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Les plus grandes surprises de la saison WNBA 2021 jusqu'à présent

La saison WNBA 2021 ne fait que commencer à prendre forme, mais malgré une petite taille de l'échantillon, certaines équipes comme le New York Liberty ont déjà émergé en tant que pionniers, même si elles n'ont remporté que deux matchs la saison dernière. Cependant, toutes les surprises n'ont pas été bonnes, car deux équipes sont toujours à la recherche de leurs premières victoires.

Notre panel – Kelly Cohen, Dana Lee, D'Arcy Maine et Kevin Pelton d'ESPN, ainsi que Sean Hurd de The Undefeated – décompose la jeune saison jusqu'à présent, y compris les joueurs des nouvelles équipes qui ont le plus d'impact et comment à l'étranger les engagements, les blessures et les absences pourraient continuer à avoir un impact sur la WNBA.

Quelle a été la plus grande surprise pour vous jusqu'à présent cette saison?

Kevin Pelton: Départ invaincu du Connecticut Sun (5-0) avant de perdre son premier match mardi en prolongation au Seattle Storm. Autant le retour de Jonquel Jones figurait pour aider le Soleil, autant j'étais préoccupé par la profondeur de l'équipe avec Alyssa Thomas, blessée, occupant une place dans la liste toute la saison, ne laissant que 10 joueurs actifs – un total qui est tombé à neuf avec Briann Janvier mis à l'écart une entorse de la cheville. En effet, le Connecticut devient un PPG de 11,2 au plus bas de la ligue grâce aux réserves. Cela n'a pas d'importance parce que les alignements du Sun avec des partants au sol ont été dominants. Le différentiel de plus de 10,2 points du Sun reste supérieur de plus de quatre points par match à celui de toute autre équipe de la WNBA.

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D'Arcy Maine: Les Liberty ont déjà remporté plus de matchs cette saison qu'ils ne l'ont fait dans l'intégralité de la campagne 2020, alors ils obtiennent le feu vert. Après avoir terminé 2-20 la saison dernière dans le Wubble, ils sont maintenant 5-1 et – oserais-je dire? – un prétendant légitime aux séries éliminatoires. C'est le départ le plus chaud de l'équipe depuis 2007 et c'est amusant à regarder jusqu'à présent.

Nous savions tous que Sabrina Ionescu était un talent spécial et elle a plus que livré cette saison, mais c'est le jeu de ceux qui l'entourent qui ont vraiment contribué à élever cette franchise. Avant de souffrir d'une entorse du ligament du genou En marge de ses quatre à six semaines, Natasha Howard ressemblait à une menace immédiate dans les deux matchs auxquels elle a pu jouer après avoir conclu ses engagements à l'étranger. Et Betnijah Laney enregistre en moyenne un sommet d'équipe de 22,7 points par match et tire un ridicule 54,3% du terrain et un incroyable 52,2% (12 sur 23) au-delà de l'arc. Je savais qu'elle tirait bien mais j'ai fait une double prise quand j'ai vu cette statistique. New York tire un 43,7% de la ligue en profondeur.

Avec ce départ fulgurant du Liberty (5-1), et avec les Nets et les Knicks en séries éliminatoires, on a l'impression que New York est enfin de retour dans les bonnes grâces des dieux du basket – et cela pourrait être la plus grande surprise des cerceaux. de tous.

Sean Hurd: Malgré leur record de défaite, j'aime ce que j'ai vu des Dallas Wings jusqu'à présent. Leur éruption de la soirée d'ouverture des Sparks était impressionnante, leur défaite en prolongation contre Seattle était l'un des meilleurs matchs du début de saison et ils sont venus à deux points du Liberty avec quatre minutes à jouer dans leur défaite lundi soir. Arike Ogunbowale continue de démontrer qu'elle est l'une des meilleures créatrices de coups de la ligue, Marina Mabrey (19,3 points, 6,0 rebonds, 4,3 passes décisives par match) a connu un départ impressionnant et Vickie Johnson – dans sa première année en tant que Wings ' entraîneur-chef – cette jeune équipe joue au basket-ball de compétition contre les meilleures équipes, malgré le manque à Dallas de certains des meilleurs joueurs de la franchise. Ajoutez Allisha Grey, qui a mené l'équipe en marquant contre les Sparks mais a raté les deux derniers matchs des engagements 3×3 de USA Basketball, et Satou Sabally, qui a été absent en raison d'engagements avec l'équipe nationale allemande, et les Wings pourraient faire du bruit cette saison.

Chiney Ogwumike est l'un des trois joueurs des Sparks à marquer en moyenne à deux chiffres cette saison, mais Los Angeles sans victoire se classe au dernier rang de la ligue avec 70 points par match. Meg Oliphant / Getty Images

Dana Lee: Après avoir décroché une septième place dans notre classement de puissance pré-saison, le Los Angeles Sparks glisse dans la mauvaise direction. Les chiffres n'allaient jamais être excellents avec une fiche de 0-2, mais les Sparks touchent le fond dans presque toutes les catégories statistiques – dernier en points marqués (70), dernier en pourcentage de panier (36,2%), dernier en rebonds totaux (53). Il était inévitable que cette équipe ait besoin de temps pour s'adapter sans Candace Parker, Chelsea Gray et Riquna Williams, mais … oof.

Quel ajout hors saison a eu le plus grand impact jusqu'à présent sur la saison?

Pelton: Betnijah Laney. Jusqu'à présent, l'amélioration de Laney en tant que tireur la saison dernière dans le Wubble ne ressemble pas à un hasard. En fait, Laney a été encore plus chaude, renversant 52% de ses 3 pointeurs (elle a tiré 40,5% en 2020) et tirant 55% à l'intérieur de l'arc. Le jeu constant de Laney – elle est la première joueuse de l'histoire de Liberty à marquer au moins 20 points dans chacun des six premiers matchs de la saison – est une grande raison pour laquelle New York a commencé 5-1 malgré les contributions limitées d'Howard, l'autre titre hors-saison de l'équipe. une addition.

Maine: Si vous m'aviez posé cette question avant la saison, j'aurais probablement prédit l'ajout d'agents libres Aerial Powers et Kayla McBride au Lynx, mais bon, hausser les épaules, les emoji, ils sont 0-3. Je suis clairement optimiste sur le Liberty, mais Laney obtient aussi mon vote. Elle a été extraordinaire jusqu'à présent, a été tout aussi percutante que Ionescu et est un facteur clé dans le revirement du Liberty.

Dans l'histoire de la WNBA, seules Tina Charles et Maya Moore ont disputé trois matchs de 30 points au cours des cinq premiers matchs d'une saison. Ned Dishman / NBAE via Getty Images

Hurd: Je suis d'accord avec les éloges pour Laney, qui a été spectaculaire, mais je suis également ravi de voir plus de Candace Parker avec le Chicago Sky. Parker a raté les deux derniers matchs en raison d'une blessure à la cheville, mais dans le seul match qu'elle a joué pour Chicago, le premier match de la saison contre les Washington Mystics le 15 mai, Parker a inscrit 16 points, huit rebonds, quatre passes et trois blocs. Nous avons vu un aperçu de l'impact que la présence de Parker peut avoir sur l'équipe grâce à son jeu sur le terrain et à son leadership vétéran. Si la petite taille de notre échantillon est une indication, l'impact de Parker tout au long de la saison sera énorme pour Chicago.

Pourtant, cette réponse semblerait incomplète sans mettre en évidence le jeu incroyable de Tina Charles des Washington Mystics, qui mène la ligue avec 26,2 points par match (pour aller avec 8.4 RPG). Un seul joueur a-t-il signifié plus pour son équipe en début de saison que Charles? Le centre Mystics, qui est un ancien MVP et sept fois All Star, n'a jamais disputé plus de deux matchs de 30 points en une saison de sa carrière. En seulement cinq matchs en 2021, Charles a enregistré trois matchs de 30 points, ce qu'un seul autre joueur (Maya Moore, 2014) a fait dans l'histoire de la WNBA.

Lee: Je suis d'accord avec Sean sur Charles. La vétéran de 11 ans a choisi de ne pas participer à la saison 2020 pour des raisons médicales, et nous ne l'avions pas vue jouer dans la WNBA depuis 2019. Mais cela valait vraiment la peine d'attendre de voir Charles dans un maillot Mystics. Alors qu'Elena Delle Donne se remet toujours d'une opération au dos, les Mystics s'appuient sur Charles – dont le pourcentage d'utilisation est le plus élevé de la ligue. Ne laissez pas le dossier 2-3 des Mystics nuire à ce que Charles a accompli tôt.

Liz Cambage, qui n'a pas joué dans la bulle WNBA la saison dernière, marque en moyenne 13,8 points et 7,5 rebonds en quatre matchs cette saison. Abbie Parr / NBAE via Getty Images

Kelly Cohen: Je pars aussi avec une joueuse qui n'a pas été en 2020: Liz Cambage. Chaque fois que vous vous éloignez de votre équipe aussi longtemps, il peut être difficile de se synchroniser avec vos coéquipiers. Mais Cambage a repris là où elle s'était arrêtée en 2019 et se classe en tête de la WNBA dans une poignée de catégories, y compris les blocs par match (2,5) et le pourcentage de buts sur le terrain (66,7%).

Quelle équipe bénéficiera le plus lorsque tous les joueurs étrangers pourront enfin rejoindre leurs équipes?

Hurd: Je pense que nous pourrions faire valoir que c'est le Minnesota Lynx et l'ajout de Napheesa Collier, étant donné qu'elle n'a pas encore joué à un jeu pour le Lynx. Pelton avait Collier comme son choix de pré-saison pour MVP. J'avais Collier comme choix de pré-saison pour le joueur défensif de l'année. Le point évident est que les Lynx ont navigué ce début de saison sans un élément central de l'alignement (Collier a en moyenne 16,1 points, 9,0 rebonds et 3,3 passes décisives et 1,8 interceptions par match en 2020). Avec Collier de retour dans la rotation, on peut s'attendre à ce que les Lynx inversent la trajectoire actuelle de leur saison.

Lee: En accord ici: Collier apportera un soulagement indispensable aux Lynx, qui sont 0-3 pour la première fois depuis 2007. En prime, le Minnesota est au milieu d'une semaine de pause avant de jouer le Storm vendredi, ce qui donne l'entraîneur Cheryl Reeve plus de temps d'entraînement avec une liste désormais complète. Cela inclut Kayla McBride, qui a disputé les trois matchs mais a rejoint les Lynx quelques jours à peine avant le début de la saison après avoir remporté un championnat en Turquie. McBride a signé avec le Minnesota en agence libre après avoir passé les trois saisons précédentes avec les Las Vegas Aces.

Pelton: À ce stade, je pense que les Dallas Wings ont le plus à gagner lorsque Gray et Sabally reviennent de leurs engagements en équipe nationale. Sabally n'a pas joué du tout alors que Gray a raté les deux derniers matchs après une performance dominante (23 points, neuf tableaux, quatre passes, quatre interceptions) lors de l'éclatement d'ouverture des Wings des Sparks. Dallas pourrait devenir un prétendant aux séries éliminatoires avec eux de retour dans l'alignement.

Quel est le plus gros facteur X lorsque Chicago et Phoenix se rencontrent mardi?

Pelton: Malheureusement, il semble que la santé pourrait être le facteur le plus important dans ce jeu (ESPN, 20 h 30 HE). Nous n'avons pas vu Candace Parker depuis ses débuts impressionnants dans un uniforme du Sky (16 points, huit rebonds, quatre passes décisives et trois blocs en 25 minutes d'une victoire confortable le 15 mai contre les Washington Mystics) en raison d'une entorse de la cheville, tandis qu'Allie Quigley a également raté ces matchs en raison d'une blessure aux ischio-jambiers. Pendant ce temps, le Phoenix Mercury fait face à la nouvelle de mardi selon laquelle Diana Taurasi manquera au moins quatre semaines en raison d'une blessure à la poitrine. Chicago semble mieux placée pour gérer ces absences.

Maine: Le Mercury était loin de regarder à son meilleur avant les nouvelles de Taurasi et aura maintenant la tâche peu enviable de remplacer ses 15,8 points et 3,8 passes par match. Si Parker et Quigley sont tous les deux de retour dans l'alignement, le Sky devrait avoir l'avantage.

Hurd: Il y a une bataille de meneurs à ne pas manquer entre Skylar Diggins-Smith de Phoenix et Courtney Vandersloot de Chicago. Nous avons vu comment Diggins-Smith s'est intensifié lorsque des blessures et des sorties ont frappé la liste de Mercury la saison dernière, et je m'attendrais à voir la même performance améliorée de la part du meneur vétéran que nous avons vu dans la bulle. Vandersloot a également dû intensifier en l'absence de Quigley et Parker. Elle mène actuellement la ligue en passes décisives par match, ponctuée d'un ridicule double-double de 16 passes contre New York.

Lee: La capacité de Diggins-Smith à s'intensifier sera un facteur contre Chicago, tout comme la performance de Brittney Griner, l'autre tiers des Big Three de Mercury. Lors des deux premiers matchs du Mercury, Taursi, Diggins-Smith et Griner se sont combinés pour 102 points. Tous les autres? Cinquante trois. Le pourcentage d'utilisation de Griner est tombé à 22%, contre 26% au cours des 12 matchs auxquels elle a joué en 2020, mais attendez-vous à ce que cela augmente pendant l'absence de Taurasi. Faire redémarrer Griner sera la clé pour gagner le 1er juin et au-delà.

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