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L'Indiana et l'Arizona font leur propre histoire dans le tournoi féminin de la NCAA

Quand Adia Barnes est devenue l'entraîneur-chef du basketball féminin de l'Arizona en 2016, tout le monde qu'elle connaissait semblait penser que c'était une erreur, même si c'était son alma mater.

"Quand j'ai accepté le poste, c'était un mauvais travail", a déclaré Barnes. «Tout le monde a dit: 'Ne le prends pas.' Tous mes mentors, amis qui sont des légendes du jeu … ont dit que c'était un mauvais travail, on ne peut pas gagner, c'est difficile de recruter là-bas. "

Pourtant, les Wildcats, n ° 3 de Barnes, se qualifieront pour les huitièmes d'élite féminines de la NCAA, et lundi, ils affronteront une autre équipe qui participera à une finale régionale pour la première fois de l'histoire du programme: la tête de série n ° 4 Indiana.

Le Mercado Regional a vu ses deux meilleures têtes de série, NC State et Texas A&M, descendre samedi dans l'Indiana et l'Arizona, deux écoles avec une histoire riche en basketball masculin en tant que champions nationaux. Et maintenant, elles font leur propre histoire du côté des femmes.

"L'état de l'Indiana est le basket-ball", a déclaré l'entraîneur des Hoosiers Teri Moren, originaire de l'Indiana qui a joué collégialement à Purdue. "La tradition a toujours été du côté des hommes. Nous voulions construire la nôtre."

Indiana (2018) et Arizona (2019) ont pris des mesures dans ce sens en remportant des titres WNIT ces deux dernières années. Ces championnats ont donné aux deux programmes le succès nécessaire en séries éliminatoires.

C'est la première fois depuis 1997, lorsque Notre-Dame affrontait George Washington, que deux novices Elite Eight se retrouvent en finale régionale. Les Irlandais ont remporté ce match et ont ensuite perdu en demi-finale nationale. Mais Notre Dame a depuis remporté des titres de la NCAA en 2001 et 2018 et est devenue une puissance nationale.

La garde des Hoosiers Ali Patberg, originaire de l'Indiana, a commencé sa carrière universitaire à Notre-Dame en 2015. Mais elle a subi une blessure au LCA qui a mis fin à ce qui aurait été sa première saison avant qu'elle ne commence. Après avoir joué la saison suivante à Notre-Dame, Patberg a déclaré que sa confiance s'était effondrée et qu'elle avait été transférée.

"Elle a été brisée lorsqu'elle est arrivée à Indiana", a déclaré Moren. "Mais tant qu'elle avait quelqu'un qui était prêt à travailler et à être dans la salle de sport avec elle, à aimer et à rire avec elle, nous l'avons juste regardée s'épanouir devant nous au gamin que j'ai regardé au lycée qui jouait. si intrépide. "

Patberg a mené les Hoosiers avec 17 points samedi lors de leur victoire 73-70 sur NC State.

"Mon parcours a été très différent", a déclaré Patberg. "Mais, tu sais, ça a été parfait. J'ai eu beaucoup de batailles difficiles au début. Mais je suis venu dans l'Indiana où ils ont cru en moi."

Arizona a fait un précédent Sweet 16: lors de la dernière année de Barnes, 1998, quand il a perdu en demi-finale régionale contre UConn. Elle était la joueuse Pac-10 de l'année et a joué dans la WNBA de 1998 à 2004, remportant un championnat avec Seattle sa dernière saison dans la ligue. Elle a également joué à l'étranger avant de devenir entraîneur. Elle était assistante à Washington en 2016 lorsque les Huskies ont participé à leur premier Final Four féminin, et peu de temps après le départ de Barnes pour l'Arizona.

Sa première saison, 2016-17, a été difficile, les Wildcats ayant obtenu une fiche de 14-16. C'était plus difficile en 2017-2018, quand ils sont allés 6-24. Mais sur le banc cette saison-là, il y avait la garde Aari McDonald, qui venait de Washington – où elle était la première année de l'année 2017 au Pac-12 – et était en dehors de sa saison de transfert.

Avec McDonald dans l'alignement au cours des trois dernières années, les Wildcats ont mené 24-13 (remportant un titre WNIT), 24-7 et maintenant 19-5 et une victoire loin du Final Four.

Samedi, la joueuse de l'année du Pac-12, McDonald a réalisé l'un des meilleurs matchs de sa carrière au moment idéal pour les Wildcats: 31 points et cinq rebonds dans une victoire de 71-59 contre Texas A&M. Défensivement, elle a aidé à maintenir le garde Aggies Jordan Nixon à trois points après que Nixon ait marqué 35 points au deuxième tour.

"Je savais ce que ça allait être un transfert en Arizona", a déclaré McDonald. "Je devais tout prendre avec un grain de sel, je dois être positif en sachant que j'étais assis. Je savais que je devais aller mieux, améliorer mes coéquipiers.

"Quelle sensation. Je suis juste sans voix. C'est fou. C'est excitant. Ça a été incroyable. Ça a été une merveilleuse course. Ce n'est pas encore fini."

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