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Para Serena Williams y Naomi Osaka, nada más que respeto y ganas de ganar

Cuando Serena Williams y Naomi Osaka se enfrentaron en la final del US Open 2018, el estadio Arthur Ashe se sumió en el caos.

Williams recibió tres violaciones de código muy controvertidas, y la última resultó en una penalización del juego para darle a Osaka una ventaja de 5-3 en el segundo set. La multitud abucheó durante el juego final y la ceremonia de trofeos de Osaka.

Fue un momento doloroso para ambos jugadores. Aunque decepcionada por perder su segunda final importante consecutiva, Williams también tuvo que calmar la tormenta y pedir a los fanáticos que dejen de burlarse. Mientras tanto, Osaka no pudo celebrar ni disfrutar de su primera victoria en un evento de Grand Slam, y se disculpó entre lágrimas por ganar.

Por eso, momentos después de que Williams derrotara a Simona Halep, 6-3, 6-3, en los cuartos de final del Abierto de Australia el martes, ya se le preguntó sobre su próximo oponente.

Elogió a Osaka, a quien enfrentará en las semifinales el jueves, y la calificó de inspiradora por su trabajo dentro y fuera de la cancha. Luego agregó: "La he estado observando y estoy segura de que ella me ha estado observando, y siento que esta es una muy buena oportunidad para seguir haciendo mi mejor esfuerzo".

Fue un vistazo breve, si no fugaz, de cuánto significa el partido para Williams, a menudo vigilado. Los dos han estado inextricablemente vinculados desde el US Open 2018. Desde ahora hasta que su partido comience en Melbourne, indudablemente habrá interminables conversaciones sobre su reunión anterior y especulaciones sobre cuánto será un factor para ambos jugadores.

Pero para Williams y Osaka, dos campeonas que representan el pasado, presente y futuro del tenis femenino, existe un respeto mutuo que se extiende mucho más allá de un tema de conversación televisivo, y una apreciación por lo que la otra ha hecho y sigue haciendo por el deporte. Y además, ambos están enfocados en cosas más importantes, como ganar.

"No estoy seguro de que alguna vez superemos por completo lo que sucedió, pero ambos tienen suficiente motivación para ganar", dijo Pam Shriver, analista de ESPN y 21 veces campeona de dobles mayores. "No necesitan nada extra".

Serena Williams perdió la final del US Open ante Naomi Osaka, y las dos han estado vinculadas desde entonces. Mohammed Elshamy / Agencia Anadolu / Getty Images

Ambos jugadores están ansiosos por jugar por otro título importante. Williams ha estado buscando su récord número 24 desde que regresó después de dar a luz en 2018 y ha jugado en cuatro finales desde entonces, incluso contra Osaka en 2018, pero ha luchado con las expectativas en los momentos más importantes. Osaka ha ganado tres majors en su corta carrera, incluido el US Open de 2020 en septiembre, y ha recuperado su forma después de un tramo un poco desafiante después de sus dos primeras victorias en Slam. Si ganara su cuarto lugar, tendría la tercera mayor cantidad en la gira entre los jugadores activos, solo detrás de Williams y la hermana de Serena. Venus, y consolidaría el estatus de Osaka como heredero aparente del deporte.

Pero Williams aún no está lista para entregar su corona (tenga en cuenta el brillante collar de "Reina" que ha estado usando en Melbourne) ya que ha estado en forma vintage. Ganó sus primeros tres partidos en sets seguidos antes de verse obligada a luchar en tres contra Aryna Sabalenka, la séptima cabeza de serie del torneo, en el cuarto. Williams se sobrepuso al poderoso bateo y estilo agresivo de Sabalenka para avanzar, 6-4, 2-6, 6-4. Y no mostró signos de fatiga el martes contra Halep. Aunque el partido fue menos desigual de lo que podría sugerir el marcador, Williams mantuvo firmemente el control durante la mayor parte.

"Lo que me encanta de lo que estoy viendo de Serena ahora es su habilidad para luchar y ganar estos largos rallyes de una manera que no pudo hacer el año pasado o el año anterior", dijo Shriver. "Ciertamente nunca se moverá como lo hizo en su mejor momento, pero se está moviendo mucho mejor que desde que regresó de la baja por maternidad. Algo de lo que hemos visto de ella en defensa este torneo ha sido increíble".

El camino de Osaka hacia las semifinales ha sido similar: superó sus primeros tres partidos antes de enfrentarse a la dos veces campeona de Grandes Ligas Garbine Muguruza en el cuarto. Osaka evitó dos puntos de partido antes de realizar la remontada para una victoria 4-6, 6-4, 7-5. Pero tuvo pocos problemas con Su-Wei Hsieh en los cuartos, rodando hacia una victoria por 6-2, 6-2. Su juego y fortaleza mental la han convertido en la favorita de las apuestas para ganar el título.

"Osaka es la jugadora a vencer en todo el torneo, sin importar a quién juegue", dijo Shriver.

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Williams y Osaka se han enfrentado una vez desde el encuentro en Nueva York, un asunto en gran parte sencillo en los cuartos de final del Abierto de Canadá de 2019. Williams ganó en sets seguidos y luego admitió que se sintió más cómoda al ingresar al partido que en el anterior.

"Conocía un poco más su juego, así que es un poco más fácil", dijo después del partido. "Estoy un poco mejor en general. Conozco su juego. La miro mucho".

Durante gran parte de la carrera de Williams, ella ha sido la jugadora imperdible a seguir. Pero ha perdido algo de su factor de intimidación desde su regreso y en el "¿Qué has hecho por mí últimamente?" mundo del tenis femenino, a veces se ve eclipsada por algunas de las jugadoras más jóvenes que han ganado majors, incluyendo Ashleigh Barty, Sofia Kenin, Bianca Andreescu, Halep y, quizás sobre todo, Osaka. Desde el Abierto de Francia en 2018, donde Williams hizo su gran regreso, nadie ha llegado a más cuartos de final, semifinales o finales que Williams. Pero nadie ha ganado más títulos de Slam en ese tramo que Osaka.

A los 39 y 23 años, Williams y Osaka están en lados opuestos de sus carreras. Osaka creció viendo a Serena y Venus Williams, y ha llamado a las hermanas su inspiración para comenzar en el deporte. Cuando era niña, soñaba con tener la oportunidad de jugarlos.

Si bien ahora ambos están en el WTA Tour persiguiendo los mismos trofeos, Osaka todavía admira a Williams. Y todavía la observa también, como confesó con franqueza después de su victoria sobre Hsieh el martes.

"Siempre veo los partidos de Serena de todos modos", dijo cuando se le preguntó si estaría explorando a su oponente potencial en el enfrentamiento de cuartos de final de la noche.

Además de obtener patrocinios lucrativos y portadas de revistas, Osaka ha seguido el camino de Williams como activista abierta por la igualdad racial y de género. La decisión de Osaka de boicotear el Western & Southern Open después del tiroteo policial de Jacob Blake en Kenosha, Wisconsin, hizo que el torneo detuviera el juego por un día.

Durante su carrera por el campeonato en el US Open, Osaka usó una serie de siete máscaras, una para cada partido, en honor a las víctimas que murieron como resultado de la injusticia racial y la brutalidad policial. Durante el US Open, le dio crédito a Williams por allanar el camino para que ella tuviera voz.

"Honestamente, ella es como un ícono viviente", dijo. "Como, no estaría aquí sin ella."

Aún no se ha determinado si habrá una multitud presente en el Rod Laver Arena debido al bloqueo continuo en Melbourne. Está programado para finalizar el miércoles a las 11:59 p.m., pero eso aún no ha sido confirmado por el gobierno local de Victoria. Ambos jugadores jugaron bien en un estadio vacío en el US Open 2020, por lo que Shriver no cree que sea un factor importante para ninguno de los dos.

"Ya están acostumbrados a esto", dijo. "Y para Serena, pensé que jugó muy bien sin la multitud. Creo que para ella no tener distracciones es mejor para ella. Tiene tanta motivación y ganas de llegar a los 24, puede animarse y no Necesito confiar en la energía de la multitud para eso ".

Fanáticos o no, la semifinal del jueves será un partido de gran éxito. Y en cuanto al pasado, Williams y Osaka simplemente se centran en el futuro.

"Creo que ambos hemos tenido un cierre", dijo Williams el martes. "Y nos hemos acercado. Definitivamente me he acercado, y … ella es una gran competidora y es una gata genial …

"Tengo que seguir adelante. Ese es obviamente el objetivo. Obviamente, tengo un oponente increíble para jugar, así que sería bueno seguir elevando el nivel de mi juego. Voy a tener que hacerlo".

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