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Comment une petite nation est devenue une superpuissance du football européen

C'est l'une des plus grandes réalisations dans le monde du sport : comment diable l'un des plus petits pays a-t-il pu réunir l'équipe la mieux classée dans le jeu le plus populaire de la planète ?

La Belgique, un pays d'environ 11 millions d'habitants, coincé entre la France et l'Allemagne en Europe occidentale et éclipsé par la masse terrestre et la taille de la population de ces voisins, a atteint pour la première fois le sommet du classement de la FIFA en 2015 et est resté fermement sur le perchoir depuis 2018.

Dans les 18 prochains mois, la Belgique espère un trophée majeur pour valider sa domination sur la scène mondiale, mais même sans titre couru au Championnat d'Europe ou la 2022 Coupe du monde, leur équipe de superstars internationales doit encore faire l'envie des administrateurs du football du monde entier. Et les Diables rouges ne prévoient d'aller nulle part.

Le voyage a commencé dans le gouffre du désespoir, la joie de la Belgique de co-organiser le Championnat d'Europe 2000 s'est terminée par l'humiliation alors qu'ils étaient regroupés dans la phase de groupes de la compétition. Neuf jours seulement après que des milliers de ballons blancs aient été lâchés pour célébrer le coup d'envoi du tournoi au stade Roi Baudouin, la bulle avait éclaté avec force dans la même arène.

Une soirée ensoleillée à Bruxelles s'est terminée dans la morosité d'une défaite 2-0 contre la Turquie, deux buts de Hakan Sükür – dont le premier aura donné des cauchemars au gardien Filip de Wilde – ont contraint des personnalités de la Fédération belge de football à procéder à un examen approfondi de l'ensemble de leur stratégie de football.

Luc Nilis de Belgique réagit alors que son pays est éliminé de l'Euro 2000, incitant la fédération belge à une refonte complète. (Matthew Ashton/EMPICS/Getty Images)

Un supporter belge a l'air abattu alors que l'équipe nationale est éliminée de la phase de groupes de l'Euro 2000. (Matthew Ashton/EMPICS/Getty Images)

Michel Sablon était alors le directeur technique de l'équipe nationale. Il a déclaré que l'organisation en tant qu'hôte du tournoi était un «grand succès», mais la performance sur le terrain était tout sauf. "Ce n'était pas bon pour les joueurs, pas bon pour les clubs, pas bon pour l'équipe nationale", a-t-il déclaré à CNN. "C'était vraiment le fond."

Il se trouve que l'Euro 2000 a marqué un tournant pour deux des équipes en action. Le départ tout aussi désastreux de l'Allemagne en phase de groupes, avec une rare défaite contre l'Angleterre, a entraîné une révision approfondie de leur philosophie du football. C'était une renaissance qui donnerait une victoire en Coupe du monde 14 ans plus tard et la Belgique était sur le point de se lancer dans quelque chose de similaire.

Le Sablon n'a pas perdu beaucoup de temps, travaillant à identifier une nouvelle vision du football dans leur pays. « Nous l'avons fait un samedi et un dimanche, de 7 h à 19 h. Nous sommes partis de zéro avec une feuille de papier blanc et nous avons tout développé. »

Rien n'a été laissé au hasard. Sablon a expliqué comment ils ont recruté quatre universités pour aider à rechercher la charge de travail des jeunes joueurs dans les matchs à cinq ou à huit.

Aucun détail n'était trop petit ; par exemple, est-ce que 9 heures un dimanche matin était vraiment le meilleur moment pour que les enfants jouent ? Ils ont analysé les données de 1 500 matchs de jeunes, obtenu la coopération de 70 entraîneurs à tous les niveaux du jeu et fait 120 présentations aux clubs qui ont pris près d'un an.

La formation traditionnelle, mais rigide, du 4-4-2 a été abandonnée au profit d'un alignement de 4-3-3 plus flexible et plus offensif, ce qui a obligé les joueurs individuels à prendre plus de responsabilités avec le ballon.

C'était un plan ambitieux, mais la taille modeste du programme de football belge aurait pu être une aide plutôt qu'un obstacle.

Avec à peine deux douzaines de clubs professionnels dans le pays, il était plus facile de faire chanter tout le monde à partir de la même partition, et en tant que pays sans histoire de réalisations majeures, il y avait peut-être plus de liberté d'essayer et moins de pression pour un retour sur investissement immédiat .

Tous les clubs du pays y ont souscrit. Inévitablement, il y avait des problèmes de dentition, mais Sablon pensait que s'ils pouvaient garder leur sang-froid, tout irait bien.

«Je me souviens que le premier match avec lequel nous l'avons fait était l'équipe des moins de 17 ans contre la France. Nous avons perdu 7-1 et puis la réaction est venue, bien sûr. Mais un an plus tard, dans la même catégorie d'âge, nous avons dominé la France et les avons battus.

Cela a pris du temps, se souvient-il, mais avec le recul, la seule chose difficile a été de décider de se lancer dans le voyage en premier lieu.

À cette époque, de jeunes joueurs en herbe comme Romelu Lukaku, Eden Hazard et Kevin de Bruyne n'avaient respectivement que huit, 10 et 10 ans. Personne n'aurait pu le savoir à l'époque, mais eux et de nombreux autres joueurs de leur génération seraient bientôt lancés sur une trajectoire de carrière qui allait changer la donne mondiale.

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juin 2000Rang : 30A battu des euros à domicile en phase de groupes… La fédération belge entame une refonte de sa structure.octobre 2003Rang : 16Commence une série de cinq majeures consécutives manquantes tournois – trois Euros et deux Mondiaux Tasses. Trop tôt dans le nouveau programme jeunesse pour voir les avantages.juin 2007Rang : 71Tombe au 71e rang mondial, le plus bas du pays jamais classé.août 2010Rang : 48Lukaku et De Bruyne en Belgique senior fait ses débuts d'ici là. Le pays commence à s'éleverles classements comme sa « génération dorée »se développe.juillet 2014Rang : 5Atteint les quarts de finale de la Coupe du monde pour seulement la deuxième fois dans l'histoire.novembre 2015Rang : 1Atteint le classement n°1 mondial de la FIFA pour lepremière fois. juillet 2016Rang : 2Élimination choc en quart de finale contre le Pays de Galles à L'Euro 2016 coûte à Marc Wilmots son poste, etRoberto Martínez est embauché.juillet 2018Rang : 3Termine troisième à la Coupe du monde, éliminant Brésil en cours de route, et revient bientôt au n°1 mondial

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La performance embarrassante de la Belgique à domicile lors de l'Euro 2000 a entraîné une refonte complète de la structure de l'équipe nationale, mais ce n'est qu'une décennie plus tard qu'elle a commencé à récolter les fruits.

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Classement mondial FIFA de l'équipe nationale belge

Source : Fédération Internationale de Football Association (FIFA), Union des Associations Européennes de Football (UEFA), Association Royale Belge de Football (RBFA), Transfermarkt

Romelu Lukaku est l'un des attaquants les plus puissants de la planète, un finisseur mortel qui vient d'aider l'Inter Milan à remporter le titre de Serie A en Italie.

Lukaku n'a jamais manqué de confiance en soi, ni de faim et de désir de réussir. Cela en dit long sur sa confiance en lui qu'il savait, à 16 ans, qu'il était assez bon pour jouer dans l'équipe nationale belge. Cela pourrait aussi dire quelque chose sur la force de l'équipe à ce moment-là.

"Je savais que j'avais tout le package", a-t-il déclaré à CNN Sport, "Je me suis dit que j'étais différent de tous les autres joueurs qu'ils avaient à l'avant."

Lukaku a fait ses débuts internationaux à l'âge de 17 ans et est maintenant le meilleur buteur de son pays. À l'époque, il jouait aussi avec et contre les futures stars de l'équipe nationale : « On savait qu'à un moment donné, on prendrait le relais.

L'équipe belge bénéficie désormais d'un air de familiarité qui ferait l'envie de nombreuses équipes de clubs – les joueurs sont anciens.

Lukaku explique comment il a connu bon nombre de ses coéquipiers depuis l'âge de 11 ou 12 ans, et ils se sont souvent souvenus du bon vieux temps où ils étaient ensemble en service international.

«Nous avions l'habitude de nous asseoir tous ensemble à une même table et de débattre de qui avait la meilleure équipe de jeunes, qui marquait le plus de buts, les tournois auxquels nous assitions. C'était cool."

Thibaut Courtois et Romelu Lukaku jouent l'un contre l'autre depuis qu'ils sont jeunes, créant un lien étroit lorsqu'ils sont ensemble pour l'équipe nationale. (Simon Stacpoole/Hors-jeu/Getty Images)

"Nous nous connaissons depuis longtemps", a déclaré le gardien Thibaut Courtois, à CNN Sport : "Par exemple, j'ai joué contre Lukaku quand nous avions 12, 13 ans. C'est donc la moitié de ma vie. Lorsque nous nous réunissons, nous sommes un groupe d'amis.

« Je me souviens d'être allé à notre première Coupe du monde au Brésil, les gens ont dit : « Comment les joueurs se comporteront-ils après un mois passés ensemble ? Y aura-t-il des combats ? Y aura-t-il des problèmes entre eux ?’ Et ce n’était pas le cas, car nous nous connaissons très bien. Nous sommes un groupe d'amis. On va jouer au golf ensemble. On joue aux cartes ensemble. Nous jouons à PlayStation ensemble.

« Nous nous connaissons de bout en bout », dit Lukaku. "C'est plus facile quand tu joues en groupe et que tu connais presque tout le monde depuis de très nombreuses années."

Un noyau de l'équipe actuelle de Belgique est très expérimenté ; neuf d'entre eux ont joué 80 matchs ou plus pour leur pays, quatre ont remporté plus de 100 sélections et deux – Lukaku et De Bruyne – font partie des 10 joueurs les plus précieux au monde.

L'entraîneur Roberto Martínez note qu'il est très inhabituel pour une équipe nationale d'avoir autant d'expérience à tous les postes. S'exprimant en mars, il a déclaré à CNN: "Au cours des 52 derniers matchs que j'ai dirigés, nous avons en moyenne trois buts par match … il y a une vraie continuité que vous n'obtenez pas dans le football international."

Valeur marchande estimée des joueurs

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Remarque : Les valeurs ne sont pas des frais de transfert payés ; ce sont des estimations de la demande des joueurs à tout moment, tenant compte des salaires, des transferts, de l'âge, des performances, de la ligue et d'autres facteurs. 1 € = 1,22 $

Source : Transfermarkt





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Qualifications Euro 2019

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Lorsque la Belgique entrera sur le terrain lors des Championnats d'Europe de cet été et de la Coupe du monde de l'année prochaine au Qatar, elle sera la preuve vivante des avantages de la diversité et de l'inclusion. À une époque de l'histoire mondiale où le racisme, la xénophobie et l'intolérance sont en hausse, la Belgique a montré les possibilités lorsque les différences culturelles et religieuses sont acceptées.

"Beaucoup de joueurs ont des racines congolaises", explique Lukaku, dont le père Roger a joué pour ce qui était alors le Zaïre, aujourd'hui la République démocratique du Congo. « Certains joueurs ont des racines espagnoles ou marocaines. Cela montre que peu importe la race que vous avez, tant que vous travaillez correctement ensemble, tout peut être OK. »

"Nous sommes un pays étrange", a noté Courtois. « Nous avons la partie néerlandaise, la partie française et la partie allemande. Évidemment, ce n'est pas facile d'être une nation ensemble, mais je pense que la Belgique a cette belle vue.

Dans un si petit pays, trois langues différentes peuvent être un frein au progrès, mais en Belgique c'est devenu une force.

Roberto Martínez est le manager de l'équipe depuis 2016 et il est d'accord : « Je pense que la diversité est probablement la plus grande arme que nous ayons dans notre vestiaire. Vous obtenez toujours des points de vue différents, des solutions différentes. Vous êtes très conscient à un jeune âge que dans la vie, vous pouvez faire les choses de nombreuses manières ; c'est ainsi que vous affrontez l'adversité.

Martínez est espagnol, mais il comprend les avantages d'élargir ses horizons dès son plus jeune âge. Il explique comment il a passé la majeure partie de sa carrière professionnelle en Grande-Bretagne avant de déménager en Belgique avec sa femme écossaise, et il peut reconnaître que l'une des plus grandes forces de la Belgique est que ses joueurs ont parcouru le monde et ont ensuite ramené toute cette expérience à la maison.

« Il faut sortir de sa zone de confort, dit Lukaku. « Les joueurs qui sont ici sont sortis de leur zone de confort pour se faire une carrière. Nous sommes partis et nous nous sommes testés, nous avons pris un risque et c'est ce que le football doit être.

Effectif 2000* : Part des joueurs de l'équipe nationale belge dans les clubs du monde entier

Effectif 2000* : Part des clubs de Ligue des Champions

Effectif 2021* : Part des joueurs de l'équipe nationale belge dans les clubs du monde entier

Effectif 2021* : Part des clubs de Ligue des Champions

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Graphique de l'escouade
Graphique de l'escouade
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Graphique de l'escouade

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*L'équipe 2000 provient d'un match de qualification pour la Coupe du monde en septembre 2000 et l'équipe 2021 est pour les prochains Euros.
Remarque : les nombres sont arrondis, les pourcentages peuvent donc ne pas totaliser une centaine.
Source : Association Royale Belge de Football, Union des Associations Européennes de Football (UEFA)

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2000 escouade*

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Équipe 2021*

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"Il y a quinze, vingt ans, il n'y avait presque aucun joueur qui jouait en dehors de la Belgique", a observé Courtois, "Maintenant, presque tout le monde joue dans l'une des plus grandes équipes du monde."

Courtois a remporté des trophées majeurs avec les deux clubs madrilènes (Atlético et Real) ainsi que deux titres de Premier League avec Chelsea en Angleterre. De Bruyne est devenu l'un des meilleurs joueurs du monde à Manchester City, où son nombre de trophées vient d'atteindre les deux chiffres ; Hazard a remporté des titres de champion national dans trois pays différents et la Ligue Europa à deux reprises avec Chelsea ; Lukaku a joué pour Chelsea, Everton et Manchester United et est maintenant champion d'Italie.

Sans parler des exploits des défenseurs Toby Alderweireld (Tottenham), Jan Vertonghen (Benfica) et Thomas Meunier (Borussia Dortmund), des milieux de terrain Youri Tielemans (Leicester City) et du frère d'Eden Thorgan Hazard (Dortmund) et des attaquants Dries Mertens (Napoli) et Michy Batshuayi, qui a joué à Crystal Palace la saison dernière en prêt de Chelsea.

La pyramide du football professionnel belge, où nombre de ces joueurs ont commencé leur carrière, ne peut soutenir que deux ligues et 26 équipes, mais le développement de leurs talents est si prodigieux que de nombreux joueurs belges pourraient entrer dans n'importe quelle équipe du monde et c'est la nature de leur éducation qui est contribué à le rendre possible.

"Quand Marc Wilmots était l'entraîneur (de 2012 à 2016), il parlait en néerlandais et en partie en français", explique Lukaku. « Maintenant, avec Roberto Martínez, tout le monde parle anglais, mais nous nous parlons en français et en néerlandais. »

« Il n'y a pas de problème pour apprendre les langues à l'âge de quatre ou cinq ans », observe Martínez, « je vois des enfants parler trois et quatre langues et c'est incroyable comme cela s'ouvre. Le Belge veut être au service du groupe.

«Je dirais que c'est la plus grande force du Belge en tant que footballeur. Il va juste entrer dans le vestiaire et essayer d'être précieux. Ce n'est pas une barrière culturelle.

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«Je pense que la diversité est probablement la plus grande arme que nous ayons dans notre vestiaire. Vous obtenez toujours des points de vue différents, des solutions différentes. Vous êtes très conscient à un jeune âge que dans la vie, vous pouvez faire les choses de nombreuses manières ; c'est ainsi que vous affrontez l'adversité.

Roberto Martínez, directeur Belgique

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Lorsque les architectes de la nouvelle vision belge ont élaboré leurs plans, ils savaient qu'il y aurait des difficultés à court terme. Ce qu'ils n'avaient peut-être pas prévu, c'était une si longue période dans le désert du football.

Entre 2004 et 2007, leur classement de la FIFA est passé du 16e au 71e rang mondial, et entre 2004 et 2012, ils ne se sont qualifiés pour aucun tournoi majeur – deux Coupes du monde et trois championnats d'Europe. Mais la douleur en valait plus que la peine.

Martínez se vante désormais d'avoir trois joueurs solides à chaque poste et d'un modèle autonome auquel tout le monde a adhéré – pas moins de 23 joueurs sont au tiers du parcours d'entraîneur de trois ans de l'UEFA et, à la fin de leur jeu carrières, devraient retourner travailler en Belgique pour aider à développer la prochaine génération.

En attendant, ils sont heureux de montrer les ficelles du métier aux jeunes joueurs de l'équipe.

Alors que la « génération dorée » de la Belgique vieillit, de jeunes stars comme Youri Tielemans offrent beaucoup d'espoir pour l'avenir. (Michael Regan/La FA/Getty Images)

Tielemans, 24 ans, qui a récemment marqué l'un des meilleurs buts jamais vus en finale de la FA Cup pour Leicester City, serait considéré comme l'un des plus jeunes joueurs, mais il a déjà une riche expérience ; il a fait plusieurs apparitions à la Coupe du monde 2018 et approche les 40 sélections.

"Je vais avoir cette mentalité d'essayer de gagner tous les matchs que je peux et de transmettre ce message aux nouveaux gars", a-t-il déclaré à CNN. "En transmettant ce message aux jeunes joueurs, espérons-le, nous garderons la même mentalité et bâtirons le succès."

"Il y a un intérêt à essayer de préparer les joueurs du futur", a expliqué Martínez, soulignant son optimisme pour les années à venir. «Ils se soucient (d') éduquer le groupe plus jeune. Ils influencent le football belge maintenant comme cela n'a jamais été fait. Je suis sûr que cette génération sera dans le football belge pendant de nombreuses années à venir.

Une telle attitude collective témoigne du style de coaching de Martínez, qu'il décrit comme « une aspiration partagée ». « J'ai fait partie de groupes où le leader veut imposer comment faire les choses – je n'y ai jamais cru. Au moment où cette personne tourne le dos, alors vous perdez le contrôle de ce vers quoi ce groupe travaille.

« Notre passion devrait être un objectif très clair, un rêve. Je crois toujours que si nous partageons notre passion, il est très facile de s'engager pour la cause et de tout donner, pas seulement les deux heures que nous sommes en formation.

Rise of the Red Devils : Comment la Belgique est devenue l'équipe numéro un au monde.

Bien que la réussite actuelle de la Belgique puisse être inhabituelle, ce n'est pas le premier pays à connaître une «génération dorée» de talents du football. C'est un scénario que toutes les nations du football rechercheraient, mais un label qui présente une pression unique pour réussir avec un trophée.

L'Espagne a remporté trois tournois consécutifs entre 2008 et 2012 et la France a remporté la Coupe du monde 1998 et l'Euro en 2000, mais l'équipe portugaise de Rui Costa et Luís Figo n'a pas réussi à livrer. La nation ibérique a pu remporter l'Euro avec Cristiano Ronaldo en 2016, mais la "génération dorée" anglaise de David Beckham, Steven Gerrard et Michael Owen n'a même jamais atteint la finale du tournoi.

Lors de leur dernier tournoi majeur – la Coupe du monde 2018 en Russie – la Belgique était proche. Contre le Japon en huitièmes de finale, une attaque palpitante du dernier souffle, impliquant Courtois et De Bruyne, une course trompeuse de Lukaku et une finition rapide de Nacer Chadli ont complété un retour passionnant de 2-0. "Peux-tu le croire?" s'écria un commentateur.

En quart de finale contre le Brésil, Lukaku a été comparé à "un tank" alors qu'il laissait tomber son épaule et chargeait vers l'avant, remettant le ballon à De Bruyne pour un but sensationnel et décisif. Une série d'arrêts impressionnants de Courtois a porté la Belgique en demi-finale, où elle n'a été arrêtée que par l'éventuel champion, la France.

Romelu Lukaku célèbre alors que la Belgique bat la Russie pour atteindre les demi-finales de la Coupe du monde 2018. (Lars Baron/FIFA/Getty Images)

Pourtant, une troisième place (ils ont battu l'Angleterre dans le match pour la médaille de bronze) était un exploit magnifique et les joueurs belges sont rentrés chez eux à Bruxelles en héros conquérants.

Les scènes de leur célébration devant une Grote Markt (Grand Place) bondée à Bruxelles témoignaient de la joie du moment et de la diversité de l'équipe. Mais la prochaine fois, ils veulent être là avec des médailles de champions autour du cou.

L'équipe belge reçoit un accueil en héros sur la Grote Markt (Grand Place) à Bruxelles après son retour de la Coupe du monde 2018 avec la médaille de bronze. (Nicolas Maeterlinck/AFP/Getty Images)

Courtois sait à quel point ce sera encore difficile cet été. "Le football, c'est le football", a-t-il déclaré à CNN, "Ce n'est toujours pas prévisible. Vous ne pouvez pas oublier l'Allemagne, l'Espagne, l'Italie, la France, les Pays-Bas, l'Angleterre – même les petites équipes peuvent vous blesser. Mais maintenant, espérons-le, il est temps d'obtenir de l'argenterie, nous avons une équipe vraiment ambitieuse et nous nous battrons pour cela. »

Courtois est convaincu que le succès viendra soit maintenant, soit dans un avenir proche.

"Si nous ne pouvons pas y parvenir, alors je suis sûr que dans les années à venir, il y aura toujours une nouvelle génération en raison du travail acharné qu'il y a en Belgique pour produire de nouveaux talents."

Ils ont tous rêvé de ce moment depuis qu'ils ont tapé dans un ballon pour la première fois et Lukaku sait qu'il est là pour le prendre. « Tout dépend du jour, dit-il, qui en veut le plus ? Mais si nous nous préparons correctement, si nous performons, rien ne peut nous arrêter. »

Publié le 11 juin 2021.

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