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El Arsenal debe priorizar la Europa League después de conformarse con la derrota contra el Man City

LONDRES – A menudo llega un momento en el que la competición europea adquiere más importancia que las actividades domésticas, y el Arsenal seguramente ha llegado a ese punto ahora. Lo mismo ocurre con el Manchester City, especialmente dada la responsabilidad que Pep Guardiola siente al lograr el éxito en la Liga de Campeones como la máxima validación de sus métodos. Pero pueden concentrarse en su eliminatoria de octavos de final contra el Borussia Monchengladbach casi libres de preocupaciones en la Premier League después de que una fácil victoria por 1-0 sobre los Gunners en el Emirates Stadium restauró su ventaja de 10 puntos en la cima.

– Informe: Man City vence al Arsenal, extiende la racha ganadora

Mientras tanto, Mikel Arteta no tiene tales comodidades. La undécima derrota de la temporada del Arsenal en la liga lo deja a 11 puntos a la deriva de los cuatro primeros, lo que significa que la clasificación para la Liga de Campeones, un objetivo financiero y futbolístico esencial, seguramente se logre a través de la Europa League.

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Ganar la competición europea de segundo nivel será difícil, por supuesto, pero el éxito de la final de la Copa FA de la temporada pasada subrayó la capacidad de Arteta para preparar un equipo para partidos eliminatorios. En todo caso, es una habilidad de gestión que podría decirse que ha desarrollado con mayor efecto que la gestión de su equipo, una crítica que surgió por primera vez cuando Southampton eliminó al Arsenal de la Copa FA en enero.

Sin embargo, se podría argumentar razonablemente que el Arsenal habría sido derrotado el domingo sin importar qué equipo seleccionó Arteta.

El City extendió su asombrosa racha a 18 victorias consecutivas en todas las competiciones con una victoria que nunca pareció dudar desde el momento en que Raheem Sterling anotó después de 77 segundos. El equipo de Guardiola ya estaba trabajando el balón con su arrogancia habitual y Riyad Mahrez debe ser elogiado por la precisión de su lanzamiento desde la derecha, pero es una acusación condenatoria a la defensa del Arsenal que Sterling, de apenas 5 pies y 7 pulgadas, pudo levantarse. sin marcar y guiar un cabezazo al portero Bernd Leno.

El Arsenal estaba demasiado cansado para dar una pelea genuina contra Man City a medida que el calendario se vuelve más agotador. En este punto, deberían guardar lo mejor para la Europa League. Imágenes de John Walton / PA a través de Getty Images

Los Gunners se reagruparon ante un ataque temprano, pero en verdad el City se relajó a partir de entonces, feliz de controlar el juego a través de una posesión conservadora. De principio a fin, ambos equipos jugaron como si supieran el resultado final y estuvieran dispuestos a salvarse para lo que viene después.

Para el Arsenal, seguramente es su mayor partido de la temporada hasta la fecha. Su eliminatoria de octavos de final de la Europa League contra El Benfica está muy bien preparado después de que el partido de ida terminara 1-1. Arteta nombró una alineación sin cambios para ese juego desde su salida anterior contra el Leeds United, la primera vez que el español lo hizo durante su mandato, y una decisión comprensible dada la fluidez ofensiva que mostraron contra el equipo de Marcelo Bielsa. Pero el efecto dominó seguramente se sintió aquí, incluso con cinco alteraciones en el equipo.

Bukayo Saka hizo todo lo posible para llevar una amenaza de ataque para los anfitriones, combinándose positivamente con Kieran Tierney por la izquierda, pero ambos parecían fatigados al final, particularmente Tierney. Héctor Bellerin, en su octava salida consecutiva, estaba algo lejos de su mejor nivel. Al menos a Emile Smith Rowe se le dio un respiro durante todos menos los últimos 18 minutos. Martín Odegaard, cedido por el Real Madrid, comenzó su tercer partido consecutivo, pero no pudo afectarlo de la forma que Arteta hubiera esperado.

Lo mismo ocurrió con Pierre-Emerick Aubameyang, cuyas tres salidas en siete días resumen su inconsistencia en la actualidad: un hat trick ante el Leeds, seguido de despilfarro contra el Benfica y luego el anonimato contra el City. Tuvo solo 19 toques en todo el juego, la menor cantidad de cualquier jugador en jugar 90 minutos, seguido de cerca por Nicolas Pepe (22), cuya decepcionante exhibición de 73 minutos subraya lo importante que es para el Arsenal gastar el dinero que tiene sabiamente cuando intenta emparejar equipos con mucho mayor poder financiero. Con 72 millones de libras, Pepe costaba más que cualquier otro jugador en el campo, pero probablemente era el más periférico.

"Con el calendario que tenemos es realmente exigente. No tenemos tiempo para recuperarnos, muy poco tiempo para preparar un partido", dijo Arteta tras la derrota del domingo. “Por ejemplo, contra el City no pudimos preparar el partido en el campo porque no tuvimos suficiente tiempo. Pero tenemos que acostumbrarnos.

La necesidad de que el Arsenal haga todo bien en el mercado de fichajes se ve acentuada por las restricciones financieras más amplias en las que se encuentra el club, ejemplificado por el recorte salarial del primer equipo y 55 despidos del personal no jugador, pero se agravaría aún más sin cualquier ingreso del fútbol europeo. Hay una miríada de complicaciones, pero el equipo quinto clasificado y los ganadores de la Copa FA entrarán en la Europa League la próxima temporada, y el sexto clasificado clasificará para la Europa Conference League inaugural.

El Arsenal está seis puntos por detrás del campeón defensor Liverpool en el sexto lugar; no es un obstáculo insuperable, pero si los últimos días han sugerido algo, es que el Arsenal puede tener que priorizar sus actividades desde aquí.

El Arsenal viajará a Grecia el miércoles para enfrentarse al Benfica y luego se enfrentará a un cambio rápido con un viaje a Leicester el domingo, que comenzará al mediodía. Es un calendario agotador que se hizo más difícil por las restricciones de COVID-19, que han obligado a trasladar su juego del miércoles a Atenas, y ofrece un enigma similar para Arteta al que enfrentó esta semana: un juego europeo importante seguido de un juego nacional en forma rival.

"Es difícil porque todos quieren jugar y todos quieren estar disponibles para todos los partidos", dijo Arteta. "Todos están haciendo todo lo posible para estar disponibles todo el tiempo, lo que valoro mucho. Pero hay muchos jugadores con fatiga, jugaron tantos minutos y no tenemos suficientes jugadores para reemplazarlos, desafortunadamente".

La creciente evidencia sugiere que el Arsenal simplemente no posee un equipo lo suficientemente fuerte para competir en ambos frentes. Por lo tanto, Arteta tiene algunas decisiones difíciles por delante.

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