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Comment les Giants de San Francisco sont-ils devenus la meilleure équipe de baseball ?

KEVIN GAUSMAN a vu son propre reflet dans les chiffres; leur vérité crue et non sentimentale contenait un jugement et une promesse. Tout ce qu'il savait de lui-même en tant que lanceur se trouvait en eux : des forces, des défauts, des angoisses. C'était libérateur, et peut-être un peu troublant, pour Gausman de réaliser que les Giants de San Francisco, faisant valoir à Gausman qu'il devrait rejoindre leur équipe en 2019, semblait avoir accès aux recoins les plus profonds de son esprit.

Comme la plupart des partants, Gausman a lancé quatre lancers. Comme la plupart des partants, il savait que ces quatre lancers n'étaient pas créés égaux. Sa balle rapide et son diviseur étaient parmi les lancers les plus efficaces du baseball. Son curseur et son changement étaient systématiquement peu fiables, parfois insubordonnés. Ils faisaient partie de lui, cependant, comme les pieds ou les mains, et donc il les utilisait. Il les utilisait dans de grandes et petites situations, et il les utilisait même lorsqu'il savait qu'il valait mieux utiliser l'un de ses autres lancers – vous savez, ceux que les frappeurs ne pouvaient pas frapper et préféreraient ne pas essayer.

Les Giants savaient tout cela. Ils savaient que Gausman était meilleur lorsque les Reds de Cincinnati lui ont fait un court releveur – le mouvement traditionnel de l'enfer pour un lanceur avec un succès inégal mais des trucs déchaînés – et ont réduit son obligation de lancer les quatre lancers. Et donc les Giants, dans leur mission continue d'identifier et d'acquérir des lanceurs dont le potentiel est en sommeil au sein d'organisations moins visionnaires, ont présenté à Gausman leurs découvertes et un plan.

Ils voulaient qu'il soit le lanceur partant, mais ils voulaient qu'il lance ses deux meilleurs lancers 90 pour cent du temps. Cette division, il a jeté moins de 40 pour cent du temps dans le passé, jusqu'à 50 pour cent. Remplissez le gros avec la balle rapide et enregistrez le curseur et le changement pour des occasions ultra-spéciales.

"Ce qu'ils m'ont dit était parfaitement logique", dit Gausman. « Pourquoi devrais-je m'assurer de lancer mon curseur 20 % du temps si ces 20 % ne vont pas m'aider ? Si vous m'aviez demandé à un moment de ma carrière : « Quels sont vos deux meilleurs lancers ? » J'aurais automatiquement dit la balle rapide et le split."

Les Giants ont vendu Gausman à une stratégie non conventionnelle – et cela l'a transformé en l'un des trois meilleurs partants du baseball. PA

Ces deux terrains ont fait du deuxième meilleur joueur de baseball de Gausman par WAR jusqu'en mai. Par toute mesure statistique, il est l'un des trois meilleurs partants du baseball. Les adversaires frappent .163 contre sa balle rapide et .136 contre son split. Il frappe plus de cinq gars pour chacun qu'il marche, et son WHIP de 0,80 est le genre de statistique qui a le baseball majuscule B jouant avec un assortiment aléatoire de changements de règles pour augmenter l'offensive. Gausman vit à l'intersection de l'analytique et de la psychologie, où les chiffres valident ce qu'un joueur sait déjà mais a peur d'exprimer.

Les Giants, la meilleure équipe du baseball et la plus intrigante/mystifiante/idiosyncratique/tout simplement étrange, sont une collection de joueurs pour la plupart interchangeables en orbite autour de trois ou quatre joueurs de base vétérans. Ils ont le meilleur bilan de la Ligue nationale et dirigent une division qui comprend également les Dodgers et les Padres, deux équipes qui ont réussi le genre de mouvements audacieux qui rendraient la finition derrière les Giants à la fois embarrassante et objectivement hilarante.

Les Giants sont la manifestation extérieure du cerveau généreux de Farhan Zaidi, le président des opérations de baseball de l'équipe et un homme dont l'obsession pour les compétences négligées l'a autrefois poussé à pousser son ancienne équipe, les Dodgers, à acquérir Max Muncy de son ancienne équipe, les A, si vigoureusement qu'on disait qu'ils l'avaient fait juste pour qu'ils n'aient plus à l'entendre. (Muncy, le Gausman des joueurs de position, est le meilleur joueur offensif du baseball pendant un quart de la saison.)

La vie de Zaidi, au baseball et en tant que docteur en économie comportementale à Cal, a été centrée sur la fusion de deux concepts apparemment incompatibles : les chiffres bruts et les aléas de la condition humaine. "Cela va peut-être sembler étonnamment old school", dit Zaidi, "mais une grande partie du succès des lancers consiste à éviter les erreurs plutôt que de lancer des lancers désagréables. Il y a un gain asymétrique sur les très mauvais lancers et les très mauvaises erreurs."

Gausman rit de la simplicité de sa nouvelle vie et dit : « Je regarde en arrière et je pense à tous les jeux où j'ai donné cinq coups sûrs et quatre d'entre eux étaient sur mon curseur. Qu'est-ce que je fais ? Mais j'ai continué à le lancer, parce qu'il était l'un de mes emplacements."

Alors, les Géants ont demandé : Pourquoi se forcer à être mauvais ?

"Je suppose que vous pouvez dire qu'il met tous ses œufs dans deux paniers", déclare le receveur de sauvegarde Curt Casali. "Mais ces deux paniers sont ridiculement méchants. Ils l'ont convaincu que ces deux terrains sont aussi élitistes qu'ils viennent, alors pourquoi faire autre chose ?"

Le partant des Giants Anthony DeSclafani adopte la voix de l'entraîneur des lanceurs des Giants Andrew Bailey: "Cela fonctionne. Cela fonctionne. Cela ne fonctionne pas. Et cette — cette est méchant. Continuez à le lancer. Jetez-en plus." DeSclafani, dans sa septième année dans les grandes ligues, dit qu'il n'a jamais connu ce niveau de renforcement positif. "Quand ils me disent ça, je me dis : 'Tu es sûr ? Mince.' Avec Kevin, c'est : 'Je te défie de lancer ton partage à 90 pour cent du match. Vous allez probablement obtenir 100 swings et ratés.'"

Grâce à la force brute des chiffres et au battement de tambour incessant de l'optimisme, les Giants ont peut-être découvert la nouvelle inefficacité du marché du jeu : la confiance.


SI C'EST possible d'assembler l'opposé d'une super équipe et de la faire jouer comme telle, Zaidi a réussi. C'est une équipe de métrique avancée dont l'histoire peut être racontée à travers des statistiques rétrogrades : d'abord au baseball avec les circuits, malgré le fait de jouer dans un stade de lanceurs ; troisième dans la mise en service; cinquième de l'ERA. Depuis le début de la saison, leur Cotes des séries éliminatoires FanGraphs sont passés de 5 % à 55%.

Quand je demande quels aspects de cette saison l'ont surpris, Zaidi rit – c'est un rire formidable, un rire si vénéré parmi les gens du baseball que le président des Dodgers Andrew Friedman a déjà essayé d'en faire sa sonnerie pour les appels de Zaidi – et dit, "Je ne veux pas mettre d'étiquette sur ce que cette C'est, puisque c'est si tôt dans la saison, mais nous étions à un pas de faire les séries éliminatoires l'année dernière, et si ce terrain avait été dans l'autre sens, les gens auraient perçu nos perspectives différemment pour cette saison."

(Les Giants ont terminé un match hors des séries éliminatoires, mais la réclamation à un terrain est un peu suspecte; la saison s'est terminée par une défaite d'un point contre les Padres, même si c'était sur une troisième frappe appelée contre Austin Slater qui a été presque aussi loin de la zone qu'elle était en dessous.)

Une autre raison pour laquelle les Giants ont été négligés: l'incertitude entourant le receveur Buster Posey, qui s'est retiré la saison dernière après que lui et sa femme ont adopté des filles nouveau-nées jumelles. En un mot, il a été une révélation – peut-être parce que la saison dernière a permis à son corps de guérir complètement après une opération de la hanche, peut-être parce que le manager Gabe Kapler, avec la bénédiction de Posey, a géré son temps de jeu d'une manière qui semble optimiser les résultats . Posey n'attrape pas trois matchs de suite et il ne joue plus au premier but les jours où il n'attrape pas. L'accord, qui semble être mutuel et non négociable pour le moment, a créé une renaissance de Posey: sa première saison de circuit à deux chiffres depuis 2017, un OPS taquinant 1.000 et une vitesse de batte qui rend toute balle rapide dans la zone – le trou noir pour la plupart des frappeurs puissants actuels – son terrain préféré.

Zaidi était l'invité d'un podcast lors de l'entraînement du printemps 2020 – avant la pandémie – et on lui a demandé son choix de dormeur sur la liste des Giants. Il a choisi Posey mais a dit: "Je ne veux pas qu'il se fâche contre moi pour l'avoir traité de dormeur." Posey, bien sûr, est le lien le plus visible avec les trois championnats des World Series de l'équipe dans les années 2010. (Le tout aussi renaissant Brandon Crawford est à une Série mondiale de Posey.) Il est le bourdonnement électrique omniprésent du baseball de la Bay Area depuis plus d'une décennie. Il émane une certaine gravité qui suggère que le poids du jeu – sa capacité à générer des flots de déception sans fin – plane sur lui comme une enclume de dessin animé. Chaque échec est un rappel de chaque échec qui l'a précédé.

"Buster est vraiment le berger parfait pendant cette transition", dit Zaidi. "Pour quelqu'un qui a beaucoup accompli, il est très avant-gardiste." Matthieu Stockman/Getty Images

Posey était un symbole de l'ère Bruce Bochy, remarquable pour son succès historique et sa dépendance aux principes de la vieille école. Des pichets ont été étirés, des intuitions ont été faites, des caries ont été exécutées. En cas de doute, la mémoire institutionnelle l'emporte sur les pourcentages. L'une des premières tâches de Zaidi lors de la mise en place de l'équipe sur sa trajectoire actuelle était de se mettre d'accord avec Posey, ce qui s'est transformé en une conversation de deux heures sur la direction de la franchise.

"J'ai tout de suite découvert à quel point il comprenait où en était l'organisation et où nous voulons qu'elle aille", dit Zaidi. "Je pense à certains égards que Buster est vraiment le berger parfait pendant cette transition. Si vous lui apportez une idée, vous feriez mieux de pouvoir répondre aux questions à ce sujet. Il est très ouvert d'esprit, mais il a de nouveaux concepts ou réflexions sur l'acquisition de joueurs à un niveau élevé. Vous voulez cela. Les choses doivent être vérifiées. Pour quelqu'un qui a beaucoup accompli, il est très avant-gardiste. "

C'est son territoire d'origine, où les nombres vivent en coexistence pacifique avec les humains, et Zaidi est sur une lancée. "Il y a un élément de théorie des jeux dans le pitch-call", dit-il. "Pour quelqu'un qui a attrapé autant que Buster, sa sensation intrinsèque est à un niveau qui fournit un bon complément à l'analyse basée sur les composants que nous faisons."

Il marque une pause.

"Je me rends compte que j'utilise beaucoup de jargon dans cette conversation", dit-il. "J'ai même dit théorie des jeux. Espérons que cela soit mieux imprimé qu'il n'y paraît."


CE N'EST PAS ASSEZ dire que les Giants ne sont pas liés par convention. Ils sont prêts à essayer à peu près n'importe quoi.

D'une part, ils avaient besoin d'un partant pour un match du 22 mai contre les Dodgers, et donc Scott Kazmir, 37 ans – hors des grandes ligues depuis 2016 – s'est rendu au monticule lors du deuxième match de la première série de la année contre Los Angeles. Il y a des partants potentiels pour le rebond (Gausman, DeSclafani) et il y a Kazmir, dont l'absence de cinq ans dans les ligues majeures a dépassé son précédent record : les 2 ans et demi entre 2011-2013.

Contre les Dodgers, Kazmir a lancé quatre manches solides. Il avait l'air un peu plus épais que la dernière fois, avec un collier en or scintillant sous le soleil de l'après-midi – essentiellement comme un homme de 37 ans qui passe normalement ses week-ends sur sa moto tout-terrain avec les garçons de l'atelier de freinage. Il a lancé en relève quelques jours plus tard, a fait un nouveau départ début juin et a été libéré.

Pour un autre, Sammy Long. C'est un gaucher de 25 ans qui n'avait pas lancé au-dessus du ballon A avant cette saison. Il y a deux ans, après avoir été libéré par les Rays puis les White Sox, il a quitté le baseball et a pris des cours pour devenir EMT. Hors du baseball en 2018 et 2020, il a décidé de tenter sa chance – pourquoi pas ? – et les Giants l'ont signé en novembre. Il s'est frayé un chemin à travers Double-A et Triple-A, et s'est retrouvé sur le monticule au Texas dans la deuxième manche mercredi, soulageant l'ouvreur Zack Littell. Long a retiré sept prises sur des prises en quatre manches, accordant un point. Il est sorti du monticule en regardant autour du stade – comme s'il voulait tout s'imprégner, juste au cas où cela ne se reproduirait plus.


IL Y AVAIT UN moment lors de l'un des débuts de mai d'Anthony DeSclafani, un mercredi après-midi à Cincinnati, lorsque ses lancers soudainement et sans avertissement se sont rebellés contre lui. Ces emplacements n'étaient pas seulement hors de la zone de frappe; ils étaient à peine attrapables, comme si DeSclafani avait décidé d'expérimenter le tangage les yeux fermés. L'entraîneur des lanceurs Andrew Bailey a couru jusqu'au monticule, a livré un message rapide et a couru jusqu'à la pirogue. Immédiatement, les lancers de DeSclafani ont retrouvé leur équilibre. Une balle rapide à 95 en haut de la zone, un curseur dur sur le coin extérieur, une autre balle rapide à hauteur de ceinture avec mouvement du côté des bras sur la moitié intérieure. Les annonceurs, et toute autre personne non privilégiée de l'échange entre DeSclafani et Bailey, ont vanté la sagesse évidente des paroles de Bailey.

Qui, dans la vraie vie, étaient :

« Hé, tu vas bien ?

"Il me surveillait juste, se demandant ce qui se passait", dit DeSclafani. "Cela m'arrive une ou deux fois par an. Je lance cinq ou six lancers et je ne sais pas où ils vont. Juste un de ces moments étranges dans une saison."

Son honnêteté est désarmante. Il se tient à l'extrémité gauche de la pirogue des Giants à Oracle Park, et il a les paumes levées vers le ciel. Je pense qu'il rit, mais je ne peux pas en être sûr — nous sommes tous les deux masqués, et je me penche par-dessus la balustrade pour avoir cette conversation comme quelqu'un qui plaide pour un autographe.

Comme Gausman avant lui, DeSclafani est venu chez les Giants en tant qu'agent libre après que les recherches de l'équipe l'aient signalé comme un ajustement ou deux loin de devenir un troisième ou un quatrième partant régulier. DeSclafani avait une MPM de 3,89 en 31 départs pour les Reds en 2019, après quoi il a modifié la prise sur son curseur – son deuxième meilleur lancer – dans l'idée de créer plus de mouvement vertical. Le terrain s'est aggravé – bosselé, plus lent, plus facile à lire pour le frappeur – et la saison 2020 de DeSclafani (7,22 ERA en neuf départs) lui a laissé un nombre limité de prétendants.

"Je n'ai jamais pensé que ma valeur était en baisse", dit-il, "mais il y avait beaucoup de stock l'année dernière avec la courte saison. Certaines équipes ont ignoré les chiffres parce qu'elles savaient que tout le monde traversait son propre truc. Je ne aime faire des excuses, mais pour moi – une année d'agent libre, une saison raccourcie, une femme enceinte pendant une pandémie. Il se passait beaucoup de choses. "

Les Giants l'ont recruté avec un plan : lancer le curseur plus fort, avec un mouvement plus horizontal pour le rendre plus difficile à distinguer de sa balle rapide à quatre coutures. Ils lui ont dit d'utiliser sa poignée à deux coutures pour ses entraînements à long lancer afin d'aider sa main à rester derrière sa balle rapide à quatre coutures et à augmenter la vitesse et la vitesse de rotation. "Les informations qu'ils avaient sur moi m'ont ouvert les yeux", a déclaré DeSclafani, et il est devenu un élément fiable, et parfois spectaculaire, de la rotation des Giants.

"Ecoute, c'est un match difficile, mec", dit-il. "Parfois, je me retrouve là-bas en train de penser, Je suis dans la cour des grands, et tout le monde est tellement bon."

Et c'est ainsi que nous nous sommes retrouvés à parler du receveur des Mariners Jose Godoy. La veille, Godoy est devenu le 20 000e joueur de l'histoire de la Ligue majeure de baseball. (La place de Godoy dans l'histoire est discutable, étant donné les récits concurrents concernant les débuts réels du baseball professionnel et ce qui constitue la Major League Baseball, avec sa tentative maladroite d'inclure les ligues noires, mais les chiffres ronds ont fonctionné pour nos besoins.) Cela ressemble à un gros nombre, ai-je dit à DeSclafani, mais chaque personne qui a déjà joué dans les grandes ligues, depuis sa création à mains nues et sans clôture dans les années 1870 jusqu'à maintenant, ne remplirait pas la moitié de ce stade.

"C'est super fou d'y penser", a déclaré DeSclafani, puis il s'est tu et ses yeux se sont levés dans les gradins. Il passait un moment, comme s'il s'imaginait là-haut posant pour la photo de l'équipe, assis à égale distance de Hank Aaron et Rickey Henderson tandis que plusieurs générations de sa famille et d'anciens entraîneurs et chaque coéquipier de Howell Township, NJ se tenaient sur le terrain et regardaient jusqu'à lui, l'un des 20.000. "Et puis pensez au nombre de ces 20 000 qui sont ici depuis un certain temps", dit-il, toujours en levant les yeux. "super fou. Quand on y pense de cette façon, il est si difficile de ne pas prendre le train émotionnel. Quand tu vas bien, quand tu pousses, il n'y a pas de meilleure sensation. Et quand vous avez une mauvaise journée, il est vraiment difficile de l'oublier. C'est super facile d'avoir de mauvaises pensées."

Le lendemain, ressentant peut-être le regard obsédant des 20 000, DeSclafani est sorti et a accordé 10 points en moins de trois manches contre les Dodgers. Mais ensuite, deux départs plus tard contre les Cubs, il a à peu près poussé – six manches, deux points – et a produit un point avec un double de champ opposé, son premier coup sûr en deux ans.


Lorsqu'on lui a demandé ce que cela faisait de jouer à la première place pour la première fois en cinq ans, Belt a répondu: "Certainement plus amusant que de ne pas être à la première place." AP Photo/John Hefti

DIRECTEUR GABE KAPLER parle de la façon dont son équipe fait tout son possible pour mettre l'accent sur les meilleurs attributs de ses joueurs lorsqu'il – non sollicité – évoque Ceinture Brandon. Kapler est un gestionnaire axé sur les métriques (et averti des médias). Il apporte des changements de tangage qui valorisent la situation du jeu par rapport aux statistiques de sauvegarde et aux décisions de frappe basées sur les matchs plutôt que sur les performances récentes. Il est la manifestation sur le terrain de la vision de Zaidi, ce qui signifie que les intuitions et les intuitions n'ont pas leur place dans la conversation. Compte tenu de cela, introduire Belt dans la conversation semble utile.

"Il y a des gens autour du jeu qui pensent que Belt devrait frapper plus de circuits ou conduire de différentes manières", dit-il. "Nous pensons que Brandon Belt est très bon tel que nous l'avons eu. Nous aimons la façon dont il joue au bâton, la façon dont il planifie le match, joue une excellente défense. La seule chose que nous essayons de partager avec Brandon est:" Hé, vous êtes bien comme tu es.'"

Le principal défaut de Belt, aux yeux des critiques, est qu'il prend trop de bons pitchs. Mais si vous le regardez pendant un certain temps, vous arriverez à la conclusion qu'il connaît mieux la zone de frappe que la plupart des arbitres. Cette connaissance s'accompagne d'une insistance têtue, presque pathologique, à retirer n'importe quel pas jusqu'à un micron de la zone de frappe. Le compte n'a pas d'importance, la situation n'a pas d'importance. Peut-être par principe autant que toute autre chose, Brandon Belt ne sacrifiera pas ses standards pour votre divertissement.

Ceinture, cependant, contient des multitudes; bon nombre de ses chiffres (totaux de marche élevés, OBP élevé, défense stellaire) font de lui une star de la métrique avancée. Mais l'optique ne correspond pas toujours aux métriques. Son coup, une faux rapide, se termine immédiatement après le contact et tombe comme une excuse. Il y a beaucoup de troisièmes frappes appelées (son taux K cette saison – un sommet en carrière de 32,4 % – est le deuxième plus élevé de l'équipe), et beaucoup de marches lentes et traînantes jusqu'à la pirogue portant le l'expression du visage d'un enfant qui sait qu'il va se faire engueuler dans le minibus pendant tout le trajet jusqu'à la maison.

Belt en est à sa 11e saison avec les Giants, et son comportement langoureux et drôle fait désormais partie du paysage. Interrogé lors d'une vidéoconférence d'avant-match avec des journalistes sur ce que cela faisait de jouer dans un jeu pour la première place pour la première fois en cinq ans, Belt a déclaré: "Certainement plus amusant que de ne pas être à la première place."


Les Giants sont actuellement devant les Dodgers, les Padres – et toutes les autres équipes de baseball – au classement. C'est parce qu'ils ont réussi à transformer l'analytique en une forme d'art. AP Photo/Marcio José Sanchez

PERSONNE N'EST PLUS emblématique de « quoi cette est" que Mike Tauchman. Depuis le moment où Zaidi a repris les Giants après la saison 2018, il est obsédé par Tauchman. Il a essayé de l'acquérir des Rocheuses à l'époque, mais le Colorado ne voulait pas l'échanger avec une équipe de sa division. (En outre, étant donné la façon dont le commerce de Muncy s'est déroulé, l'empressement de Zaidi aurait pu éveiller des soupçons.) "Ils n'ont pas raccroché le téléphone", dit Zaidi, "mais ils n'étaient pas vraiment intéressés." Finalement, les Rocheuses ont échangé Tauchman aux Yankees, et Zaidi a continué, échangeant finalement pour lui en avril contre le releveur Wandy Peralta.

Tauchman est un voltigeur gaucher qui s'est construit une carrière à partir de petits morceaux de ceci et de cela – un peu de puissance, un peu de vitesse. Mais il se trouve qu'il a beaucoup de deux choses que Zaidi chérit: la polyvalence et la discipline de plaque. Il joue n'importe où dans le champ extérieur, peut frapper à peu près n'importe où dans l'ordre des frappeurs et possède une capacité unique à faire travailler les lanceurs plus fort qu'ils ne le souhaiteraient pour le faire sortir.

"Les lanceurs de travail sont l'identité de ce club", a déclaré Tauchman à propos d'une équipe qui n'a permis qu'un seul lanceur adverse de durer jusqu'à la septième manche. "Swing aux bons emplacements, le travail compte – j'ai su tout de suite que c'était quelque chose que je pouvais contribuer."

Et un vendredi soir au Dodger Stadium, avec Albert Pujols commençant son jogging autour des bases après avoir frappé un coup de circuit gagnant, l'obsession discrète de Zaidi a changé l'identité des Giants 2021. Ils avaient perdu quatre matchs de suite contre les Dodgers, et il semblait que la régression se produisait rapidement. Après tout, il est facile d'avoir de mauvaises pensées. Mais Tauchman a sauté au-dessus du mur du champ gauche et Tauchman est tombé, et lorsque Tauchman a roulé sur la piste d'avertissement, il est devenu clair que le ballon était dans son gant.

Les Giants ont battu les Dodgers ce jour-là, et ils ont recommencé le lendemain et le surlendemain. Ils ont continué à gagner à un rythme plus rapide que les Dodgers et les Padres. Ils ont atteint le quart de la saison avec – hilarant – le meilleur record de baseball. Donc qu'est-ce cette, et que deviendra-t-il finalement ? Zaidi ne le sait pas, du moins pas encore, mais il y a des moments où cela ressemble à un défi au cœur du jeu : transformer les mathématiques en une des sciences humaines.

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