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90 ans après sa mort, la vie et l'héritage de Knute Rockne résonnent dans une petite ville du Kansas

COTTONWOOD FALLS, Kan. – À l'arrière d'un immeuble poussiéreux vieux d'un siècle sur une rue principale au milieu de nulle part, Sue Ann Brown est tombée sur un cercueil en osier. Il avait l'air morne, morbide et à peine utilisé. De tous les objets à l'intérieur de l'exposition Knute Rockne Crash qui relatent la vie et l'époque du grand entraîneur de Notre-Dame, ce sarcophage est peut-être le plus sensible.

Il n'y a aucun moyen de dire avec certitude si c'est celui, dit Brown, qui supervise l'exposition au jour le jour. Elle est la fille d'un fermier bien-aimé d'une petite ville du Kansas, qui est en grande partie responsable de la préservation de la mémoire de l'homme qui aurait pu pondre dans ce cercueil.

«Ceci,» dit Brown, se penchant pour retirer une couverture recouvrant le modeste réceptacle, «a peut-être été utilisé pour transporter le corps de Rockne.… C'est juste trop horrible à mettre là-bas dans l'exposition. Nous ne l'avons jamais exposé. un comme ça. "

Il y a des limites de bon goût à la consommation de l'histoire par le public. L'exposition ici – à un pâté de maisons du palais de justice du comté de Chase – a fait de son mieux pour préserver cette tranche particulière de la vie américaine. Autant l'appeler la salle d'attente de l'une des pièces les plus importantes de l'antiquité du football universitaire.

À environ 10 miles de cette ville de moins de 1 000 habitants se trouve un obélisque au milieu d'un élevage de bovins de 1 500 acres. Il marque l'endroit exact où Rockne et sept autres âmes ont péri dans un accident d'avion il y a 90 ans cette semaine – le 31 mars 1931.

À l'apogée de sa puissance, de son influence et de son innovation, Rockne était parti en quelques instants. Notre-Dame a perdu une lumière vive et le football a perdu une légende. Quatre-vingt-dix ans plus tard, il reste l'entraîneur de football universitaire le plus gagnant avec des victoires dans 88,1% de ses matchs en 13 saisons (105-12-5)

Comme tous les grands, le mythe de Rockne a grandi avec le temps.

Considérez les similitudes entre deux entraîneurs maintenant considérés comme les plus grands de tous les temps. Rockne a remporté six championnats nationaux mythiques à Notre-Dame entre 1918 et 1930. L'entraîneur de l'Alabama, Nick Saban, vient de remporter son sixième titre avec le Crimson Tide (septième au total) – le tout depuis 2009.

Les deux entraîneurs sont considérés comme des innovateurs, des personnages plus grands que nature.

On attribue à Rockne le raffinement de la passe avant, le développement d'innovations de formation qui existent encore aujourd'hui et la modernisation des équipements de protection. Ceci malgré la mort à 43 ans.

Dans les années 1920, il était l'une des trois voix de célébrités les plus importantes du pays avec Will Rogers et Babe Ruth.

«Cela m'étonne, il y a 90 ans avec certaines personnes, dans cet accident d'avion, mon grand-père est mort», a déclaré Nils, un petit-fils de Rockne. "Mais pendant 90 ans, ils veulent toujours honorer sa mémoire."

Dennis Dodd, CBS Sports

Brown a des décisions à prendre cette semaine. Que montrer? Combien? Combien de temps?

Il y a une hélice de l'accident. Un shérif l'a récupéré une fois d'un résident local qui l'a accroché au-dessus de son canapé. Quelqu'un a fabriqué un oreiller avec le matériau utilisé dans l'un des coussins de siège de l'avion. Au fond d'un coffre-fort de banque réel – le bâtiment était autrefois une banque – se trouve le rapport d'un coroner du jour de l'accident.

La berline Rockne 65 de 1932 occupe le plus de place dans le petit espace d'exposition lambrissé. La Rockne était une filiale du constructeur automobile aujourd'hui disparu Studebaker. Rockne adorait Studebakers.

Ce cercueil n'est pas exposé, dont la signification a été précédemment définie, dit Brown, par le fils d'un directeur de salon funéraire local.

"Il m'a dit que le cercueil dans lequel ils transportaient le corps de Knute Rockne (pour le transporter à Notre-Dame) était dans le haut de son garage", a déclaré Brown. "Quand (le directeur des funérailles) est décédé et que les articles ont été vendus, quelqu'un l'a acheté et nous l'a fait don."

Dennis Dodd, CBS Sports

Brown a essentiellement hérité du travail de garder la flamme Rockne vivante dans ces régions, un effort lancé par son père. Easter Heathman est décédé en 2008 à 90 ans; il était le principal gardien non officiel de l'héritage Rockne. À l'âge de 13 ans, ce jour de mars il y a 90 ans, Heathman a été l'un des premiers sur les lieux du Fokker F-10 en feu qui s'est écrasé au milieu des collines de Flint.

À ce stade, c'était presque comme si Heathman avait été choisi par une puissance supérieure. Plus tard dans la vie, il est devenu un guide touristique non rémunéré qui a conduit les gens sur le site de l'accident, à un mile et demi dans les Flint Hills depuis son bazar, au Kansas, chez lui.

Brown a grandi en le regardant se dérouler.

"Certains d'entre eux sortiront de la voiture, s'agenouilleront et diront une prière, en premier lieu", a déclaré Brown. "C'est tellement touchant, et ils l'apprécient tellement. C'est sur leur liste de seau. Les gens de la grande ville ne peuvent tout simplement pas croire que nous prendrions notre temps pour chasser quelqu'un dans un pâturage."

Quant à cette salle d'attente, il y aura une cinquantaine de personnes samedi qui se rassembleront à l'exposition au 303 Broadway comme ils le font tous les cinq ans pour se souvenir de Rockne.

Ils le font régulièrement depuis 1996, le 65e anniversaire de sa mort. Pour eux, c'est plus qu'une sombre observance. C'est un club social uni par la tragédie, enrichi par l'amitié, horodaté au fil des années.

Brown et sa famille s'extirperont dans une arrière-salle où ils regarderont la cérémonie en streaming sur leurs téléphones. Il semble simplement courtois de permettre à ceux qui sont venus de partout au pays d'obtenir les meilleurs sièges.

«Les gens vont devoir revenir ici et utiliser les toilettes», a plaisanté Brown. "Nous allons juste les attraper et leur vendre un T-shirt."

Il y aura les frères Rockne, Nils et Knute III, petits-fils du grand homme.

Il y aura Bernie Kish, ancien directeur exécutif du Temple de la renommée du football universitaire, qui a lui-même consacré une grande partie de sa carrière professionnelle à la mémoire de Rockne.

Il y aura Jerry McKenna, un sculpteur qui a créé 11 œuvres d'art liées à Rockne qui résident partout de Voss, en Norvège – la ville natale de Rockne – au stade Notre-Dame.

Il y aura la famille Happer, dont le nombre atteint deux chiffres. Le clan de la banlieue de Kansas City se délecte de l'importance de leur parent. John Happer était contrôleur pour Great Western Sporting Goods sur le vol escortant Rockne à des apparitions à Wichita et en Californie lorsque l'avion est tombé.

«Chaque fois que nous avons eu un mémorial, chaque année, il y avait plus de Happers», a déclaré Brown.

Knute Rockne (au centre) avec Lou Gehrig (à gauche) et George Herman "Babe" Ruth (à droite).

Getty Images

En Amérique, nous aimons le football et nous aimons les célébrités. Rockne était la quintessence de la royauté sportive américaine.

Il y a des années, McKenna était un jeune officier de l'armée de l'air conduisant un primo Mustang d'un général à travers le Kansas jusqu'à la base de San Antonio, au Texas. Attiré par la légende Rockne, il est contraint de faire un détour par Cottonwood Falls.

Pris au piège dans une tempête de neige, McKenna a détruit le Mustang.

«C'est là que j'ai eu des ennuis», dit-il. "C'était une sorte de fiasco du début à la fin. J'ai dû dire à un général bien-aimé que j'avais détruit sa Mustang. Je ne savais pas où diable j'allais."

Une sorte de dévotion a commencé. McKenna a été attiré par les humbles débuts de Rockne, notamment l'émigration de Norvège pour devenir une figure connue dans le monde entier. Grâce au football, Rockne était responsable de mettre sur la carte une petite université catholique du nord de l'Indiana.

Le fils de McKenna s'appelle Michael Rockne. Il est arrivé au point que Jerry a commencé à incorporer une partie de Rockne dans les sculptures. Avec les métaux habituels, il a fondu dans des garnitures métalliques d'un wagon en Norvège, du matériau du Golden Dome lui-même et du métal de l'avion condamné du Rockne.

"J'ai un morceau de pierre du site de l'accident, un morceau de verre de l'avion", a déclaré McKenna. "J'ai un stylo Rockne, une boîte de cigares Rockne de la fin des années 1920."

La célébration de samedi n'inclura pas une grande partie de la famille Peterson. Ils ont acheté le terrain qui abrite ce mémorial de marbre et de calcaire Rockne en 2018. Les visites publiques sur le site ont été limitées depuis lors. La zone qui l'entoure a été colonisée au milieu des années 1800 parce qu'elle convenait à l'élevage de bétail. L'herbe des prairies indigène était excellente pour nourrir les vaches. Le sol riche des bas-fonds près des ruisseaux et des rivières était idéal pour l'agriculture.

C'est toujours le cas aujourd'hui, sauf qu'il manque quelque chose. La famille de Brown s'est installée ici dans les années 1860, alors qu'il y avait encore des Amérindiens dans la région. Son histoire est dans ses os. Les propriétaires précédents ont donné à Easter Heathman la combinaison des serrures des portes de bétail menant au site. Pas plus. Les Petersons le préfèrent ainsi.

"Eh bien, si vous payez 4 millions de dollars pour l'herbe, vous avez le droit", a déclaré Brown.

Pour l'instant, le plan de samedi est que Nils et Knute III se rendent sur le site en VTT avec un représentant de la famille Peterson. Le mari de Brown aimerait y aller plus tôt pour couper les mauvaises herbes à l'avance. C'était un événement régulier.

"Easter l'a maintenu et a gardé le bétail hors de lui", a déclaré McKenna. "Vous ne trouvez pas ce genre de souvenirs au milieu de nulle part comme ça."

Nils a visité le site peut-être une demi-douzaine de fois. Pour Knute III, ce sera le premier voyage. Le fardeau de porter le nom de son grand-père peut être l'une des raisons. Knute III est le fils de Jack Rockne, le dernier enfant de Knute Rockne, Jack est décédé en 2008.

La célébrité de l'entraîneur semblait précéder son petit-fils partout où il allait.

"Cela devenait parfois écrasant", a déclaré Knute III. "Il m'a fallu un certain temps pour comprendre qui je suis et ce que j'allais faire. Quand j'étais jeune entraîneur, tout le monde a continué à élever mon grand-père. Je n'ai pas commencé à entraîner pour être mon grand-père. Je je me suis lancé parce que je voulais y entrer. Il a toujours semblé que tout le monde était un peu plus disposé à élever mon grand-père en me comparant. "

Knute III a sauté sur l'occasion de sortir de South Bend, Indiana, pour l'université. Il a voyagé dans l'ouest de l'État de l'Utah où il était un receveur de secours. Mais lors des road trips, il y aurait forcément des histoires locales à son sujet au lieu des principaux contributeurs des Aggies. Il sentit le ressentiment de ses coéquipiers.

"La pression que je ressentais, je ne pouvais tout simplement pas être bon", at-il déclaré. "Je devais être génial. Je devais être un All-American. J'avais à quelqu'un qui n'a jamais perdu un match. Il m'a fallu un certain temps pour arriver à ce point où je pourrais être moi et ne pas avoir à regarder par-dessus mon épaule. . "

Knute III a entendu parler de son grand-père une fois lorsque Jack Rockne a accroché une feuille sur un mur et a montré un film mettant en vedette Pat O'Brien et Ronald Reagan – "Knute Rockne, All-American". C'est le fameux film «win one for the Gipper» qui a rehaussé, sinon établi, la mystique de Notre-Dame.

Il y a aussi un Knute IV, le petit-fils de Knute III. Le jeune de 10 ans n'a pas encore été informé de la signification de son prénom. C'est peut-être plus facile de nos jours.

"Cela devient beaucoup plus difficile pour les gens (de reconnaître) quand je dis mon nom", a déclaré Knute III. "Les gens ne disent plus vraiment rien. Il faut un vrai fan de sport pour établir une connexion."

Knute III, 70 ans, a pris sa retraite après la saison 2016 après avoir passé plus de 40 ans en tant qu'entraîneur de lycée dans l'Utah. C'est peut-être ainsi que cette histoire se déroule en quelque sorte dans la campagne du Kansas avec une sorte d'anonymat.

Cottonwood Falls tire une partie de son identité de Rockne, qui, avec sa progéniture, a rendu au comté de Chase et à cette ville – la 10940e plus grande des États-Unis.

Il n'y a plus qu'une poignée de personnes par an qui demandent même à se rendre au mémorial. Brown n'est pas préoccupé par la sécurité du trésor de souvenirs de l'exposition.

«C'est Cottonwood Falls», dit-elle. "Nous sommes comme Mayberry."

Dennis Dodd, CBS Sports

Ce sera peut-être à une nouvelle génération de garder la flamme Rockne vivante ici. "Rock" sera toujours une légende à Notre Dame. Lors de sa première rencontre avec l'ancien président de Notre-Dame, le P. Ted Hesburgh, Heathman a fait remarquer à quel point Rockne avait enrichi sa vie.

"Bien sûr que oui", a déclaré Hesburgh.

Au fil des ans, Heathman a été honoré à plusieurs reprises à South Bend pour son travail désintéressé en l'honneur du grand entraîneur. C'était assez. Il y a une plaque de Brown sculptée par McKenna dans le stade Notre-Dame. Brown devient émue en parlant de l'entrée de son père dans Notre-Dame Club Monogram.

"Il a obtenu la veste d'honneur à la ligne des 50 verges", a déclaré Brown. «Les étudiants criaient« Pâques, Pâques, Pâques ». J'ai trouvé ça tellement cool que tant de jeunes connaissaient Pâques. Les gens de l'université traitaient mon père comme une rock star. "

Cette nouvelle génération comprend désormais Brian Kelly. Si Kelly en fait sa 14e saison en 2023, il deviendrait l'entraîneur le plus ancien de l'histoire du programme. Toutes ces années plus tard, le manteau de Rockne est encore à plusieurs saisons d'être renversé.

Même dans ce cas, il ne sera peut-être jamais possible de surpasser Knute Rockne.

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