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Charlie Sifford : le premier professionnel noir du golf qui a ouvert la voie à Tiger Woods

Mais Sifford n'a pas abandonné.

Tiger Woods avec Sifford lors d'une ronde d'entraînement du Championnat du monde de golf Bridgestone Invitational en 2009.

En brisant la clause « uniquement caucasienne » dans le golf, Sifford a aidé à ouvrir la porte à d'autres golfeurs noirs, y compris le golfeur noir le plus célèbre de tous les temps, Woods.

Et c'est quelque chose que Woods a reconnu, en déclarant en 2015 après la mort de Sifford qu'il n'aurait peut-être pas été un golfeur professionnel sans Sifford.

"Il est comme le grand-père que je n'ai jamais eu", Woods mentionné après une séance d'entraînement avant le Farmers Insurance Open 2015 à Torrey Pines, le lendemain de la mort de Sifford. "Cela a été une longue nuit, et je suis sûr que ce sera quelques longs jours. Il s'est battu, et ce qu'il a fait, le courage pour lui de s'y tenir et d'être ici et de jouer.

"Je ne serais probablement pas ici (sans Sifford). Mon père n'aurait jamais repris le jeu. Qui sait si la clause existerait toujours ou non? Mais il l'a cassée."

Alors que Sifford a été le premier joueur noir à réussir au golf, il avait quelqu'un près de lui sur qui s'appuyer.

Robinson, qui a franchi la barrière des couleurs dans la Major League Baseball en tant que joueur en 1947, était un ami de Sifford et, d'après ses propres expériences, a donné quelques conseils au golfeur avant qu'il ne commence son voyage pour se rendre sur le Tour.

"Jackie lui a dit qu'il allait devoir faire face à beaucoup de choses, ne pas répondre à beaucoup de choses parce qu'une fois qu'il l'aurait fait, ce serait plus difficile pour lui et plus difficile pour les gens qui viendraient derrière lui", Charles Sifford , le fils de Charlie, se souvient.

"Alors il a gardé une lèvre supérieure raide, s'est mordu la langue et s'est contenté de ce qui lui était présenté parce qu'il savait que s'il gâchait, ce serait encore plus difficile pour le prochain gars qui viendrait."

Sifford étudie un coup dans le FHP Health Classic au Ojai Inn Country Club à Ojai, en Californie.

Devoir déménager

Né à Charlotte, en Caroline du Nord en 1922, Sifford s'est lancé dans le golf par la seule voie disponible pour un jeune enfant noir : le caddie.

Mais il voulait jouer le jeu — au âge sur 13, il pouvait tirer une ronde normale de 18 trous – et ne pas porter le sac de quelqu'un d'autre.

Cependant, ayant grandi à l'ère de la ségrégation, les occasions pour lui d'acquérir de l'expérience dans les cours n'étaient pas faciles à trouver.

Il a finalement commencé à jouer professionnellement en 1948, mais – en raison de la clause dite « uniquement caucasienne » qui empêchait les joueurs noirs de jouer avec leurs homologues blancs – Sifford a dû se contenter de jouer dans Noir uniquement compétitions.

Au moment où Sifford était dans la trentaine, les lois sur la ségrégation étaient lentement abandonnées, mais le golf s'est avéré moins rapide à évoluer avec le temps.

"En 1959, vous aviez encore la clause" uniquement caucasiens ", et il était facile de voir comment elle pouvait persister parce que le golf se jouait sur ces clubs privés, et ils pouvaient continuer à faire respecter les règles de ségrégation", Nancy Churnin — auteur de "Charlie Takes His Shot: How Charlie Sifford Broke the Colour Barrier in Golf" – a déclaré à CNN Sport.

Sifford s'entraîne sur le champ de tir.

« Donc, si vous ne pouvez pas mettre les pieds dans ces clubs privés, comment allez-vous jouer ? »

Le parcours de Sifford pour jouer sur le PGA Tour n'était pas une décision impromptue. C'est quelque chose qu'il a travaillé pour accomplir pendant des années.

Sa première tentative de percer sur le circuit de l'Association des golfeurs professionnels d'Amérique (PGA) en 1952 a été rencontré au vitriol et à la pression raciale.

À l'Open de Phoenix, Sifford et son quatuor entièrement noir – qui comprenait le boxeur poids lourd Joe Louis – ont trouvé des excréments dans la coupe du premier trou et ont dû attendre près d'une heure pour qu'ils soient remplacés.

Incapable de montrer ses capacités avec tous les meilleurs joueurs, Sifford a emmené ses talents ailleurs – avec un grand succès.

Il a remporté six fois le National Negro Open de la United Golf Association, remportant des victoires consécutives de 1952 à 1956.

Cependant, son rêve était de montrer ses capacités sur la plus grande scène du golf avec les meilleurs du secteur, et cela impliquait de faire des sacrifices, comme se souvient son fils, Charles.

"Quand j'avais environ 10 ans, j'ai réalisé que nous vivions à Philadelphie et que mon père ne pouvait vraiment pas jouer dans beaucoup de tournois", a-t-il déclaré à CNN Sport. "Il n'y avait pas beaucoup d'exposition au golf sur la côte est, alors nous avons déménagé sur la côte ouest quand j'avais 10 ans. Et c'est à ce moment-là qu'il m'a dit que pour réussir ou avoir une chance de réussir, nous devions déménager vers l'ouest ."

Sifford est présenté avec le trophée du tournoi de golf North-South Negro par la célébrité Nat "Roi" Cole.

Percer

La star du baseball Robinson était une figure d'inspiration et un exemple de ce que Sifford espérait réaliser dans le golf. Mais Sifford s'est également rendu compte qu'il allait avoir besoin d'une aide juridique.

Après son déménagement sur la côte ouest des États-Unis, Sifford s'est lié d'amitié avec le procureur général de Californie, Stanley Mosk.

Mosk était juif et avait également été victime de discrimination de première main. Il a joué au golf au Hillcrest Country Club de Los Angeles, qui a permis aux membres de la communauté juive alors que d'autres clubs ne leur en permettaient pas l'accès.

L'acteur primé Billy Crystal, dans son éloge pour Muhammad Ali aux funérailles du grand boxeur en 2016, a rappelé un incident qui a mis en évidence la politique du huis clos du golf.

Ali a invité sa bonne amie Crystal à aller courir sur un terrain de golf, sans se rendre compte que le club n'autorisait pas les membres juifs.

"(Ali) était furieux : 'Je suis un musulman noir et ils m'ont laissé courir là-bas. Petit frère, je ne vais plus jamais courir là-bas'", se souvient Crystal en disant qu'Ali.

Billy Crystal et Muhammad Ali à Audemars Piguet's Time To Give Celebrity Watch Auction For Charity, qui s'est tenue à Christie's Auction House à New York en 2000.

L'habileté de Sifford impressionna immédiatement Mosk. Et le fait que quelqu'un avec une telle capacité n'ait pas pu se produire sur la plus grande scène l'a mis en colère.

Mosk s'est donc mis à aider Sifford dans sa quête pour jouer sur le PGA Tour.

En tant que procureur général de Californie, Mosk a pu exercer une influence politique sur la bataille de Sifford. Plus tard, Mosk a été juge associé de la Cour suprême de Californie pendant 37 ans, le plus long mandat de l'histoire de cette cour.

Après des années de lettres et de conversations, Sifford a finalement obtenu une carte de joueur du PGA Tour en 1960 à l'âge de 39 ans, devenant ainsi le premier joueur noir à jouer sur le Tour.

Un an plus tard, suite à d'importantes pressions, le PGA Tour a abandonné sa clause d'adhésion « uniquement caucasienne ».

Cependant, Sifford a constamment été victime d'abus racistes de la part de golfeurs et de spectateurs blancs.

Son fils Charles se souvient également d'avoir entendu des histoires de menaces de mort adressées à son père au cours de ces années.

"Plusieurs fois, alors qu'il jouait dans le Sud (région des États-Unis), il a reçu quelques menaces de mort", a expliqué Charles. "Les gens l'appelaient dans sa chambre d'hôtel et lui disaient que s'il se présentait au terrain de golf, ils allaient le tuer.

"Il a dit: 'Eh bien, tu vas devoir le faire parce que je me présente au terrain de golf.' Il était donc déterminé à ne laisser personne se mettre sur son chemin et à faire ce qu'il voulait faire. Et il avait cette motivation en lui. Plus vous essayiez de l'arrêter, plus il allait essayer de réussir. "

Une illustration de "Charlie prend son coup, comment Charlie Sifford a brisé la ligne de couleur dans le golf".

Changement dans le vent

Bien qu'il ait atteint la trentaine lorsqu'il a rejoint le PGA Tour, Sifford a toujours pu montrer qu'il pouvait rivaliser avec les meilleurs golfeurs – malgré l'hostilité qu'il a rencontrée, à la fois sur et en dehors du parcours de golf.

Churnin se souvient avoir lu des articles sur des hôtels qui ne lui louaient pas de chambres ou des clubs qui ne le laissaient toujours pas manger avec d'autres professionnels ou utiliser les vestiaires à cause de sa couleur de peau.

Cependant, l'Open du Grand Hartford de 1967 – maintenant le championnat des voyageurs – dans le Connecticut s'est avéré un tournant. "C'était la première fois que la foule était de son côté", selon Churnin.

Et cela a semblé faire la différence, car Sifford a remporté sa première victoire sur le PGA Tour lors de l'événement, devenant le premier joueur noir à remporter une victoire sur le PGA Tour.

Sifford reçoit un chèque de 20 000 $ plus le trophée après avoir remporté l'Open de Los Angeles.

Même s'il ne savait pas que son père avait gagné parce qu'il n'y avait pas de couverture télévisée complète du golf comme c'est le cas aujourd'hui, Charles se souvient d'un changement palpable à Sifford après la victoire capitale.

"Je l'ai vu dans le journal, et j'étais vraiment excité pour lui parce que c'était le rêve de toute une vie de pouvoir gagner sur le PGA Tour. Et cela lui a enlevé beaucoup de pression. Il semblait être plus détendu sachant que il l'a fait une fois, et il y avait toujours une possibilité qu'il puisse le refaire."

Sifford a remporté l'Open de Los Angeles de 1969 (maintenant The Genesis Invitational) ainsi que le championnat senior de la PGA de 1975 et est devenu un membre original du PGA Tour Champions, où il a remporté le Suntree Classic.

En 2004, il est devenu le premier golfeur noir à être inscrit au World Golf Hall of Fame.

Sifford lors du tournoi Ralph's Senior Classic le 21 octobre 1994 au Rancho Park Golf Course à Los Angeles.

Ouvrant la voie

Le président Barack Obama a également décerné à Sifford la Médaille présidentielle de la liberté 2014 "pour avoir modifié le cours du sport et le pays qu'il aimait".

Bien que Charles admette que Sifford était "très déçu", il n'y a pas eu un afflux énorme de golfeurs noirs qui le suivent, être le premier joueur noir sur le PGA Tour était quelque chose dont il était extrêmement fier.

Churnin dit que ce n'est pas par manque d'effort ou d'engagement de Sifford que le nombre de Noirs suivant ses traces de golf n'était pas énorme.

Ensuite, le président américain Barack Obama remet la Médaille de la liberté à Sifford le 24 novembre 2014.

"Nous avons tous des outils différents à notre disposition", a-t-elle expliqué. "Certains d'entre nous utilisent des mots; certains d'entre nous utilisent de la musique; certains d'entre nous se présenteront aux élections, certains d'entre nous seront des juristes.

"Nous venons tous dans ce monde et notre travail alors que nous venons dans ce monde est d'essayer de faire du monde un endroit meilleur – un endroit meilleur, plus égal, plus juste, plus gentil, plus aimant, plus inclusif C'est un homme qui a utilisé l'outil du club de golf pour se battre pour la justice. Il savait qu'il n'allait pas voir tous les fruits de ce combat de son vivant.

"Mais il a utilisé son club de golf pour l'équité, l'égalité, pour rendre le monde meilleur pour les autres. Et il a pu voir la terre promise d'où il était, parce que maintenant qu'il a enfoncé cette porte, il en avait fait un endroit où d'autres derrière lui pourraient aller et réaliser leurs rêves sur le terrain de golf."

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