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Rebecca Rusch : l'athlète d'endurance 'The Queen of Pain' atteint son apogée ultime

Malgré le passage de volcans actifs et la marche près des toundras arctiques, Rusch dit que la perspective de braver des températures inférieures au point de congélation était ce qui l'a captivée.

«J'avais vraiment peur de l'environnement», raconte-t-elle à CNN Sport. "Le froid était vraiment la dernière frontière pour moi."

Avant de jeter son dévolu sur des paysages vierges, Rusch se souvient d'avoir couru dans les bois de la banlieue tentaculaire de Chicago. «Il y avait toujours cet aspect de curiosité exploratrice dans ce que je faisais, même enfant», dit-elle. "Je suis né avec ça."

Sa première entrée dans les sports d'endurance s'est faite par l'intermédiaire de l'équipe de cross-country de son lycée. "Je me sentais vraiment à ma place quelque part pour la première fois."

Elle a pris confiance en elle et a ensuite déménagé dans l'ouest, combinant son diplôme en marketing d'entreprise avec son amour des sports d'intérieur pour ouvrir une chaîne de salles d'escalade en Californie.

À 52 ans, Rusch a consolidé son héritage en tant qu'athlète d'aventure, sept fois championne du monde, auteure à succès, activiste et lauréate d'un Emmy.
Dans les années 1990, elle découvre la course d'aventure, une activité marginale qui a gagné en popularité avec la naissance d'Eco-Challenge. Produit par Mark Burnett de renommée Apprenti and Survivor, l'émission de télé-réalité a suivi des athlètes qui ont couru sur des parcours de 300 milles sur des terrains difficiles, des Fidji au Maine en passant par le Maroc, auxquels Rusch a participé.

«Je n'ai jamais pensé que je serais une athlète professionnelle, ce n'était pas dans mon plan de carrière», dit-elle. "Je faisais juste quelque chose qui m'a fait me sentir entier et m'a inspiré."

Un retournement de situation

Quand le spectacle est sorti de l'antenne en 2002, le sport de la course d'aventure a perdu son parrainage et son financement.

La carrière de Rusch en tant qu'athlète professionnel était en pleine mutation. Elle a finalement pris la décision de déménager en Idaho et a obtenu un emploi à temps partiel en tant que pompier volontaire, ce qu'elle fait encore à ce jour.

Mais son voyage était loin d'être terminé.

Rusch assiste à la 36e édition du Salut aux femmes dans le sport au Cipriani Wall Street en octobre 2015 à New York.
Un ami lui a recommandé de faire du vélo de montagne, et Rusch a continué à gagner plusieurs événements dont trois championnats du monde de vélo de montagne en solo de 24 heures, le championnat d'État sur courte piste de l'Idaho et un titre d'État de cyclocross.

Près de 15 ans plus tard, elle est tout aussi engagée dans son sens de l'aventure. "Être un athlète d'ultra-endurance ? C'est ma vie."

Route du sang

En 2015, Rusch a poussé sa quête de découverte de soi à un nouveau niveau lorsqu'elle a entrepris de parcourir 1200 milles sur le sentier Ho Chi Minh.

Surnommée "Blood Road", la voie était utilisée par les troupes vietnamiennes pour assurer la navette. pendant la guerre du Vietnam – un événement avec lequel Rusch et sa famille ne sont que trop familiers.
Le 7 mars 1972, son père – Stephen Rusch – effectuait une mission d'attaque au-dessus du Laos pour bombarder des camions lorsque son avion a été abattu dans le village de Ta Oy. Il est mort quand Rebecca avait trois ans.

"En grandissant, c'était difficile de faire le deuil de quelqu'un que je ne connaissais pas", dit-elle. "Ce n'est vraiment que lorsque j'ai parcouru le Ho Chi Minh Trail et que je suis allé à l'endroit où il est mort que je l'ai ressenti pour la première fois."

Depuis lors, elle a hérité des souvenirs de son père en rencontrant des gens qui le connaissaient, y compris le fils de l'homme qui a enterré son père il y a toutes ces années. «Nous étions extrêmement liés», dit-elle.

En 1972, le père de Rusch est mort pendant la guerre du Vietnam. Elle honore son héritage à travers la Fondation Be Good, utilisant son vélo comme catalyseur de guérison, d'autonomisation et d'évolution.

Rusch a également noué une relation étroite avec son partenaire d'équitation vietnamien Huyen Nguyen, un cycliste de fond décoré dont le père faisait face à la résistance américaine pendant la guerre.

«Nous n'avions pas besoin de langage pour communiquer», dit-elle. "Nous nous sommes réunis tous les deux pour guérir et pardonner, et utiliser le vélo comme cet outil a été un voyage vraiment spécial."

Maintenant, Rusch commémore son père par le biais de la Be Good Foundation, une organisation humanitaire nommée en mémoire de ses lettres de guerre, qu'il signerait avec la phrase «soyez bon».

Elle utilise la fondation pour créer des opportunités d'exploration en plein air, de découverte personnelle et de service humanitaire aux niveaux local, national et mondial.

«Je sens distinctement qu'il m'a amené à nous permettre ce voyage … pour me montrer que je pouvais utiliser mon vélo pour plus que des podiums et des récompenses», dit-elle. «J'ai l'impression qu'il m'apprend, qu'il m'engendre, même s'il n'est pas physiquement assis ici avec moi en ce moment.

« Personne ne saura jamais ce que nous avons vécu »

De l'équitation au Vietnam avec Nguyen au labour à travers l'Islande aux côtés d'un photographe de la nature Chris Burkard et ancien cycliste et cinéaste professionnel Angus Morton, Rusch a l'habitude de travailler avec d'autres athlètes pour maximiser son potentiel.

"Je trouve dans les équipes, souvent vos actions, au lieu de mots (…) sont les outils les plus puissants."

Elle n'a eu que deux semaines pour récupérer entre sa victoire aux 350 milles de l'Alaska Iditarod Trail Invitational dans la catégorie autofinancée et l'expédition en Islande. Avec peu de contacts avec Burkard et Morton avant de les rencontrer à l'aéroport, Rusch était nerveux.
Rusch prépare un repas avec ses partenaires d'expédition en Islande Angus Morton (au centre) et Chris Burkard (à gauche).

"Je savais d'où ils venaient en tant que personnes, ce que je ne savais pas, c'est comment ils réagiraient dans les moments de stress."

En fin de compte, leurs souvenirs partagés de triomphe survivront à leurs moments de crise. «Personne ne saura jamais ce que nous avons vécu en traversant l'Islande en hiver, à part Chris, Angus et moi-même», dit-elle. "Aucune image ne pourrait réellement raconter toute l'histoire."

Une vie de préparation

Rusch est la preuve vivante que la quarantaine peut être un moment où une femme peut atteindre son rythme.

Elle portait peut-être une améthyste comme porte-bonheur en Islande, mais elle reconnaît que réussir « les meilleures performances » de sa carrière nécessite en fin de compte des années de résilience physique et d'intelligence émotionnelle.

«Vous ne vous détériorez pas en vieillissant, vous grandissez», dit-elle. "L'Alaska et l'Islande n'auraient pas pu se produire sans des décennies d'expérience à me connaître moi-même, à connaître mon corps."

Le trek de Rusch en Islande impliquait un itinéraire couvert à 90% de neige et de glace.
La capacité de Rusch à soumettre son corps à des défis physiques atroces et à devenir une athlète plus forte est peut-être la raison pour laquelle le magazine Adventure Sports l'a surnommée la "Reine de la douleur" en 2004.

"C'est faire quelque chose de difficile avec un objectif dont vous ne savez pas quelle est la récompense de l'autre côté, mais vous continuez quand même."

'Nous partageons cette terre ensemble'

Participer à des expéditions épuisantes et passer du temps loin de chez soi demande un équilibre.

S'étant rencontré lors d'une balade à vélo dans l'Idaho et ayant été un athlète d'endurance toute sa vie, le mari de Rusch, Greg Martin, comprend les responsabilités qui découlent de sa carrière. "Nous faisons beaucoup de ces aventures ensemble, mais c'est un engagement d'être loin", dit-elle.

Au cours de la dernière année, elle a eu l'occasion de réévaluer sa relation avec la nature. "J'ai vraiment, vraiment compris l'importance d'avoir les pieds sur terre, sur le sol."

En mai 2020, 36% des personnes ayant répondu à l'enquête sur les personnes et la nature de Natural England ont déclaré dépenser plus de temps dehors pendant la pandémie qu'avant. Un rapport similaire a révélé que près d'un tiers des Américains envisageaient de déménager zones moins peuplées, selon un sondage Harris Poll.

«La nature est une thérapie pour les gens», dit-elle. "Une partie de ma responsabilité est de montrer aux gens ces beaux endroits dans l'espoir qu'ils tombent amoureux et comprennent l'importance de les protéger."

"La seule chose que nous partageons tous dans le monde entier, c'est que nous nous tenons sur le terrain (…) et nous partageons cette terre ensemble."



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