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Nico Ali Walsh tiene como objetivo construir sobre el legado de Muhammad Ali

El 11 de diciembre de 1981, cuando Rasheda tenía 11 años, fue con sus hermanos y hermanas a ver a su papá pelear contra un hombre llamado Trevor Berbick. Como ninguna comisión atlética estatal aprobaría la pelea, la pelea se llevó a cabo en las Bahamas y fue promovida por un delincuente convicto. Sin embargo, nada de eso era asunto de Rasheda. Como sus padres se divorciaron cuando ella tenía 5 años, Rasheda vivía con su madre y sus hermanos en Chicago. Cualquier oportunidad de ver a su papá era un tesoro.

Rasheda entendió las reglas. Papá, entonces de 39 años, era el tipo de hombre que tenías que compartir, no solo con la familia, la cuadra o el vecindario, sino con todo el planeta. Aún así, si cada momento con él fue un regalo, la excepción fue esa noche en las Bahamas.

"Fue horrible", recuerda. "Papá era mayor. Papá estaba fuera de forma. Yo supo no debería haber estado boxeando. Este joven lo estaba golpeando. Y yo soy como ¿Por qué estás peleando? Detén la pelea. Luego hay una fotografía nuestra después. Está en la cama y lo beso, pero le digo Solo para. Por favor, deténgase."

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ESPN +, sábado, 6 p.m. ET: Jason Moloney contra Joshua Greer, 10 rondas, peso gallo

ESPN +, sábado, 10 p.m. ET: Joshua Franco contra Andrew Moloney 3, 12 asaltos, por el título de peso gallo junior "regular" de la AMB de Franco

Esa fue la última pelea de Muhammad Ali. Los años intermedios vieron a Rasheda y su marido restaurador, Bob Walsh, criar a dos hijos en Las Vegas, donde cumplió su promesa de darles lo que ella nunca tuvo. Al menos una vez al mes, por lo general dos veces, metían a los niños en el Dodge Durango para visitar a su abuelo en Scottsdale, Arizona.

Quizás el resto del mundo lo llamó "El más grande". Pero para los chicos era "Poppy".

En la secundaria, el hermano mayor, Biaggio, ya había encontrado su pasión. Pasaría a protagonizar el corredor del obispo Gorman, una potencia del fútbol. Nico era un poco diferente. "Un alma vieja", lo llama su madre. Nunca fue más feliz que cuando estaba acurrucado en el sofá de cuero marrón con Poppy.

Hicieron trucos de magia. Vieron muchas películas, en su mayoría películas del oeste y de terror. Poppy era un aficionado a Drácula y parcial a la versión de 1958 con Christopher Lee.

"Ese es el mejor Drácula", dice Nico, quien le devolvió el favor al presentarle a Poppy las glorias cinematográficas de "Arrástrame al infierno". A ambos les encantaba "King Kong" de Peter Jackson.

Nico Ali Walsh mira una foto de su abuelo, Muhammad Ali, dentro de la oficina de Bob Arum. Mikey Williams / Rango superior

Pero las conversaciones, en el sofá de cuero, o más tarde a través de FaceTime, inevitablemente se convertirían en boxeo. Nico no estaba interesado en los deportes de equipo. Pero estaba fascinado por el juego que convirtió a su abuelo en el hombre más famoso del mundo.

"¿Qué es lo más importante que necesita una luchadora, Poppy?"

"Bailando y moviéndose", dijo Ali.

"Poppy, ¿qué hay del entrenamiento?"

"Obras viales, obras viales, obras viales".

Finalmente, Nico encontró un gimnasio y comenzó a hacer ejercicio en Las Vegas. Perdió su primera pelea, regresó a casa con un ojo morado.

"Sabes que este es el deporte más difícil jamás creado, ¿verdad?" preguntó su madre.

No solo lo entendía, también sabía que la comparación con Poppy sería inevitable e ingrata. Nico no iba a ser otra Poppy. Ese nunca fue el punto.

"¿Es esto algo que realmente quieres hacer?" preguntó ella pensando: ¿No puedes jugar al fútbol o al baloncesto como un niño normal?

"Quiero boxear".

"¿Entiendes que tienes que poner el 100 por ciento en ello?"

Nico no se inmutó. Luchó contra algunos fumadores por su tío, Mike Joyce, en Chicago. Peleó algunos torneos en Arizona. Ganó algunos. Y perdió. Una vez, se presentó en Poppy's con la nariz roja e hinchada. Solo ellos dos en el sofá.

"Tu récord de aficionado no importa", le dijo Poppy. "Es la experiencia que obtienes".

De todos modos, perder una pelea no es como perder un partido de fútbol o baloncesto. "Se necesita mucho de un luchador para perder", dice Nico.

Y aún más para luchar contra esas pérdidas. Mirando hacia atrás, eso es lo que Nico saca de su conversación del 6 de diciembre de 2014 en Reno. Toda la familia estaba ahí. Su hermano jugaba por el campeonato estatal con el obispo Gorman. Pero hizo mucho frío, así que Nico tuvo que quedarse atrás con Poppy en el auto, solo ellos dos. Nico tenía 14 años, al principio de los aficionados y, a decir verdad, buscaba una manera de dejar de fumar. Vieron una de sus sesiones de entrenamiento en el teléfono de Nico.

"Poppy, ¿quieres que continúe?"

Su abuelo miró a Nico a los ojos, pero no salió ninguna palabra. Poppy tuvo días buenos y malos con la enfermedad de Parkinson. Esta no fue buena. Estaba teniendo dificultades para hablar. Nico apretó su mano.

"Poppy, aprieta mi mano si quieres que deje de boxear".

Ninguna respuesta. Nico pensó que tal vez era peor de lo que pensaba. Quizás Poppy no pudo escucharlo.

"Poppy, aprieta mi mano si quieres que continúe boxeando".

Poppy apretó. Duro.


En siete años, Nico hará su debut profesional como "Atracción especial" en la cartelera del Franco-Moloney III el sábado en Tulsa, Oklahoma (ESPN / ESPN +, 10 p.m. ET). Está dirigido por su tío, Mike Joyce. El entrenador del campeón de peso pesado Tyson Fury, Sugar Hill Steward, estará en la esquina del peso mediano.

"Siendo realistas, es como un principiante, ni siquiera un aficionado pulido", dice Steward. "Así me enseñaron y así es como me gusta enseñar, desde cero. Ha sido divertido, veo una mejora. Ha estado con todos mis muchachos y lo ha hecho bien. Es inteligente. Puede pelear".

¿Puede pelear? Se le pide a Steward que explique.

"No tiene miedo", dice. "No es tímido para ser golpeado o derribado. Es sólo cuestión de que aprenda a pelear mejor".

Sin embargo, a diferencia de la mayoría de los luchadores, Nico Ali Walsh tendrá que obtener ese conocimiento, o no, bajo las luces más brillantes. Steward lo dotará con algunas lecciones de alto nivel, sin duda. Pero es su abuelo, o mejor dicho, la idea de Ali, quien lo llevará a la televisión.

"No estoy haciendo esto para ser famoso", dice. "No es un robo de dinero. Estoy haciendo esto por mí".

Algo en el linaje mismo le habla a su vieja alma. Nadie sabe con certeza qué tipo de luchador será Nico Ali Walsh. Pero al final del día, es por eso que lo está haciendo. Entonces él sabe.

"La gente puede pensar lo que quiera", dice. "No se trata de ir invicto o de ganar un cinturón, necesariamente. Sabré que he tenido una exitosa carrera en el boxeo cuando esté contento y mi familia se sienta feliz con lo que he hecho".

En realidad, su madre está muy contenta con lo que ya hizo y todavía piensa que el fútbol o el baloncesto hubieran estado bien.

Rasheda Ali Walsh no ha estado en una pelea profesional desde esa terrible noche en las Bahamas. El tiene 21, se recuerda a sí misma, es su decisión.

Es mejor para él saberlo que no haberlo intentado. Pero a medida que se acerca la pelea, ella se ha estado despertando en medio de la noche con palpitaciones del corazón.

¿Va a estar allí? se le pregunta.

"No me lo perdería por nada del mundo", dice.

Por supuesto. Por su hijo, por su alma vieja, y el don de quien podría convocar.

"Papá también estará allí", dice "En espíritu".

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