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El campeón defensor de peso welter de la PFL, Ray Cooper III, está acostumbrado a reclamar el centro de atención

La primera vez que Ray Cooper III entró en la jaula de la PFL, fue para un evento principal de 2018. Pero él no fue el cabeza de cartel. Ese papel claramente había sido reservado para Jake Shields, el ex campeón de peso mediano de Strikeforce y retador al título de peso welter de UFC.

Cuando el gran nombre de las 170 libras se acercó para llamar la atención sobre la apertura de la primera temporada de la promoción, Shields ocupó los titulares. Cooper se puso de pie frente a él frente a la jaula.

"Todos pensaron que Jake iba a ganar", recordó Cooper, "y luego lo pisoteé, dos veces".

Sí dos veces. Cooper ganó el primer partido de la temporada por nocaut técnico en la segunda ronda, luego se enfrentó a Shields tres meses después en los cuartos de final de los playoffs y noqueó a Shields nuevamente, esta vez en la primera ronda. Fue parte de una racha explosiva de cuatro nocauts consecutivos que impulsó a Cooper a la final de la temporada.

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cobre se quedó corto en esa final de peso welter de $ 1 millón, pero al año siguiente llegó a la final nuevamente, y en la víspera de Año Nuevo de 2019, se llevó a casa el gran cheque.

Pero no el gran nombre.

Dieciséis meses después, cuando la PFL comienza su temporada regular de 2021 después de que la pandemia de coronavirus cancelara su competencia de 2020, Cooper ingresa como un campeón defensor del que nadie está hablando.

Los pesos welter comienzan el jueves en Ocean Casino Resort en Atlantic City, Nueva Jersey (9 p.m. ET en ESPN2, preliminares a las 5:30 en ESPN +), y Cooper no es el cabeza de cartel de la noche. Ese papel ha sido reservado para Rory MacDonald, el ex campeón de Bellator y retador al título de UFC, traído para llamar la atención sobre la tercera temporada de la PFL. ¿Y quizás para darle a Cooper una experiencia de deja vu?

"Sí, es casi lo mismo", dijo Cooper, quien se enfrenta a Jason Ponet en el evento co-principal, con MacDonald enfrentándose a su compañero de Bellator / UFC Curtis Millender en la pelea de titulares. "Me están pasando por alto de nuevo. Pero lo entiendo. Rory MacDonald ha estado en el juego durante mucho tiempo, un protegido de Georges St-Pierre. Es un gran nombre que pueden vender. Realmente no me molesta, porque cuando cumplir esta temporada, lo voy a aplastar y no quedará nada para vender ".

La primera temporada de Ray Cooper III en la PFL terminó en una derrota por sumisión ante Magomed Magomedkerimov en las finales de peso welter de 2018, pero la temporada sirvió como una experiencia de aprendizaje. Cooper regresó y ganó el campeonato de peso welter de la PFL de 2019. PFL

Cooper no es el único que se da cuenta de la falta de atención que se dirige hacia él. Cuando Millender se reunió con los periodistas a principios de esta semana y se le preguntó si veía la pelea del jueves contra MacDonald como un enfrentamiento con el sembrado No. 1 de la temporada, dijo: "Por supuesto que no. La falta de respeto que están dando Ray Cooper ahora mismo está loco. El es el campeón. Debería ser el sembrado número uno ".

Al menos, la experiencia de Cooper de sobresalir en dos temporadas en la PFL debería haberle ganado algo de respeto. El enfoque tiende a estar en el gran día de pago al final del año, pero ¿qué pasa con la rutina que el formato de temporada y playoffs requiere de los luchadores para sacar provecho? Cinco peleas en ocho meses es un programa pesado. MacDonald, por ejemplo, nunca ha tenido cinco peleas en un año calendario durante una carrera profesional que se remonta a 2005.

"Veamos cómo se mantiene su cuerpo", dijo Cooper. "Veamos qué tan mentalmente duros son todos estos nuevos luchadores". Seis de los 10 pesos welter que compiten esta temporada son nuevos en la PFL.

Para Cooper, las 10 peleas que tuvo durante dos temporadas en la PFL lo maduraron como atleta. Su temporada 2018 fue un torbellino de victorias por nocaut que de repente se esfumaron con una derrota por sumisión ante Magomed Magomedkerimov en la final. "Cometí un pequeño error", dijo Cooper. "Todo se redujo a la experiencia. Salí fuerte esa noche, presionando el ritmo con la mentalidad de que lo iba a eliminar como lo había hecho con todos los demás esa temporada. Aprendí que hay que ser más táctico".

La temporada 2019 fue un tipo diferente de experiencia de aprendizaje para el hawaiano de 28 años. Cooper perdió su segunda pelea de temporada regular, noqueado por segunda vez en su carrera cuando un gancho de izquierda de John Howard lo atrapó durante un intercambio en el primer asalto. Sin embargo, Cooper había ganado su pelea inaugural de la temporada al terminar en la segunda ronda, por lo que había acumulado suficientes puntos para llegar a los playoffs. Pero en sus cuartos de final contra Sadibou Sy, Cooper luchó por un empate mayoritario, avanzando a las semifinales solo por un desempate de los jueces.

La pelea semifinal de Cooper más tarde esa misma noche representó una oportunidad de redención. Su oponente programado: Magomedkerimov, que lo había estrangulado en la final de 2018. Pero justo cuando Cooper, golpeado por su áspero ida y vuelta con Sy, estaba a punto de salir para la pelea, se enteró de que Magomedkerimov estaba herido y no podía ir. "Fue frustrante", dijo Cooper. "Realmente quería esa revancha".

Después de una temporada perdida en 2020, Ray Cooper III regresa como el campeón defensor de peso welter de la PFL, pero no es el peleador que recibe más comentarios en la división. Ryan Loco / PFL

Sacó su frustración con el oponente de reemplazo. Chris Curtis, noqueándolo en el segundo asalto. Seis semanas después, en la víspera de Año Nuevo en el Hulu Theatre dentro del Madison Square Garden en Nueva York, Cooper noqueó a David Michaud para ganar $ 1 millón. Fue un día de pago ganado con esfuerzo.

"Tuve que pasar por muchas adversidades", dijo Cooper. "Tuve una mala derrota, el desempate, un cambio de oponente de último minuto. Fue mucho por pasar, pero creo que eso es lo que hace campeones. No se tiran por nadie, no importa los obstáculos que se enfrenten". de ellos."

Para seguir siendo campeón en 2021, Cooper (20-7-1) sabe que tendrá que superar varios obstáculos, comenzando con Ponet (20-12-1, 1 NC), un recién llegado a la PFL de 32 años de Francia que ha ganó sus últimas tres peleas, aunque todas han sido en peso ligero. Sin embargo, mirando el panorama general, Cooper ve un obstáculo que se avecina más grande que todos los demás. No es Rory MacDonald.

"El tipo que más quiero es Magomed", dijo Cooper. "Es el tipo más completo de esta división, aparte de mí". También es dueño de esa victoria en las finales de 2018.

Magomedkerimov estaba programado para pelear el jueves, pero los problemas de visa hicieron que su pelea fuera cancelada, al igual que la pelea de Aleksei Kunchenko. Sus oponentes originales, Gleison Tibau y Joao Zeferino, se enfrentaron entre sí en esta tarjeta, y Magomedkerimov y Kunchenko fueron reprogramados para encontrarse en PFL 3, el 6 de mayo.

Cooper estará mirando, incluso si el resto del mundo de las MMA está centrando su atención en MacDonald.

"La gente que me ignora a mí ya Magomed está cometiendo un error", dijo Cooper. "Tienes dos campeones, yo soy el campeón de 2019 y Magomed fue campeón en 2018, y creo que nos volveremos a encontrar en la final. Hemos pasado por estas temporadas. Lo he hecho dos veces. eso es 10 peleas en dos años. Eso me trajo claridad y me preparó para cualquier cosa. Veamos qué tan duros son estos nuevos muchachos ".

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