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Petite cage, grands combats et comment l'Apex a aidé l'UFC à naviguer dans la pandémie

LAS VEGAS – C'était au début de 2017 et le président de l'UFC, Dana White, faisait une visite du siège de la promotion au PDG d'Endeavour, Ari Emanuel, dont l'agence de divertissement et de médias avait récemment acheté la société mère de l'UFC, Zuffa.

En marchant dans un couloir du deuxième étage, l'agent hollywoodien s'est retourné et a regardé par une fenêtre orientée à l'est, en direction d'un bâtiment et d'un terrain adjacent. Emanuel a demandé à qui appartenait et White a répondu qu'il n'était pas sûr.

Emanuel a déclaré que l'UFC devrait acheter la grande installation de style entrepôt, mais le but n'était pas clair. Le directeur financier de l'UFC, Andrew Schleimer, s'est penché sur la question, et la réponse des dirigeants de l'UFC a été au mieux tiède.

"J'ai pensé à l'époque, qu'allons-nous faire avec 130 000 pieds carrés?" Craig Borsari, vice-président exécutif des opérations et de la production de l'UFC, a déclaré à ESPN. "Cela n'a aucun sens."

Quatre ans plus tard, le bâtiment – maintenant connu sous le nom d'UFC Apex – a fini par être un atout essentiel pour la promotion du MMA. La pandémie a mis toutes les ligues et entités sportives au défi de concevoir des moyens créatifs pour organiser des événements de manière sûre, et l'Apex était une aubaine pour l'UFC, même si certains attendent avec impatience le jour où l'installation reviendra à un rôle plus périphérique.

L'Apex n'a pas été parfait. L'atmosphère au début, au moins pour un futur combattant du Temple de la renommée, n'a pas capturé l'ampleur des grands combats. Non seulement c'était un lieu presque vide, mais un espace plus confiné, à l'origine adapté pour des événements plus petits – avec une petite foule – tels que Dana White Contender Series ou The Ultimate Fighter. Il avait même un octogone plus petit. Mais le calibre des combats n'a pas déçu. En fait, la plus petite cage a été crédité pour produire plus d'action car il y avait moins de marge de manœuvre pour les combattants. L'atmosphère a même commencé à plaire aux combattants, y compris un champion qui a dit qu'il avait une ambiance "underground" qu'il aimait. L'évolution de cette terre indescriptible qu'Emanuel a vue en 2017 n'est pas complète. Ses jours d'hébergement à la carte peuvent être comptés, mais il est devenu beaucoup plus important qu'un simple lieu d'événements en direct.

Le monde du MMA se concentre sur l'Apex samedi lorsque Stipe Miocic met son titre des poids lourds en jeu contre Francis Ngannou dans l'événement principal de l'UFC 260. Il est possible que ce soit le dernier événement à la carte sur le site. , étant donné que l'UFC 261 est prévu pour Jacksonville, en Floride, avec une foule de capacité. Avec certains États assouplissant les restrictions, l'UFC pourrait finir par réserver des événements à la carte pour des arènes remplies. Certains de ces événements auront lieu sur l'île de Yas à Abu Dhabi, aux Émirats arabes unis, qui a été le siège international de l'UFC pendant la pandémie, offrant aux combattants basés à l'étranger une alternative lorsque les restrictions ont rendu les voyages aux États-Unis trop difficiles. Il a reçu la majorité de l'attention l'année dernière en raison du lieu pittoresque et du marketing de «Fight Island», mais White a déclaré que l'Apex était tout aussi important.

"L'Apex est l'une des choses les plus intelligentes que nous ayons faites en 20 ans", a déclaré White. "Le timing est tout dans la vie, et cet endroit a été fait juste à temps pour une pandémie mondiale."


Le centre des opérations de diffusion Apex comprend des salles de contrôle séparées pour les diffusions espagnoles et portugaises des événements de l'UFC. Avec l'aimable autorisation de l'UFC

SOCIÉTÉ DES JEUX SCIENTIFIQUES possédait la propriété – maintenant l'Apex – de 2015 jusqu'à ce que l'UFC l'achète en octobre 2018. Le bâtiment était le siège mondial de Scientific Games, ainsi que le site où il fabriquait et réparait ses appareils de jeu de casino. pour environ 40 millions de dollars, selon la base de données de l'immobilier commercial CoStar. Le plan était d'utiliser les installations pour accueillir la série Contender de Dana White, et l'UFC Apex a fait ses débuts en tant que lieu en direct avec la troisième saison de DWCS le 18 juin 2019.

La saison a été un succès et les cuivres de l'UFC ont commencé à se concentrer sur les moyens d'élargir le rôle du bâtiment. Borsari a déclaré que l'équipe avait élaboré un plan en trois phases. La première phase – préparer l'Apex pour la série Contender et une future saison de The Ultimate Fighter – était terminée. La prochaine étape serait un centre d'opérations de diffusion entièrement opérationnel et autonome. Et puis un tout nouveau studio pour la programmation auxiliaire.

Mais la pandémie a tout changé, forçant la promotion à une interruption de deux mois, à partir de mars 2020. L'UFC est revenue avec de nouveaux protocoles de santé en place le 9 mai, mais à Jacksonville. La Commission sportive de l'État du Nevada (NSAC) n'avait pas encore approuvé les événements en direct.

Après trois cartes successives à Jacksonville – et avec la signature par le Nevada des mesures COVID de l'UFC – la promotion préparée pour la première UFC Fight Night à l'Apex le 30 mai 2020. Gilbert Burns a remporté une décision unanime sur Tyron Woodley dans l'événement principal pour remporter un tir au titre contre Kamaru Usman. La plus petite cage utilisée dans l'Apex a été un succès auprès des observateurs en raison de l'action, et cette nuit-là, six des 11 combats n'ont pas parcouru la distance.

L'UFC a organisé cinq week-ends consécutifs d'événements à l'Apex jusqu'aux débuts de Fight Island le 11 juillet.

"(The Apex a) été incroyablement bénéfique, et nous n'avons jamais, dans nos rêves les plus fous, pensé que nous produirions autant de contenu d'ici aussi rapidement", a déclaré Borsari. "Mais la pandémie nous a obligés à chercher des moyens pour être aussi sûrs que possible. Et vraiment, il n'y a pas de meilleur endroit que cette installation."


Daniel Cormier a vécu l'Apex en tant que combattant et commentateur, et le bâtiment a grandi sur lui. Jeff Bottari / Zuffa LLC

L'UFC A a investi 30 millions de dollars dans l'Apex depuis son achat, ont déclaré des responsables de la promotion à ESPN. La première carte à être diffusée sans avoir besoin d'un camion de production était le 31 octobre, une nuit de combat UFC avec un événement principal entre Anderson Silva et Uriah Hall.

Lorsque l'UFC reviendra sur un calendrier routier régulier, la société sera en mesure de produire des événements à l'Apex, peu importe où les combats se déroulent. Le centre des opérations de diffusion comprend des salles de contrôle séparées pour les émissions espagnoles et portugaises.

Sans l'Apex, le vice-président de la production d'événements de l'UFC, Tim O'Toole, a déclaré que la promotion aurait pu faire ce que la boxe Top Rank a fait pendant la pandémie: louer la salle de bal MGM Grand comme une bulle pour les événements.

"C'est un modèle très coûteux pour pouvoir le faire", a déclaré O'Toole. «Ils utilisent des camions de télévision là-bas. Nous avons éliminé les camions de télévision ici depuis octobre.

«C'est évidemment un gros investissement et nous le remboursons, et le remboursons plus vite que prévu au départ.»

Depuis mai 2020, l'Apex est le foyer national de la «bulle» de l'UFC, accueillant 28 événements, dont certains des plus grands combats de l'histoire de la promotion. Seuls le MGM Grand et le Mandalay Bay, tous deux à Las Vegas, ont accueilli plus d'événements dans l'histoire de l'UFC, respectivement à 42 et 31 ans.

«Quand l'Apex a commencé à organiser des combats, il était difficile de ressentir l'excitation, car c'est un espace tellement confiné que vous n'avez pas ressenti une grande semaine de combat. … Maintenant, cela a changé, car c'est devenu un facteur majeur dans le des combats. J'adore l'environnement, j'adore les combats, j'adore la taille Octagon. "

Daniel Cormier

L'UFC a refusé de commenter le coût de la gestion d'un événement à l'Apex par rapport à un événement prépandémique moyen dans une arène.

Borsari a déclaré que même après la pandémie, il est probable que l'UFC organisera des événements à l'Apex avec 800 à 1000 fans ayant reçu des billets.

L'un des éléments clés de l'Apex était d'avoir une extension de l'UFC Performance Institute, qui est une installation séparée et adjacente de 30000 pieds carrés située à l'intérieur du QG original de l'UFC, dédiée à la formation, à la technologie et à la nutrition des combattants. L'extension Apex abrite un ring de boxe, un grand espace de tapis pour le grappin, des poids et une longue piste de gazon idéale pour pousser des traîneaux lestés.

Cette salle d'entraînement a été cruciale car de nombreux combattants en visite sont à Las Vegas pendant les semaines de combat, en plus d'un groupe important qui vit déjà dans la ville et s'entraîne régulièrement au PI. Dans certains cas, l'UFC a dû diviser l'accès des combattants adverses pour éviter les conflits. Le combattant du coin rouge pourra s'entraîner avec son équipe au Performance Institute et le combattant du coin bleu sera stationné à l'Apex.


Israel Adesanya a eu un débrayage beaucoup plus modéré à l'Apex le 6 mars qu'en Australie, où il faisait partie d'un numéro de danse chorégraphié à quatre hommes. Jeff Bottari / Zuffa LLC

IL Y A UNE CHOSE l'Apex n'a pas été en mesure de fournir, et c'est le même élément qui manque à tous les événements sportifs depuis le printemps dernier. Le fait de ne pas avoir de foules de capacité a changé la dynamique de la consommation de sports, et la taille de l'Apex a amplifié cette expérience.

"Lorsque l'Apex a commencé à organiser des combats, il était difficile de ressentir l'excitation, car c'est un espace tellement confiné que vous n'avez pas ressenti une grande semaine de combat", a déclaré Daniel Cormier, qui travaille à l'Apex en tant que commentateur et y a combattu en août dernier, perdant son combat de trilogie contre Miocic pour le championnat des poids lourds. «Ils ont tous ressenti la même chose.

«Maintenant, ça a changé, parce que c'est devenu un facteur majeur dans les combats. Maintenant, l'Apex a l'impression que nous nous battons à T-Mobile (Arena) ou à MGM. J'aime l'environnement, j'aime les combats, j'aime le Taille octogonale. "

Le champion des poids moyens Israel Adesanya est quelqu'un qui joue pour la foule autant que n'importe quel combattant de la liste de l'UFC. Il a chorégraphié un débrayage élaboré avant de combattre Robert Whittaker devant une foule record de l'UFC de 57127 en Australie le 6 octobre 2019, mais quand il s'est battu à l'Apex le 6 mars, il était discret alors qu'il marchait vers l'Octogone. pour faire face à Jan Blachowicz. Mais l'approche d'Adesanya ne reflétait pas un manque d'enthousiasme pour l'environnement sans foule.

"C'était comme si un match à mort était diffusé dans le reste du monde", a déclaré Adesanya. «Comme des fous…. C'est ce que ressentait Fight Island, aussi… J'aime ça…. J'aime cette vie.»

L'annonceur principal play-by-play de l'UFC, Jon Anik, a déclaré que le fait d'appeler des combats à l'Apex lui rendait la vie un peu plus facile. Ce n'est pas une installation difficile à naviguer, comparée à un immense lieu. Et il a plaisanté en disant que la salle de bain était beaucoup plus proche. Tout en admettant qu'il a hâte de «revenir dans les grandes arènes», il reconnaît à quel point l'Apex a joué un rôle déterminant dans l'UFC pendant la pandémie.

"Je suis tellement reconnaissant que nous ayons le personnel que nous faisons et l'installation, parce que nous serions en train d'essayer de trouver où placer ces choses", a déclaré Anik.

Après la pandémie, l'Apex restera l'hôte de la série Contender et du retour de The Ultimate Fighter cet été. Il est probable qu'il y aura encore des émissions de Fight Night en provenance de là.

"Vous montre à quel point je suis visionnaire", a plaisanté Borsari, qui au départ ne comprenait pas le désir d'Emanuel d'acheter la propriété. "Cela s'est avéré être un coup de circuit absolu, même sans la pandémie. Le fait que nous soyons dans la pandémie, nous sommes très, très chanceux de l'avoir."

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