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Brentford FC: Abandonar al Manchester United para apoyar a mi equipo local. Ahora están en la Premier League

Como tantos niños de los 90, me había atraído el glamour del club de la Premier League más exitoso de la época. Cada noche, cerraba mis cortinas United y dormía debajo de sábanas con temas de clubes.

Los carteles del delantero Andy Cole y el portero Peter Schmeichel me miraban desde las paredes. Fue una infancia de triunfos continuos mientras mis héroes ganaban título tras título.

Excepto que temía que me preguntaran a qué equipo apoyaba. Como nunca había visitado Manchester, y mucho menos visto el interior de Old Trafford, fui el chiste de un sinfín de chistes sobre "sureños" y fui sometido al más deshonroso de los insultos deportivos británicos: el cazador de gloria.

Los fanáticos acérrimos pueden aceptar a regañadientes que los partidarios de Arabia Saudita o Singapur elijan un Liga Premier equipo al azar, pero no hay tal simpatía por los ingleses. Tú eliges tu equipo local, o probablemente seas un cazador de gloria.
Cuando la Premier League era un sueño lejano ... Brentford se enfrenta al Chester City el 28 de noviembre de 1998 en Griffin Park.

El juego feo

Entonces, en un sábado frío y húmedo de 2004, el 31 de enero, para ser precisos, traté de arreglar las cosas.

Con dos amigos, tomé el corto viaje en autobús a Griffin Park, hogar de mi equipo local: Brentford FC. Junto con 4.000 fanáticos, vimos a los humildes Bees obtener su primera victoria en más de dos meses contra Port Vale.

Jugando en el tercer nivel de Inglaterra, entonces llamado División Dos, el juego fue feo y los goles rudimentarios. Uno de los puestos en ruinas ni siquiera tenía techo, y los que sí lo tenían ofrecían poca protección contra la lluvia de todos modos.

Elija su asiento imprudentemente y se quedará atrapado viendo el juego desde detrás de una vieja viga de metal que sostiene el estadio centenario.

Este debe ser el fútbol "real" del que tanto había oído hablar. Y me enganché. Dado que las entradas para niños a veces cuestan tan solo £ 5 (o $ 7, una fracción de los precios exorbitantes de la Premier League), prometí regresar tan a menudo como pudiera.

Aficionados de Brentford en las gradas antes de la semifinal de los playoffs del campeonato, partido de vuelta en el Brentford Community Stadium contra Bournemouth.

Sin embargo, si me hubieras dicho que casi 17 años después, Brentford habría reemplazado, y superado, a United en mis afectos, no te habría creído. Pero si me hubieras dicho que los recién ascendidos Bees se enfrentarían al Arsenal en el primer partido de la Premier League de esta semana, me habría reído durante todo el viaje en autobús a casa.

Durante décadas, el Brentford fue visto como el epítome de un club "tinpot": sin trofeos importantes, sin dinero, sin jugadores de renombre y un estadio diminuto, aunque a menudo medio vacío.

El equipo jugó por última vez en la primera división de Inglaterra en la temporada 1946/47, después de lo cual rebotó entre el segundo y el cuarto nivel. La mediocridad en la mitad de la mesa y las eliminaciones prematuras de la copa se convirtieron en el modus operandi.

Sin embargo, había mucho que amar del club.

Construido en 1904, Griffin Park era el único estadio del país con un pub en cada una de sus cuatro esquinas. Su atmósfera era apasionada pero amistosa, y libre de los cánticos virulentos o la violencia de los fanáticos que plagaban a muchos de nuestros vecinos.

En cambio, Brentford atrajo a una multitud afable de lugareños que sufrieron durante mucho tiempo. Se deleitaron con pequeñas victorias, pero en su mayoría solo se quejaron por los pases fuera de lugar y los cruces que salieron mal.

En una ocasión, un hombre debajo de mí en la multitud se quitó las gafas de la cara y se las arrojó al árbitro aparentemente miope con disgusto, antes de reemplazarlas con indiferencia con otro par de su bolsillo.

A pesar de décadas de decepción, esta afición volvía cada sábado por el compañerismo, el sentido de pertenencia y, perversamente, el sufrimiento colectivo.

Nadie estuvo aquí por la gloria. Y a medida que asistía a más y más partidos, arrastrando a mi padre, amigos y, muchos años después, a mi esposa absolutamente indiferente en busca de compañía, aprendí la lección más importante del fútbol: ser mediocre hace que el sabor ocasional del éxito sea aún más dulce.

El portero del Brentford, David Raya Martin, levanta el trofeo mientras celebran el ascenso a la Premier League después de ganar la final de los playoffs del campeonato en el estadio de Wembley.

Un aumento improbable

Lo que nos lleva al improbable ascenso de Brentford a la liga más lucrativa del mundo.

No hace falta decir que el dinero tiene algo que ver con eso. Una vez entre los pocos clubes propiedad de aficionados en la Football League, Brentford fue comprado por completo por el magnate del juego Matthew Benham en 2014. Pero eso es solo una parte de la historia.

En lugar de inyectar un sinfín de millones al club, Benham introdujo una estrategia de reclutamiento inteligente basada en datos que a menudo se compara con la "bola de dinero" del béisbol.

La astuta política de traspasos resultante ve a jugadores jóvenes prometedores sacados de la oscuridad europea, cultivados en el acelerado juego inglés y luego vendidos para obtener grandes ganancias.

Tomemos a Ollie Watkins de Aston Villa, Saïd Benrahma de West Ham o Neal Maupay de Brighton, cada uno comprado por Brentford por un cambio de bolsillo relativo y vendido a sus clubes actuales por un total de £ 71 millones ($ 99 millones).

Como tal, Brentford está ampliamente considerado como uno de los clubes mejor administrados y económicamente más sostenibles de Inglaterra. Y, como trampolín para el talento no realizado, el equipo disfruta de una temporada o dos de los servicios de estos jugadores en el camino.

El técnico de Brentford, Thomas Frank, se lanza al aire después de la victoria final de los playoffs del campeonato del equipo contra el Swansea City.

Bajo la dirección del entrenador danés Thomas Frank, así como de sus predecesores Dean Smith y Mark Warburton, ahora de Villa y QPR respectivamente, una serie de equipos jóvenes han desarrollado un estilo de fútbol de ataque y fluidez irreconocible desde hace décadas. pasado.

Después de sucesivos resultados en la primera mitad del Campeonato de segundo nivel entre 2015 y 2020, Brentford finalmente aseguró el ascenso a la Premier League hasta los playoffs en mayo, poniendo fin a una espera de 74 años para el fútbol de primera categoría. Si alguien necesitaba recordar nuestro sufrimiento, era la primera vez que los Bees ascendían a los playoffs, en cualquier división, en 10 intentos.

Brentford jugó por última vez en la máxima categoría de Inglaterra en la temporada 1946/47.

Sin embargo, es fácil romantizar esta historia de pobreza a riqueza. Después de todo, la propiedad de Benham, así como el patrocinio de varias empresas de juegos de azar, significa que el éxito ha sido parcialmente financiado por una industria plagada de adicciones.

Mientras tanto, el enfoque del club en desarrollar talentos extranjeros a través de su equipo "B" se ha realizado a expensas de su academia juvenil, que fue cerrada en 2016.

También existe la posibilidad de que el éxito destruya lo que hizo especial a Brentford. Quizás el estado de la Premier League hará que nuestro club sea como cualquier otro, persiguiendo los ingresos de la televisión a expensas de todo lo demás. O tal vez el nuevo y reluciente estadio de 17.000 asientos, que aún no ha visto una multitud completa debido a las restricciones de Covid-19, carecerá del encanto y la atmósfera de Griffin Park.

Vitaly Janelt de Brentford es fotografiado durante el partido amistoso de pretemporada en el Brentford Community Stadium contra Valencia.

Pero llegado el final de la temporada, incluso si estamos consignados a otras siete décadas en las divisiones inferiores, habrá significado algo mucho más para mí que animar a las estrellas sobrepagadas en una ciudad en la que nunca he estado.

Entonces, para los fanáticos de los "Big Six" de Inglaterra que están desilusionados con las entradas caras de sus clubes y los intentos de dividirse en una Superliga europea con mucho dinero, permítanme decirles esto: pueden pensar que es un sacrilegio cambiar de lealtad, pero se puede hacer con credibilidad, casi intacta.

Si vas a elegir un equipo para dejar atrás tus lealtades tribalistas, bien podría ser el desvalido. Nunca se sabe, tú también podrías volver a ser fanático de la Premier League algún día.

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