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Pour Damian Lillard, “ Dame Time '' avec Portland Trail Blazers vient de l'intérieur

OKLAHOMA CITY – À 5 minutes et 28 secondes de la fin du quatrième quart-temps, Damian Lillard a frappé deux dribbles durs avec sa main gauche, mettant son homme sur sa hanche et plaçant le défenseur de l'aide, Al Horford.

C'était un jeu à un point, le Thunder d'Oklahoma City en tête, et comme Lillard le fait, il a appuyé sur le bouton d'éjection pour se lever et tirer sur le visage d'Horford, le genre de coup sur lequel la mythologie "Dame Time" est construite.

Le problème était, à ce stade, qu'il était 1 sur 9 à une distance de 3 points. Ce n'était pas un jeu typique de Lillard, avec la rafale de coups de logo et les finitions de jantes éblouissantes. Il était petit, il était à gauche, il était à droite. Et celui-ci sur Horford – celui-ci a manqué très court et gauche.

Lillard a soutenu les Blazers battus le mois dernier derrière ces moments, portant le fardeau du temps d'embrayage sur ses épaules, tout en essayant de faire venir de jeunes talents tels que Anfernee Simons, Gary Trent Jr. et Nassir Little. Mais les gros spots, les coups de crunch-time, ceux-là appartiennent à Lillard.

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Mais avec l'air glacial dans l'Oklahoma frais au point que l'État faisait face à une urgence énergétique, avec pratiquement toutes les lumières de l'arène éteintes mais celles qui éclairaient le sol, Lillard était glacée. Et pas de la bonne manière.

Le Thunder, comme ils l'ont souvent fait cette saison, s'est débarrassé de ses jeunes joueurs, pendant assez longtemps pour que l'énergie et l'athlétisme épuisent un adversaire. Hamidou Diallo jaillissait partout sur le sol; Lu Dort se frayait un chemin jusqu'à la jante. Une avance de 20 points par Blazer s'est transformée en un déficit de cinq points à quatre minutes de la fin. Il arrivait à un point maintenant ou jamais pour Dame Time.

"Il y a de l'inquiétude," admit Lillard. Il a dit qu'il avait regardé le tableau de bord lorsque l'avance des Blazers était tombée à 93-84, espérant que son équipe pourrait frapper deux 3 rapides, calmer la descente du Thunder, puis prendre les commandes pour un atterrissage facile.

"Mais je me suis dit:" Mec, ce serait une défaite difficile pour nous. Nous avons si bien joué. " Mais une fois que je suis retourné sur le terrain, j'étais juste comme … »dit-il en s'arrêtant un instant.

"Je ne pense jamais qu'il y ait un match dont je ne peux pas prendre le contrôle", a-t-il déclaré. «Quand je suis là-bas, je sens à quel point la défense essaie de m'arrêter. Quand je vois à quel point ils essaient de m'arrêter et sont actifs, cela me fait juste savoir qu'ils sont inquiets. à quel point je tire bien ou mal le ballon. Et pour moi, c'est encore plus une chose mentale pour moi que même s'ils savent que je n'ai pas chaud, ils sont toujours inquiets et je veux leur montrer pourquoi ils devraient être inquiets. Et pourquoi ils devraient toujours être à la pointe. "

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0:52

Enes Kanter commente la pièce incroyable de Damian Lillard, affirmant qu'il n'avait jamais rien vu de tel auparavant.

Son premier 3 en fin de match est arrivé à 4:11, avec Dort volant à côté de lui sur une fausse pompe. Lillard a pris un dribble et l'a calmement drainé. L'avance du Thunder est redescendue à deux et il a mis fin à une course de 23-4 avec laquelle OKC avait ouvert le quatrième quart-temps. Avec le Thunder maintenant en état d'alerte, il a préparé Trent pour un virage 3 lors du prochain voyage et les Blazers ont repris l'avantage.

La possession suivante, Lillard a travaillé pour secouer Dort et forcer un changement. Il s'est incliné en arrière dans une libération rapide sur Isaiah Roby et a frappé le fond du filet. Quelques possessions plus tard, Lillard avait Dort en isolement. Un défenseur acharné qui avait travaillé sans relâche pour traquer Lillard, Dort restait avec chaque coup, chaque deke, chaque faux. Alors que le chronomètre des tirs se terminait, Lillard est passé derrière son dos et a fait un grand pas en arrière pour basculer dans un 3 avec un peu plus maigre et un petit arc supplémentaire à cause de la défense stellaire. Peu importait – c'était Dame Time. Deux voyages plus tard, Lillard en a frappé un de plus pour le poignard officiel pour donner aux Blazers une cinquième victoire consécutive, 115-104 sur OKC.

Lillard a commencé le match 1 sur 10 à une distance de 3 points. Il a terminé 4 sur 4. Juste un jeu standard de 31 points avec sept rebonds et 10 passes décisives – et une victoire.

"Il est comme un code de triche – je n'ai jamais rien vu de tel auparavant", a déclaré Enes Kanter. "Et j'ai joué avec de très bons joueurs. Mais je n'ai jamais rien vu de tel. C'est sauvage."

La mentalité de Dame Time en est une qui a été bien racontée, Lillard répondant aux questions à ce sujet depuis la chute de son premier coup d'embrayage célèbre – en 2014 pour éliminer les Houston Rockets. Mais il a révélé mardi qu'une partie de la déverrouillage de l'état d'esprit pour embrasser les grands moments est dans son propre jeu d'esprit personnel avec lui-même.

"Je ne sais pas pourquoi," dit-il, "je le fais juste."

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2:24

Stephen A. Smith s'excuse d'avoir négligé les performances exceptionnelles de Damian Lillard cette saison.

L'attention des défenseurs, la peur qu'il entend dans les voix des entraîneurs adjoints implorant les joueurs de rester à son écoute, elles peuvent servir d'injection de confiance pour Lillard même lorsque le tir ne tombe pas.

«C'est encourageant dans ces moments-là», a déclaré Lillard. «Parfois, j'arrive à court. Parfois, ils réussissent assez bien ou les tirs ne rentrent pas, mais dans ces moments-là, je me dis que lorsqu'ils sortiront du terrain, ils reviendront peut-être en arrière et diront: c'est pourquoi nous voulions que vous le fassiez, pour que cela ne nous arrive pas. Je veux faire ça à l'équipe adverse. "

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Lillard a dit qu'il ne se souvenait pas exactement quand il avait commencé à jouer à ces jeux d'esprit avec lui-même – peut-être sa deuxième saison, il l'a deviné – et qu'il n'avait pas vraiment d'explication sur la façon dont il se rendait mentalement à cet endroit pour l'activer.

«C'est interne», dit-il. "Vous l'exigez juste. Vous exigez juste quelque chose en plus de vous-même. Il n'y a rien qui vient de l'entraîneur (chef des Blazers) (Terry) Stotts, il n'y a rien qui vient de (l'entraîneur du développement NBA) Phil Beckner, rien de tout ça. C'est juste sur à l'intérieur, je me dis: «Je dois trouver un moyen». C'est une opportunité de s'élever et de devenir grand. "

À la fin du troisième quart-temps, Lillard s'est cogné les genoux avec Dort et a mis beaucoup de temps à essayer de s'en débarrasser. Les Blazers ont commis une faute pour qu'il puisse la faire vérifier sur le banc, et même après avoir obtenu le feu vert pour revenir, Lillard a regardé tout en frottant et fléchissant le genou par intermittence. Ce fut un bref moment de terreur pour les Blazers, qui ont déjà fait face à une vague d'usure. Cette attrition a donné à certains de leurs jeunes joueurs des opportunités de se développer, ce qui peut profiter à l'équipe à long terme, mais comme l'a montré les dernières séries éliminatoires, sans Lillard, il n'y a pas de Dame Time, ce qui signifie qu'il n'y a pas de Blazers.

C'est pourquoi il accepte et comprend la responsabilité qu'il détient, surtout sans blessure en zone arrière plus proche CJ McCollum. Et même un soir où cela ne se produisait pas, la voix intérieure de Lillard n'arrêtait pas de lui parler, lui disant qu'il y avait une opportunité pendant un moment.

"Je me suis dit cela et je me suis souvent trompé. Mais c'est une chose réelle", a-t-il déclaré. "Je me parle toujours comme ça. Tu dois trouver un moyen. Tu dois y aller. Tu as mal tiré tout le match, mais c'est un nouveau départ. Je parle toujours à moi-même comme ça. "

Glace froide. Dans le bon sens.

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