly el 26 de diciembre, la universidad y Te'o lograron mantenerlo en secreto durante el período previo al evento. Juego de Campeonato Nacional BCS.

"Hubo un acuerdo general de que realmente no queríamos que algo como esto fuera una distracción", me dijo recientemente John Heisler, ex director atlético asociado de Notre Dame. "Entonces, la esperanza era que, pasara lo que pasara con la historia, pudiéramos superar el partido de fútbol sin que eso tuviera que convertirse en parte de las noticias".

Te'o finalmente habló con algunos medios de comunicación en ese momento, incluido ESPN, y negó repetidamente que tuviera alguna participación en el plan.

Aún así, las preguntas sobre la posible participación de Te'o persisten más de ocho años después, en parte debido a la forma cuidadosa y aparentemente preparada en que inicialmente respondió las preguntas sobre lo sucedido.

Hablé por primera vez por teléfono con Te'o un sábado por la mañana el pasado mes de octubre. En ese momento, después de temporadas anteriores en la NFL con los Saints y Chargers, estaba en Chicago preparándose para una prueba con el equipo de práctica de los Bears.

A medida que la pandemia global empeoraba, asumí que una entrevista en persona y sentada era una posibilidad remota, particularmente porque la pandemia de COVID-19 en Chicago estaba aumentando y un bloqueo en toda la ciudad era una posibilidad creciente. Hice mi discurso durante una amplia conversación de 45 minutos. Matthew Hiltzik, un veterano especialista en comunicaciones de crisis que había ayudado a negociar mi entrevista con Te'o, escuchó la conversación mientras Te'o explicaba que estaba vagamente al tanto de nuestro episodio "Trasfondo". Hablamos de su vida cuando me dijo que se había casado con su novia de toda la vida, Jovi Nicole Engbino, a fines de agosto.

Comenzamos a discutir sobre la fe y el perdón, los cuales son extremadamente importantes para el Te'o profundamente religioso. Me dijo que su fe lo sostuvo durante las secuelas de la pesca del gato.

"Fue un momento muy oscuro para mí después de la pesca", dijo. "Tuve muchos problemas y dificultades para procesarlo … Miro hacia atrás en ese niño y lloré".

Una vez más negó haber jugado algún papel en el engaño: "¡Es indignante!"

Le dije que quería preguntarle acerca de un comentario sobre la fe que dio como parte del artículo de College GameDay en octubre de 2012. Te'o no dijo nada sobre mi deseo de preguntarle al respecto, pero resultó que lo haría. Piense a menudo en esa pregunta en las próximas semanas.

Cuando nuestra conversación terminó, Te'o me dijo que pensaría en la entrevista. "Ayer, las hojas de otoño caían en Chicago", dijo. "Miré una hoja que caía y me recordó que no sabía a dónde ir, no sabía en quién confiar … Estaba atascado".


A los pocos días, Hiltzik me dijo que el apoyador accedió a la entrevista en cámara.

Te'o me envió un mensaje de texto más tarde.

"Wussup Don. Preferiría hacer la entrevista en persona … Mi esposa también estará conmigo en Chicago, así que sería perfecto".

Establecimos una fecha, hora y lugar y, esta vez, no habría reglas básicas. Solo Te'o sabe exactamente cuándo sospechó por primera vez que fue engañado después de creer que estaba en una relación que, según él, se sintió muy real.

Estaba eufórico después de ir y venir para intentar conseguir la entrevista, pero la sensación no duró mucho. A mediados de noviembre, Hiltzik me dijo que Te'o se había comprometido a hacer un proyecto documental con The Players 'Tribune y Netflix, pero aún existía la posibilidad de una entrevista formal más corta con Te'o a través de Zoom. (Más tarde supimos que a Te'o se le estaba pagando por su participación y que podría tener cierto control sobre el proyecto).

El 16 de noviembre, Te'o y yo hablamos nuevamente durante 45 minutos. Me dijo que quería explicar los motivos por los que se había retirado de nuestra entrevista programada. "Tu historia es tu película. No es la mía", dijo Te'o. "El otro proyecto, yo sería la estrella del principio, del medio y del final … quiero ser la estrella".

No creo que Te'o quisiera enfrentar mis preguntas difíciles, especialmente después de que me dijo durante una de nuestras conversaciones posteriores que no reflexionaría sobre este comentario que hizo en la televisión nacional en octubre de 2012 sobre la fe: "Fe es creer en algo que probablemente no puedas ver, pero crees que es verdad. Sientes en tu corazón y en tu alma que es verdad ".

Era importante preguntar porque me preguntaba si se había estado refiriendo inadvertidamente a las dudas que podría haber albergado entonces sobre Lennay Kekua. De todas las preguntas que podría haber hecho, ¿por qué esa me tocó un nervio? ¿Fue una forma conveniente de retractarse de su compromiso de ser entrevistado en cámara?

"A menudo encuentro una similitud entre la fe en un poder superior y la fe en las relaciones de Internet", dijo Nev Schulman, coanfitrión y productor ejecutivo de la popular serie "Catfish", a quien él mismo había sido capturado en línea. "Creo que lo que dijo Manti en esa entrevista es una metáfora sorprendentemente precisa de la forma en que se comportaba en su relación con Lennay. La gente quiere creer en el amor. La gente quiere creer que merecen ser amados y que encontrarán el amor. . "

En las semanas que siguieron a nuestra última llamada, seguí intentando que Te'o aceptara una breve entrevista a través de Zoom, pero Hiltzik (y quizás Te'o) sabía que no estaría de acuerdo con ninguna regla básica que nos impidiera haciendo ciertas preguntas. Así que seguí adelante para terminar nuestro último episodio "Backstory".

"Tu historia es tu película", me dijo Te'o, y no sería suya. No volvimos a hablar.

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