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Comment l'un des grands clubs allemands a subi une relégation remarquable en Bundesliga

C'est fini. Samedi, Schalke 04 a disputé son dernier match de Bundesliga, ce qui signifie que pendant au moins une saison, ils joueront en dehors de la première division, ce qu'ils n'ont pas fait depuis 1991. Le deuxième plus grand club d'Allemagne, avec ses 155 000 membres, a spectaculairement s'est effondré. La saison 2020-21 a été un désastre: cinq entraîneurs différents, 41 joueurs alignés, trois victoires, tout le leadership du club est parti et le mécontentement des fans au point que les supporters de Schalke ont poursuivi et attaqué l'équipe après la relégation confirmée fin avril.

L'effondrement de Schalke est sans précédent dans le football allemand, étant donné qu'ils étaient en huitièmes de finale de la Ligue des champions il y a à peine deux saisons. Mais ceux qui suivent de près Schalke ne seront pas choqués par cette baisse. Cela arrive depuis longtemps.

Comment Schalke est-il arrivé à ce point?

Schalke 04 est plus qu'un simple club de football pour la population de Gelsenkirchen, une ancienne ville de mineurs dans le Ruhrpott, La région la plus densément peuplée d'Allemagne dans les parties occidentales du pays. C'est un endroit qui a été durement touché par la fin de l'industrie charbonnière en Allemagne; il a l'un des taux de chômage les plus élevés du pays. Là, la vie tourne autour des hauts et des bas du club de football. Ils sont sept fois champions d'Allemagne, mais jamais vainqueurs de titre en Bundesliga, fondée en 1963. Leur dernier championnat remonte à l'époque des amateurs en 1958.

Pourtant, ils se sont rapprochés atrocement à plusieurs reprises. Il y a exactement 20 ans, les fans fêtaient déjà sur le terrain du Parkstadion, lors du dernier match dans leur ancienne maison, lorsque Patrik Andersson du Bayern Munich a marqué à Hambourg avec la dernière touche de ce match et leur a volé le titre. "Parfois, les cyclistes rient en descendant parce qu'ils sont très nerveux et n'ont aucun contrôle sur leurs émotions", a déclaré à ESPN l'ancien attaquant de Schalke Youri Mulder (1993 à 2002). "C'est juste ce que j'ai ressenti à ce moment-là."

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Ils se sont rapprochés en 2007, seulement pour que les féroces rivaux locaux, le Borussia Dortmund, les aient battus 2-0 lors de l'avant-dernière journée, ouvrant la porte au VfB Stuttgart pour continuer et remporter le trophée. Les partisans du Borussia frottaient du sel sur les blessures, faisant voler un avion à travers la Veltins Arena – la nouvelle maison de Schalke – avec une banderole "Ein Leben lang, keine Schale in der Hand"(" toute une vie sans l'assiette à la main ") lors de la dernière journée de la saison 2007-08.

Les enjeux sont devenus plus élevés au cours de la prochaine décennie à mesure que davantage d'argent a été investi dans le football, mais leur déclin a coïncidé avec la montée de Dortmund au sommet sous Jurgen Klopp. Au milieu d'une dette croissante dans les coulisses (qui culminerait à 200 millions d'euros en décembre), ils ont disputé cinq matches de Ligue des champions et trois matches de Ligue Europa après 2010 malgré des changements constants dans l'abri et dans le rôle de directeur sportif. Alors que Horst Heldt garantissait la stabilité sur et en dehors du terrain en réduisant lentement la dette, Christian Heidel, venu de Mayence où il avait déniché les futures stars de l'entraînement Jurgen Klopp et Thomas Tuchel, a été autorisé à investir dans les joueurs.

"C'était un changement de modèle", a déclaré une source à ESPN. "Le club a commencé à effectuer des transferts plus importants et a misé sur ses futurs succès."

Chez Schalke, l'homme le plus important au fil des ans n'était ni un entraîneur ni un directeur sportif, mais un milliardaire nommé Clemens Tonnies. Faire fortune en tant que "Baron de la viande" de l'Allemagne, son rôle à la tête du conseil d'administration de Schalke signifiait qu'il était intronisé au-dessus de tous les autres, décidant seul ce que Schalke ferait ensuite. Immédiatement après son entrée en fonction en 2006, il a négocié un accord de parrainage avec Gazprom, il a rendu visite à Vladimir Poutine et a dirigé le Konigsblauen plus proche des clubs d'élite européens, dans ce niveau qui comprend ces jours-ci des joueurs comme le Sevilla FC, l'Atletico Madrid, Naples et Dortmund. L'ère Tonnies a été définie par une montée brève et rapide au cours des cinq premières années et un long déclin au cours de la décennie suivante, qui ne devait s'accélérer qu'avec sa démission à l'été 2020.

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La racine du déclin de Schalke remonte à 2016, lorsque Tonnies a commencé à prendre des décisions plus importantes de manière isolée. Cet été-là, il a laissé partir le directeur sportif Heldt et a nommé Heidel, qui dirigeait Mayence pendant plus d'une décennie où il avait d'abord essayé Klopp, puis Tuchel en tant que manager.

Quand il a rejoint Schalke, pour la première fois de sa carrière, il avait de l'argent pour jouer, alors il l'a dépensé. Les premiers signes étaient prometteurs. Domenico Tedesco, alors âgé de 31 ans, a été nommé manager en juin 2017 et a conduit l'équipe à la deuxième place lors de sa première saison. Mais cet été-là, ils ont essayé de réinventer le style de jeu de l'équipe et ont plongé dans le marché des transferts pour les joueurs qui conviendraient. Cela a conduit à une dépense coûteuse sur Sebastian Rudy, le milieu de terrain international allemand, qui a signé pour 16 millions d'euros mais n'a disputé que 23 matches de Bundesliga avant de passer deux saisons en prêt au TSG Hoffenheim. Breel Embolo était un autre qui n'a pas fonctionné – signé pour 26,5 millions d'euros en juillet 2016, il a été gravement blessé au début de son séjour à Schalke et est parti trois ans plus tard pour Gladbach, pour 11 millions d'euros, après 12 buts en seulement 61 matchs.

Alors que leur recrutement a faibli, ils ont également été incapables de garder la main sur leurs étoiles. Schalke a perdu Leon Goretzka lors d'un transfert gratuit au Bayern Munich en 2018 – un thème commun pour le club qui a donné Joel Matip à Liverpool et Sead Kolasinac à Arsenal après avoir laissé expirer leurs contrats. Parfois, le club a même encaissé leur célèbre Knappenschmiede des jeunes comme Thilo Kehrer, Julian Draxler ou Leroy Sane, seulement avec des joueurs inférieurs pour les remplacer.

Schalke faisait partie de la Ligue des champions et payait des salaires élevés, mais le modèle commercial reposait sur la qualification constante du club pour la Ligue des champions. Tedesco semblait guider le club dans la bonne direction, mais après avoir été battu 7-0 par Manchester City en mars 2019, il a été limogé. À cette époque, Heidel est également partie.

Dans les premiers mois de la saison 2019-2020, les choses semblaient positives. Sous la direction du nouveau manager David Wagner, connu pour avoir amené Huddersfield Town en Premier League dans son ancien poste, Schalke volait haut et faisait un effort pour l'Europe, perdant seulement trois de ses 17 premiers matchs de championnat. À la pause hivernale, Schalke n'était derrière Dortmund, quatrième, que sur la différence de buts. Dans la seconde moitié de la saison, ils ont remporté un match et se sont effondrés au 12e rang.

La pandémie de coronavirus a durement touché le club financièrement. En avril 2020, ils craignaient pour leur existence, demandant même aux abonnements de ne pas demander de rabais sur le prix de leurs billets non utilisés, mais les supporters s'accrochaient à l'espoir sous la forme de leur nouvelle star. Weston McKennie était passé par l'académie depuis son arrivée du FC Dallas en 2016 et avait conquis le cœur des fans et du club par son attitude et sa détermination. À l'été 2020, le club lui a dit qu'il aimerait le garder mais qu'il a dû lui trouver un nouveau club car il était l'un des rares joueurs de Schalke à susciter l'intérêt des transferts.

Lorsque la Juve a fait une offre pour un prêt initial, c'était suffisant. Le club ne pouvait pas refuser au milieu de terrain américain la chance de rejoindre l'un des plus grands clubs d'Europe, bien qu'il n'y ait pas eu d'injection immédiate de liquidités. Perdant McKennie et incapable de recruter des remplaçants adéquats, leurs perspectives semblaient sombres avant la saison 2020-2021. Mais ce qui a suivi était bien pire qu'ils n'auraient pu l'imaginer.

Schalke a enduré un cauchemar la saison 2020-21, se terminant par sa relégation de la Bundesliga. Friedemann Vogel – Piscine / Getty Images

Le nadir de Schalke

Le club s'est lancé dans la nouvelle saison sans l'homme vedette McKennie, mais avec Wagner, qui était trop cher pour être limogé, toujours en tant que manager. Il y avait des turbulences dans les coulisses. Au cours de l'été, Tonnies avait été contraint de quitter son poste à Schalke après un scandale de racisme. Les fans du club ne l'avaient pas oublié, et avec épidémies de coronavirus dans l'une de ses usines de viande au milieu de rapports faisant état de travailleurs migrants maltraités, les fans ont protesté contre Tonnies.

La direction était sans visage, sans chance et n'avait plus d'argent à dépenser. L'équipe était toujours décente, mais avec des joueurs expérimentés comme l'arrière latéral Daniel Caligiuri parti – la pierre angulaire de leur défense à l'arrière droit, il a rejoint Augsbourg pour un transfert gratuit – un désastre a frappé la première journée lorsque le Bayern Munich les a humiliés 8- 0.

Wagner ne connaissait qu'une seule façon de jouer, mais son Gegenpressing la tactique était dépassée et les joueurs n'avaient pas l'aptitude requise pour exécuter. Wagner a obtenu un match de plus, une défaite 3-1 contre le Werder Brême – portant Schalke à 18 matchs sans victoire – avant d'être remplacé par Manuel Baum. (Wagner resterait sur la liste de paie à hauteur de 200 000 € par mois jusqu'en 2022.)

Fin novembre, cette course sans victoire s'est étendue à 24 matchs, et ils ont été plongés plus loin dans le chaos lorsque le directeur technique Michael Reschke est parti d'un commun accord sur «des points de vue différents (avec Schneider) sur l'avenir sportif» du club. Les joueurs Nabil Bentaleb et Amine Harit ont également été exilés à l'entraînement individuel. L'exclusion de Harit est venue après avoir snobé Baum lorsqu'il a été remplacé à la 38e minute lors de leur défaite 2-0 à Wolfsburg le 21 novembre, tandis qu'une déclaration sur Bentaleb a déclaré que le club et le joueur "ne sont clairement pas un bon ajustement". Ils ont également confirmé le 25 novembre que l'attaquant vétéran Vedad Ibisevic quitterait le club le 31 décembre, pour découvrir plus tard dans la journée qu'un autre attaquant, Goncalo Paciencia, raterait les prochains mois en raison d'une blessure.

À la mi-décembre, Schalke était enfin sur le point de mettre fin à sa séquence de défaites. Ils menaient 2-1 contre Augsbourg à 10 joueurs jusqu'à la 93e minute, lorsqu'ils ont concédé un égaliseur.

"Les joueurs, ils avaient tous la qualité", a déclaré une source à ESPN, "mais le poids du maillot les a entraînés vers le bas."

À la fin de l'année civile, Schalke avait remporté un match de championnat en 2020 et se rapprochait du record de tous les temps de Tasmanie Berlin de 31 matchs de championnat sans victoire. Baum a été limogé et après le bref retour de Huub Stevens pour deux matches (après avoir dirigé Schalke entre 1996-2002 et 2011-12, et à titre provisoire en 2019), le club "a pris la pilule empoisonnée", a déclaré une source à ESPN. . Schneider s'est inspiré des souvenirs de ses jours à Stuttgart et a approché l'ancien patron de Tottenham Hotspur, Christian Gross, qui avait pris sa retraite de l'entraînement en 2020. Il est revenu sur la scène avec des tactiques à l'ancienne et un style de leadership désuet.

La légende du club Klaas-Jan Huntelaar avait été engagée pour aider sur le terrain et a été rejoint par Kolasinac, redondant à Arsenal, tout comme Skhodran Mustafi, qui est également venu à Gelsenkirchen en janvier. Mais Huntelaar a ensuite été blessé pendant plusieurs semaines, et Kolasinac et Mustafi ont montré pourquoi ils ne prospéraient pas dans le nord de Londres.

La chute s'est poursuivie, malgré que Schalke ait battu Hoffenheim 4-0 le 9 janvier pour éviter de battre le record de la Tasmanie. Fin janvier, ils étaient sur sept points et un mois plus tard, après une défaite 5-1 à Stuttgart, ils ont limogé tout leur staff sportif, y compris Schneider et Gross. Ils avaient récolté neuf points en 23 matchs et avaient essayé quatre entraîneurs: Wagner, Baum, Stevens et maintenant Gross.

Le cinquième entraîneur, Dimitrios Grammozis, était simplement chargé de se rendre à la fin de la saison avec une limitation des dégâts. Il y est parvenu, mais rien de plus. Il n'a remporté que sept points en 11 matchs, mais a donné du temps de jeu aux jeunes joueurs, portant Schalke à un total de 41 joueurs utilisés au cours de cette saison. Quand, à la mi-avril, une défaite à Arminia Bielefeld leur a assuré la relégation, la frustration des fans a débordé.

De Dortmund, à proximité, les ultras du Borussia avaient planté le décor avec des feux d'artifice sur Gelsenkirchen, célébrant la misère de Schalke, après le coup de sifflet final. Au retour de l'équipe Schalke, des supporters les attendaient au stade. Ils ont dirigé leur frustration contre l'équipe, chassant certains joueurs dans le stade. «C'était effrayant», a déclaré une source à ESPN à propos de cette nuit. L'effondrement de Schalke était complet, ces glorieux souvenirs du titre défient un monde à part.

Une fois leur relégation confirmée après la défaite à Arminia Bielefeld, les fans ont affronté les joueurs de Schalke à leur retour à la Veltins Arena. Police à Veltins Arena

Un avenir incertain

Il n'y avait pas de place dans le football allemand comme le Schalker Meile – la rangée de maisons de 800 mètres de long sur le thème de Schalke sur la désolée Kurt-Schumacher-Strasse, avec ses propriétés abandonnées avec une église à une extrémité et un pub de l'autre – un jour de match. La Kurt-Schumacher Strasse était, à l'époque pré-pandémique, colorée en bleu et blanc et les supporters de toute l'Allemagne y allaient, buvaient une bière et respiraient l'histoire du club à la Gluckaufkampfbahn – le terrain du club jusqu'en 1973. Il y avait des rappels. partout des succès passés.

Le Schalker Meile possède sans doute l'une des grandes atmosphères de pré-match du football allemand. De là, il n'y a qu'une courte promenade sous l'autoroute A42, à travers le canal Rhin-Herne et l'Emscher – un canal d'eaux usées ouvert lentement restauré à son état naturel – jusqu'à ce que vous atteigniez la Veltins Arena, la maison actuelle de Schalke. Les restes du Parkstadion, domicile des Royal Blues jusqu'en 2001, sont à gauche et font partie du gigantesque terrain d'entraînement du club. La Veltins Arena était censée signifier le statut cimenté de Schalke en tant que l'un des géants allemands. Maintenant, c'est plus un mausolée à leur déclin drastique.

C'était différent en décembre 2018, lorsque Tonnies a réuni le groupe une dernière fois. Avant leur match contre Bayer Leverkusen, le stade était sombre et les projecteurs étaient braqués sur les mineurs sur le terrain. Les deux dernières mines de charbon en Allemagne avaient fermé à Bottrop et Ibbenburen, mettant fin à l'industrie allemande, et dans le cercle central, elles se tenaient avec Tonnies et d'autres personnages de Schalke, qui partiraient également bientôt. Ils ont chanté une vieille chanson minière: "Gluck Auf, Gluck Auf. Der Steiger kommt. Und er hat sein stilles Licht bei der Nacht schon angezund't"(" Bonne chance, bonne chance, le contremaître des stands arrive et il a sa lumière vive dans la nuit, déjà allumée "). Quelques minutes plus tard, les joueurs se sont précipités sur le terrain à travers le tunnel, qui en 2014 avait été transformé en un Mais l'exploitation minière n'était plus, et bientôt le vieux Schalke a disparu aussi.

"Ce qui s'est passé, la relégation et tout, c'est comme une confirmation pour les fans de Schalke qu'ils sont ceux qui sont restés", a déclaré à ESPN Taner Sahinturk, un ancien jeune joueur de Schalke devenu acteur et l'un des chefs de Schalker Visionen.

Alors que Schalke cherche à revenir au sommet la saison prochaine, les supporters continueront à vivre selon les valeurs du club: travailler dur et soutenir les entreprises locales. Timo Riedemann, cofondateur du groupe de supporters Schalke nur als eV, a déclaré: "C'est aussi ce que fait Schalke. Nous sommes un, nous sommes une communauté."

«Tout cela est aussi une chance de se regrouper», ajoute Sahinturk. "Contrairement à l'exploitation minière, Schalke ne mourra jamais."

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